Le jockey de Justine, Mike Smith, est grand malgré ses 5’4″

Mike Smith est loin d’être le plus grand athlète avec ses 5’4″ et ses 114 livres. Malgré sa petite taille, le jockey de 52 ans a une liste d’accomplissements qui rivalise avec les meilleurs athlètes d’autres sports. Selon America’s Best Racing, Smith compte 5 462 victoires au cours de sa carrière, et a 14 333 places dans les trois premiers rangs.

Smith a réussi à dépasser la majorité de ses concurrents, et reste l’un des meilleurs jockeys bien qu’il soit beaucoup plus âgé que la plupart des autres jockeys. Smith a pris plus de 33 000 départs grâce à son énorme dévouement pour se maintenir en pleine forme. L’entraîneur de Smith, Brian Killion, qui travaille avec des athlètes professionnels dans plusieurs sports, note que Smith est l’athlète le plus conditionné avec lequel il travaille.

« Pourquoi a-t-il autant de succès ? » Killon a expliqué au New York Times. « Ceci juste ici. Je n’ai jamais eu quelqu’un d’aussi bien conditionné que ce gars. Si je m’entraînais comme lui, je m’évanouirais. »

Il y a un côté sombre aux courses de chevaux car certains jockeys prennent des mesures drastiques pour maintenir leur poids. Chaque course a des directives strictes pour s’assurer que le cheval n’est pas surchargé ainsi qu’il a la capacité d’atteindre les vitesses maximales.

« Si vous virez 118, vous arrivez à peser 115 », a expliqué Smith au Paulick Report. « Ce n’est pas mal. Trois ou quatre livres plus bas que ça, c’est là que ça vous atteint vraiment. Et vous pouvez le faire pour une course, mais vous devez vous rappeler que vous pouvez en monter cinq autres avant celle-là. Vous n’êtes pas au mieux de votre forme. Vous ne pouvez pas l’être. »

Smith a noté qu’il a vu des changements plus sains de la part des jockeys ces dernières années.

« J’aimerais penser que tant de mauvaises décisions ont été prises parce que nous n’étions pas assez hydratés et n’avions pas la nourriture dans notre corps », a noté Smith au Paulick Report. « Je ne pense pas que nous ayons réalisé à l’époque à quel point il est important d’hydrater le corps et à quel point la nourriture est vraiment importante. C’est du carburant, du carburant pour le corps, et je pense qu’à l’époque on n’y pensait pas beaucoup. Vous essayiez juste d’être aussi léger que possible et vous ne vous souciiez pas de ce que vous ressentiez. »

Smith a deux victoires chacune au Kentucky Derby, Preakness Stakes et Belmont. Smith a l’opportunité d’ajouter une Triple Couronne à son CV grâce à Justify. L’entraîneur Bob Baffert et Smith ont une longue relation qui remonte à 1998.

« Mike ne se soucie de rien d’autre que de gagner à ce stade de sa vie », a déclaré Baffert à Sports Illustrated. « Regardez-le quand il gagne. Il ne se lève pas pour célébrer, il laisse juste le cheval se relever correctement. Les gars qui se lèvent, se penchent d’un côté ou de l’autre et lèvent les mains, cela déséquilibre le cheval. Mike comprend tout ça. C’est un professionnel. Il agit comme s’il était passé par là. »

Selon Sports Illustrated, Baffert et Smith s’étaient associés en 2002 sur le cheval Vindication. Après que Smith ait mené Vindication à la victoire lors de la Breeders’ Cup, Baffert a choisi de remplacer Smith par Jerry Bailey pour le Kentucky Derby. Plus d’une décennie plus tard, Smith est à une victoire de la Triple Couronne grâce à la croyance de Baffert dans le jockey.

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