En souvenir de Reggie Lewis

Le 27 juillet 1993, j’étais à quelques jours de mon 15e anniversaire. Nous venions de terminer un match de basket de la ligue d’été et ma mère est venue nous chercher, mes amis et moi, pour nous ramener à la maison en voiture. Le plan était de s’arrêter pour manger une pizza ou un McDonald’s, voire les deux. On était des ados typiques et on mangeait tout ce qu’on voyait. Quatre adolescents en sueur, turbulents et heureux, tout juste sortis d’une victoire sur un lycée rival lors d’un match de ligue d’été sans importance, ont embarqué dans la voiture. Dans le temps qu’il a fallu pour faire le trajet d’environ 20 minutes jusqu’à ma maison, nos vies ont été changées à jamais.

Nous sommes montés dans la voiture et ma mère, une auditrice avide de radio d’actualités, avait la radio réglée sur WBZ ou quelque chose comme ça. Un peu après le rapide « Silence ! » de maman, que nous avons tous sommairement ignoré, la radio a fait retentir sa musique « Breaking News » et a diffusé un reportage. Reggie Lewis s’était effondré sur le terrain de l’université Brandeis à Waltham au cours d’une séance d’entraînement d’été.

Nous nous souvenons tous que Reggie s’était effondré plus tôt au printemps sur le terrain lors d’un match des séries éliminatoires contre les Hornets de Charlotte, lors du premier match de leur série du premier tour. Il a manqué le reste de la série et, bien qu’il ait gagné le premier match, Boston s’est incliné 3-1 face à Charlotte. Mais à l’époque, les rapports indiquaient que Reggie s’en sortirait avec un traitement. Les nouvelles de son entraînement quelques mois plus tard étaient encourageantes et importantes, car Boston avait besoin de lui.

Les Celtics lors de la saison 1992-1993 étaient très en transition. Larry Bird avait pris sa retraite cet été-là, après une médaille d’or olympique avec la Dream Team. Kevin McHale n’était plus le même après des blessures au pied et à la jambe et la rumeur le disait également sur le départ. Robert Parish avait déjà 39 ans après 16 ans dans la ligue. Le Big Three se disloquait. Mais, malgré le déclin de nos héros, Boston s’en sortirait car ils avaient Reggie Lewis.

En 1991-1992, Bird ne pouvant jouer que 45 matchs et McHale limité à seulement 56, le flambeau avait silencieusement passé à Lewis comme meilleur joueur de l’équipe. Il a participé aux 82 matchs, a marqué en moyenne 20,8 points par match, a tiré à plus de 50 % du parquet et a dominé la défense avec plus d’un blocage par match et 1,5 interception par match. En 92-93, avec un plus grand fardeau à porter avec Bird à la retraite et McHale qui se démène pour sa dernière année, Lewis était tout aussi bon. Aucune accolade All-Star ne viendrait, beaucoup soupçonnaient que cela était dû à la fatigue des Celtics, mais Lewis était fermement établi comme l’un des meilleurs joueurs de la NBA. Michael Jordan, qui fait autorité en la matière, a dit de Lewis qu’il était « le joueur le plus difficile à affronter de la ligue ». Lors d’un match en 1991, Lewis a fait ceci à MJ:

Maintenant, souvenez-vous, personne ne bloquait vraiment le jump shot de Jordan. Que ce soit son sauteur suspendu, son fade-away au retournement ou tout autre tir fou que Jordan pouvait inventer. Lewis l’a bloqué quatre fois en un seul match. Pour faire bonne mesure, Lewis a également enterré un énorme triple en fin de match.

Retournons à ce match des playoffs 93. Les Celtics avaient réussi à remporter 48 victoires grâce au brio de Lewis. McHale et Parish étaient encore productifs, mais limités. Xavier McDaniel avait été ajouté pour remplacer Bird, mais personne ne pouvait vraiment le faire. Kevin Gamble, Dee Brown et Rick Fox étaient tous de bons joueurs, mais pas équipés pour assumer la responsabilité supplémentaire de maintenir Boston au sommet de la conférence. Mais Lewis l’était. Il avait franchi le pas la saison précédente et cimenté son statut en 1992-93 comme l’un des meilleurs de la ligue.

Boston s’est emparé de la quatrième tête de série et de l’avantage du terrain à domicile contre les Hornets arrivistes menés par Alonzo Mourning, Larry Johnson et Muggsy Bogues. Le match s’annonce serré et nombreux sont ceux qui soutiennent la jeune équipe de Charlotte. Après seulement 13 minutes de jeu, Lewis s’effondre sur le terrain. Sur le moment, cela semblait assez innocent, si quelqu’un qui s’effondre peut être qualifié d’innocent. Lewis s’est relevé presque immédiatement. Il a quitté le terrain, mais semblait aller bien. Nous ne l’avons plus jamais vu jouer pour les Celtics.

Retournons à cette nuit de juillet, quatre adolescents turbulents et ma mère venaient d’apprendre que Reggie s’était à nouveau effondré. Nous avons fait des spéculations folles, tout en nous rassurant mutuellement sur le fait qu’il irait bien. Peut-être qu’il avait oublié de prendre ses médicaments pour le coeur ou quelque chose comme ça. Mais il irait bien. Ils nous ont dit qu’il serait de retour pour jouer au début de l’année prochaine, à l’automne.

Au milieu de cette conversation rapide, l’alerte « Breaking News » a retenti à nouveau, quelques minutes seulement après la première. Elle a attiré notre attention comme rien d’autre. Sûrement, c’était eux qui nous disaient « Précaution. Rien de grave ». Au lieu de cela, nous avons eu quelque chose de différent et je me souviens des mots aussi clairs 24 ans plus tard que lorsque je les ai entendus la première fois :

« Reggie Lewis est mort après s’être effondré sur le terrain de l’Université Brandeis pendant une séance d’entraînement »

Silence. Plus de spéculations. Plus d’assurance.

« Reggie Lewis est mort… »

Stupéfaction. Pas de célébration de notre victoire. Pas de voyage pour acheter une pizza. « Reggie Lewis est mort… » On se précipite chez moi. Le gars de la radio doit se tromper. Il vient d’avoir une mauvaise information. On allume la télé et les rediffusions de l’été sont remplacées par des nouvelles locales de l’hôpital, de Brandeis et du Boston Garden. Mais aucun d’entre eux ne dit quelque chose de différent et aucun d’entre eux ne dit quelque chose que nous voulons entendre.

« Reggie Lewis est mort… »

Chaque fois que je pense à ce moment, il se lie à deux autres moments pour moi. Le premier était en 1986. J’étais à un mois ou deux de mes huit ans. À l’âge de sept ans, le sport était mon univers, tout comme G.I. Joe et le vélo. C’était mon lien avec mon père. Il voyageait beaucoup pour son travail, mais le sport était notre lien. J’ai joué au football et au baseball pendant mon enfance, mais le basket-ball s’est imposé à moi comme aucun autre sport. Bird était mon idole, comme il l’était pour presque tous les autres enfants de Nouvelle-Angleterre, mais les Celtics avaient maintenant un gars qui pouvait courir et sauter comme ce Jordan que les Bulls avaient. Len Bias arrivait et pour un enfant de sept, presque huit ans, c’était incroyable. Je me souviens avoir regardé les infos pendant des jours autour de la sélection NBA pour voir les meilleurs moments de Bias. Les dunks étaient la chose la plus cool qui soit et ce gars pouvait dunker !

Le 17 juin 1986, un peu plus d’une semaine après avoir remporté leur 16e championnat NBA, les Boston Celtics ont sélectionné Len Bias avec le 2e choix de la draft NBA 1986. Red Auerbach dira plus tard : « J’ai prévu pendant trois ans de sélectionner Len Bias ». Si Red planifiait d’obtenir quelqu’un, comme il l’a fait avec Bird et McHale, vous saviez que ce gars allait être bon.

Le matin du 19 juin, je me traînais vers la cuisine pour prendre mon petit-déjeuner. Le journal était posé sur la table avec une photo de Bias présenté comme un joueur des Celtics. Je l’ai pris et mon père, à la maison pour changer, a posé sa main dessus. Apparemment, la radio venait de diffuser une information selon laquelle Bias avait été transporté à l’hôpital. Pardonnez mon souvenir flou, mais je crois que papa a dit : « Il est malade. »

OK. Les gens tombent malades tout le temps. Ce n’est pas grave. Ils vont lui donner des médicaments et il ira bien. Je suis parti faire ce que je devais faire. Plus tard dans la matinée, ou peut-être en début d’après-midi, nous entendons « Ceci vient juste d’arriver à (quelle que soit la station que nous écoutions), Len Bias est mort. On pense que la mort de Bias est liée à la consommation de cocaïne. »

Attendez. Mort ? Le gars qui peut courir, sauter et smasher ? « Len Bias est mort… » C’est quoi la cocaïne ? Pourquoi aurait-il fait ça ? Il était juste à Boston. Comment était-il de retour dans le Maryland le même jour ? » « Len Bias est mort… »

Moi, âgé de sept, presque huit ans, je me retrouve avec beaucoup de questions et mes parents se retrouvent à essayer de trouver une réponse.

« Len Bias est mort… »

Retour à l’été 1993. Les Celtics étaient mon équipe, mais un non-Celtic avait mon coeur. L’été précédent, tout le monde s’était laissé emporter par la Dream Team, moi y compris, mais un garde costaud et bon tireur de Croatie avait captivé mon imagination. Drazen Petrovic était devenu un favori en peu de temps. Il a semblé sortir de nulle part, son ascension imitant celle de Reggie Lewis. Il était un marqueur dominant pour une équipe des Nets qui avait du succès et qui avait fait deux apparitions consécutives en playoffs. Il y aurait eu une querelle de contrat et Petrovic envisageait de quitter la NBA pour la Grèce, mais personne n’a vraiment quitté la NBA.

À l’été 1992, Petrovic a mené la Croatie, jouant indépendamment pour la première fois, au match de la médaille d’or. Ils s’inclinent face aux États-Unis, seulement leur deuxième défaite des Jeux olympiques (les deux contre les États-Unis), et ils remportent la médaille d’argent. Petrovic a si bien joué que les Croates ont même brièvement pris l’avantage au milieu de la première mi-temps. Sa volonté de gagner et sa capacité de tir étaient une source d’inspiration pour un enfant qui voulait juste jouer, tirer et gagner.

Le matin du 8 juin 1993, je me réveille, je zappe sur ESPN et je commence à regarder SportsCenter, comme la plupart des adolescents américains. Alors que je prends mon petit-déjeuner avant de partir à l’école en ce mardi matin, SportsCenter diffuse un reportage : « Drazen Petrovic des New Jersey Nets et de l’équipe nationale croate est décédé à la suite d’un accident de voiture en Allemagne hier après-midi. »

Accident de voiture ? Allemagne ? Petrovic ?

« Drazen Petrovic des New Jersey Nets et de l’équipe nationale croate est décédé… »

N’y avait-il pas un grand tournoi en Europe ? N’était-il pas en train d’essayer d’obtenir un nouveau contrat ?

« Drazen Petrovic des New Jersey Nets et de l’équipe nationale croate est décédé… »

Pas de DVR pour revenir en arrière et le repasser. Pas besoin. Les mots sont brûlés dans ma tête.

« Drazen Petrovic des Nets du New Jersey et de l’équipe nationale croate est décédé… »

24 ans plus tard pour Reggie et Drazen et 31 ans après Len, tous les détails de ces jours sont aussi frais que possible. Je suis à quelques jours de mon 39e anniversaire maintenant et j’ai oublié d’innombrables choses au cours de l’année, mais je n’oublierai jamais ces trois moments, liés à jamais dans mon esprit.

Plus important encore, je n’oublierai jamais Lewis et Bias et Petrovic. Je n’ai pas eu la chance d’apprendre à connaître Bias sur et en dehors du terrain. Beaucoup trop peu d’entre nous l’ont fait. Mais Petrovic était réputé pour être un compétiteur féroce et une superstar mondiale du basket en devenir.

Reggie était différent. Il a grandi à Baltimore, mais au fil de ses études à l’université de Northeastern et avec les Celtics, il était devenu un Bostonien à part entière. Lui et sa famille étaient devenus légendaires pour leurs efforts caritatifs en faveur des moins fortunés de la région de Boston. Le Reggie Lewis Track and Athletic Center accueille de nombreux événements sportifs à Boston, financés en partie par Lewis. Bien qu’il ne soit resté que six ans dans l’équipe des Celtics, le maillot de Lewis, portant le numéro 35, est accroché au plafond. Nous ne faisons pas toujours des étrangers les nôtres, mais nous l’avons fait avec Reggie, en partie grâce à la force de sa volonté pour y arriver.

Je me souviendrai de Reggie pour tout ce qu’il a fait pour Boston sur et en dehors du terrain, mais je me souviendrai surtout de lui pour m’avoir enseigné une leçon précieuse au milieu de sa mort tragique. Ne prenez pas le temps pour acquis. Nous n’en avons pas la garantie. Aimez les personnes qui sont importantes pour vous et faites en sorte qu’elles le sachent. Faites de bonnes choses. Aidez les autres. Soyez une bonne personne. Il y a un dicton qui dit « Nous ne sommes pas là pour longtemps, soyons là pour un bon moment ». Profitez-en quand vous le pouvez pour mener une vie bonne et bien remplie.

Le 27 juillet 1993, j’ai commencé à apprendre cette leçon. En vieillissant, elle s’est incrustée en moi. Je me déconcentre parfois, comme nous le faisons tous. Mais chaque 27 juillet, on me rappelle de me recentrer sur ce qui est important. 24 ans plus tard et la leçon est encore plus précieuse pour moi en tant que mari, père, fils, frère et ami.

Restes bien Reggie. Nous nous souvenons de toi avec affection et amour.

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