Les revenus des journaux chutent alors que l’intérêt pour les nouvelles locales augmente au milieu du coronavirus

Les revenus et la diffusion des journaux étaient déjà en baisse. Puis la pandémie de coronavirus … a frappé. (Photo par Tim Bradbury/Getty Images)

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Ce n’est pas un secret que les journaux ont connu des difficultés. La diffusion et les revenus publicitaires sont en baisse constante depuis des décennies. En 2018, la circulation des journaux américains était à son chiffre le plus bas depuis 1940, l’année où les informations sur la circulation ont été rendues disponibles pour la première fois. Selon le Pew Research Center, en 2018, la diffusion des journaux quotidiens (imprimés et numériques) était estimée à 28,6 millions pour la semaine et à 30,8 millions pour le dimanche. Il s’agit d’une baisse de 8 % et 9 %, respectivement, par rapport à l’année précédente. Il n’est pas surprenant que les recettes publicitaires aient également chuté de façon vertigineuse, passant de 37,8 milliards de dollars en 2008, au début de la Grande Récession, à 14,3 milliards de dollars en 2018, soit une baisse de 62 %. Aujourd’hui, la pandémie de coronavirus pourrait sonner le glas de nombreux journaux.

Avant la pandémie de coronavirus, il y avait plusieurs autres tendances inquiétantes dans l’industrie de la presse, notamment la consolidation, la faillite et l’acquisition par des fonds d’investissement privés ou des fonds spéculatifs.

– En novembre 2019, les deux plus grands groupes de presse ont fusionné lorsque GateHouse a acquis Gannett dans une transaction évaluée à environ 1,4 milliard de dollars. Au moment de la fusion, Gannett publiait plus de 100 journaux, dont USA Today. La société mère de GateHouse Media, New Media Enterprises, possède 400 journaux dans 39 États. La nouvelle société possédera un journal sur cinq aux États-Unis – plus de 260 quotidiens et plus de 300 hebdomadaires – ce qui renforcera la consolidation du secteur.

– En février 2020, The McClatchy Co, le deuxième plus grand groupe de presse aux États-Unis (après l’acquisition de Gannett par GateHouse), a déposé le bilan. Cette démarche marque la fin de l’entreprise familiale. McClatchy possède 30 journaux dans 14 États, dont le Kansas City Star, le Miami Herald, le Charlotte Observer, le Fort Worth Star-Telegram et le Sacramento Bee. En novembre 2019, McClatchy a annoncé qu’il ne fournirait plus d’éditions imprimées (uniquement des versions numériques) le samedi à partir de 2020.

– Les fonds d’investissement privés et les fonds spéculatifs ont acquis des journaux en difficulté financière à travers le pays. Les fonds sont connus pour dépouiller les journaux de leurs actifs et comprimer les profits en supprimant des emplois et en réduisant la couverture des nouvelles locales. L’un des fonds spéculatifs les plus agressifs (et les plus connus) est Alden Global Capital, qui possède des journaux de premier plan dans tout le pays, comme le Denver Post, le San Jose Mercury News et le Boston Herald. Alden Global Capitol continue de chercher à acquérir des journaux.

Même l’un des hommes d’affaires les plus riches du monde, Warren Buffett, a vendu sa participation dans les journaux. En janvier 2020, Berkshire Hathaway a vendu ses journaux à Lee Enterprises pour 140 millions de dollars. Berkshire Hathaway possédait 31 quotidiens (dont le Buffalo News), parmi d’autres publications imprimées et numériques. L’acquisition double presque le tirage des journaux de Lee Enterprise, consolidant davantage la propriété des journaux.

Le dernier défi des journaux à court d’argent a été la pandémie de coronavirus. Une majorité de journaux dépendent des annonceurs locaux comme principale source de revenus. Il s’agit notamment de banques, de concessionnaires automobiles, de restaurants, de bars, de détaillants, d’agents immobiliers, de cinémas et d’événements communautaires tels que des concerts. Les entreprises locales et les événements à proximité étant fermés en raison des quarantaines obligatoires, elles ont considérablement réduit ou arrêté leur publicité dans les journaux. L’impact du coronavirus a été rapide. Selon Ken Harding, de FTI Consulting, les revenus publicitaires des journaux ont déjà chuté de 20 à 30 % au cours des dernières semaines par rapport à l’année dernière.

Ironiquement, cette baisse de revenus intervient à un moment où l’on constate un intérêt accru pour les nouvelles locales. Selon un sondage réalisé en mars 2020 par Gallup et la Knight Foundation, 44% des personnes interrogées disent accorder une « grande attention » aux informations locales. Ce chiffre était de 22 % en décembre 2019. Selon une enquête récente de Pew Research, deux tiers des personnes interrogées qui obtiennent principalement des informations sur les coronavirus par le biais de véhicules imprimés (y compris numériques), affirment que ce média a fait un bon/excellent travail. Comme les gens s’intéressent davantage à l’impact local du coronavirus, la demande est élevée.

Malheureusement, de nombreux journaux locaux importants ont été financièrement contraints de réduire leur couverture. Par exemple :

Gannett a déclaré qu’ils allaient commencer une série de réductions de coûts en raison de la pandémie. Il s’agit notamment d’un programme de licenciements dans la division de l’information au deuxième trimestre 2020. L’objectif de Gannett est de réduire les dépenses de 100 à 125 millions de dollars cette année. McClatchy a annoncé qu’elle allait licencier 115 employés, soit 4,4 % de ses effectifs. Tribune, le troisième plus grand éditeur de journaux, a récemment annoncé des réductions de salaire pour les employés non syndiqués. Ceux qui gagnent plus de 67 000 dollars verront leur salaire réduit de 2 à 10 %. Tribune a également offert aux employés la possibilité de partir avec une indemnité de départ. Dans le sillage de la baisse des revenus, les PDG des trois éditeurs de journaux ont annoncé qu’ils allaient subir une réduction de salaire.

Le nombre d’employés des journaux est passé de 71 000 en 2008 à 38 000 en 2018. Le coronavirus a accéléré cette tendance à la baisse.

– Le Tampa Bay Times, le plus grand journal de Floride, qui avait récemment licencié 11 journalistes pour des raisons autres que le coronavirus, a annoncé qu’il allait licencier une partie du personnel, réduire le salaire d’autres personnes et n’imprimer que le mercredi et le dimanche pendant la durée de la crise. Le journal espère que ces mesures permettront de compenser la baisse de 50 % des recettes publicitaires.

– Le Cleveland Plain Dealer a déclaré que, pour des raisons financières, il allait éliminer 22 employés de la salle de rédaction. L’année dernière, le journal a supprimé 12 emplois dans la salle de rédaction et a externalisé les éditeurs et les concepteurs de mise en page.

– Le Times Picayune/New Orleans Advocate, a mis au chômage technique 40 de ses 400 employés dans ses trois quotidiens et ses 16 hebdomadaires. Les employés restants ont été invités à accepter une réduction temporaire de salaire de 20%.

– Dans le sillage des pertes publicitaires dues au coronavirus, le Dallas Morning News a annoncé en avril 2020 des réductions de salaire de 3% à 17%.

Un autre type de journal en difficulté a été les hebdomadaires alternatifs. Au cours des 15 dernières années, plus de 2100 villes et villages ont perdu au moins un journal, tous sauf 70 d’entre eux étant des hebdomadaires. Les hebdomadaires alternatifs sont généralement des journaux gratuits, qui dépendent des annonceurs locaux pour leurs revenus et de la fréquentation des lecteurs pour leur diffusion. Bon nombre des meilleurs journalistes actuels ont commencé leur carrière en travaillant dans des hebdomadaires alternatifs. Avec l’assèchement des recettes dû au fait que les lecteurs restent chez eux et que les commerces sont temporairement fermés, les recettes publicitaires ont ralenti. En conséquence, de nombreux hebdomadaires alternatifs réduisent leurs activités, suspendent leurs publications ou les ferment complètement. Cela arrive à un moment où les personnes recherchent des informations plus localisées, crédibles et alternatives sur la pandémie qui ne sont couvertes nulle part ailleurs.

Selon le Brookings Institute, au 6 avril, il y avait 2 485 comtés américains où un cas de coronavirus avait été signalé. La moitié d’entre eux sont des « déserts de nouvelles » (où l’on trouve un seul journal local ou aucun). En outre, 57 % des comtés où un cas de coronavirus a été signalé n’ont pas de journal quotidien et 37 % ont vu leur journal local disparaître au cours des 15 dernières années. Ces chiffres vont augmenter à mesure que le coronavirus se répand.

À un moment donné, le coronavirus et les personnes mises en quarantaine prendront fin. Les entreprises voisines rouvriront leurs portes et les événements communautaires reprendront. Ils se tourneront vers les journaux pour promouvoir leurs activités. En outre, 2020 est une année électorale importante au niveau national, étatique et local. Avec un climat politique polarisé, des accusations de « fake news » et des inquiétudes quant aux interventions de gouvernements étrangers, entre autres, les lecteurs se tournent vers les journalistes professionnels de leurs journaux locaux pour obtenir des informations. La question est de savoir s’ils seront là.

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