Ernest Everett Just (1883-1941)

Toute université est comme un microcosme de la société qui l’entoure. Dans le monde universitaire, nous trouvons des relations personnelles et professionnelles entremêlées, des périodes de coopération efficace alternant avec des controverses amères, et les mêmes émotions et aspirations intenses que l’on peut observer dans le monde des affaires ou du gouvernement. Les universitaires se disputent entre eux sur les faits et les interprétations et avec l’administration sur les priorités d’enseignement et le financement de la recherche. Comme dans toute organisation, pour réussir dans une université, il faut développer une aptitude à naviguer dans un réseau complexe d’obstacles et d’obligations ; pour notre sujet d’aujourd’hui, le biologiste Ernest Everett Just, ce fut le plus grand défi de sa vie.Just est né à Charleston, en Caroline du Sud, en 1883. Sa mère, seul soutien de famille pendant la plus grande partie de son enfance, avait deux emplois : comme enseignante pendant l’année scolaire et dans les mines de phosphate de l’île James lorsque l’école n’était pas ouverte. Elle avait de grands espoirs pour l’éducation de son propre fils, et a été dévastée lorsqu’une attaque de typhoïde lui a fait oublier comment lire et écrire à un jeune âge. Le réapprentissage est lent et difficile, à tel point que sa mère renonce à lui enseigner lorsqu’il semble ne pas faire de progrès. Just a persévéré et a réussi à récupérer ses compétences perdues, bien que l’expérience lui ait laissé des souvenirs amers.Ayant été témoin de son intelligence extraordinaire et de sa ténacité, la mère de Just l’a poussé à réussir. Dans l’espoir de le préparer à une carrière dans l’éducation, elle l’a envoyé dans une land grant school en Caroline du Sud lorsqu’il avait 13 ans, puis dans un lycée préparatoire au collège dans le New Hampshire. Il obtint ensuite un diplôme de zoologie avec mention très bien au Dartmouth College, le domaine qui allait devenir sa vocation. Bien que sa mère n’ait pas vécu pour voir sa réussite universitaire, Just a honoré son amour constant pour l’éducation et a réalisé son rêve pour lui en enseignant. Comme beaucoup de diplômés noirs de son époque, Just n’a pas réussi à trouver une porte d’entrée dans plusieurs universités prestigieuses dominées par les blancs, et a accepté un poste d’enseignant à l’université Howard, historiquement noire, en 1907. Au début, il n’enseignait que l’anglais et la rhétorique, mais au bout de quelques années, il a pu passer au département de biologie nouvellement créé, pour finalement devenir chef d’un département de zoologie encore plus récent en 1912. À peu près à la même époque, il commence à travailler comme assistant de recherche au Marine Biological Laboratory de Woods Hole, dans le Massachusetts, où il réalise des expériences sur la fécondation d’œufs d’invertébrés marins et poursuit un doctorat en zoologie à l’université de Chicago, qu’il obtient en 1916.Au début des années 1920, Just est sans doute le membre le plus prestigieux de la faculté de l’université Howard. Au début des années 1920, Just est sans doute le membre le plus prestigieux du corps professoral de l’université Howard. Il est l’un des rares Noirs à détenir un doctorat d’une grande université américaine et une présence respectée au laboratoire de Woods Hole, où son approche expérimentale est largement admirée. Mais Just était un gros poisson dans un petit étang ; Howard était une institution relativement mal financée où ses recherches avaient peu de chances d’être soutenues et où l’on avait toujours attendu de lui qu’il se consacre principalement à l’enseignement. Ces problèmes sont encore exacerbés par l’arrivée sur scène du président de Howard, Mordecai Johnson, en 1926. Johnson, qui rassemblera plus tard une formidable faculté d’universitaires noirs à Howard, est un homme qui a une vision. Malheureusement, cette vision ne laisse que peu de place à Just et à son département de zoologie, déjà prédominants. Johnson se disputait le contrôle de l’argent provenant des subventions que Just avait demandées et privait fréquemment le département de ressources en faveur du département de chimie et de son étoile montante, le chimiste Percy Lavon Julian. Pour Just, qui avait sept ans de plus que Johnson et travaillait à Howard depuis des décennies, les préjugés de Johnson à l’encontre de son département et son manque apparent de respect pour sa réputation durement acquise constituaient une insulte flagrante. Johnson, pour sa part, semble avoir vu d’un mauvais œil la passion de Just pour la recherche biologique, la considérant comme une distraction par rapport à l’objectif plus important qu’est l’enseignement.Privé d’opportunités pour développer ses recherches à l’université, Just les cherche à l’étranger. De la fin des années 1920 aux années 1930, il effectue près d’une douzaine de visites dans des laboratoires européens ; entre autres honneurs, il est le premier scientifique américain à être invité à étudier à l’Institut Kaiser Wilhelm de Berlin. Ironiquement, Just était mieux traité par les scientifiques étrangers qu’il ne pouvait l’être par ses propres collègues dans son pays. Cependant, son intérêt pour la recherche à l’étranger devait avoir une conclusion tragique. En 1940, Just étudiait dans un laboratoire français au moment de l’invasion de la France par les nazis et il a été brièvement envoyé dans un camp de prisonniers de guerre. Déjà en mauvaise santé, Just est encore plus malade en prison et meurt un peu plus d’un an après sa libération.En tant qu’universitaire noir aux capacités exceptionnelles, Just a dû faire face à une pression constante tout au long de sa carrière. Il y avait d’abord la discrimination raciale qui l’empêchait d’entrer dans une grande université et lui refusait le respect qu’il avait gagné par ses études et ses recherches ; il y avait aussi l’attente de Johnson qui voulait que ses intérêts de recherche soient secondaires à l’enseignement. Pourtant, malgré cette pression, Just était déterminé à réussir, et sa passion pour la science est quelque chose qui devrait toucher une corde sensible dans le cœur de tout étudiant de toujours.

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