Des fourmis gèrent des fermes secrètes sur des chênes anglais, découvre un photographe

La Grande-Bretagne a un nouvel animal d’élevage, qui est gardé dans des étables, trait et déplacé entre les hauts et les bas pâturages – mais pas par les humains.

Le puceron géant pâle du chêne, Stomaphis wojciechowskii, a vécu sans être découvert pendant des milliers d’années sur les chênes anglais, où il a été soigné par des fourmis brunes.

En échange d’un approvisionnement abondant en miellat – l’eau sucrée excrétée par le puceron – les fourmis rassemblent les pucerons, les gardant en sécurité dans des « granges » qu’elles construisent sur les troncs d’arbres à partir de mousses, de lichens et d’exosquelettes de coléoptères.

« C’est magnifiquement complexe », a déclaré Matt Shardlow, le directeur général de Buglife. « C’est de l’agriculture – ils traient les animaux, les déplacent des pâturages hauts aux pâturages bas et construisent des abris pour eux quand il n’y a pas assez de protection. »

Le puceron géant – sa bouche en forme de lance est jusqu’à deux fois plus longue que son corps de 5 à 7 mm – est resté inaperçu pendant si longtemps parce qu’il est surtout nocturne et si bien protégé par la fourmi brune, Lasius brunneus.

Si les pucerons sont dérangés dans l’un de leurs abris sur les troncs d’arbres, les fourmis évacuent immédiatement leur « troupeau », emportant les plus petits individus dans leurs mâchoires et bousculant les plus gros pucerons pour les faire descendre dans les abris souterrains des fourmis.

Les fourmis gardent les pucerons sous terre pendant les périodes de mauvais temps. En été, lorsque la sève monte, les fourmis font marcher les pucerons le long du tronc de l’arbre pour s’assurer qu’ils sont bien nourris et qu’ils peuvent fournir aux fourmis du miellat sucré.

La Grande-Bretagne compte deux autres espèces de pucerons géants, mais on ne s’attendait pas à trouver le puceron géant pâle du chêne ici après qu’il ait été identifié comme une nouvelle espèce en Europe centrale et orientale par une analyse de l’ADN mitochondrial en 2012.

Mais le photographe et naturaliste Julian Hodgson a repéré la créature inhabituelle accompagnée de plusieurs gardes du corps de fourmis brunes alors qu’il cherchait des mouches à écorce dans la réserve naturelle nationale de Monks Wood, un ancien bois près de Huntingdon, dans le Cambridgeshire. Des spécimens ont été identifiés par des entomologistes en Pologne et au Musée d’histoire naturelle.

Stomaphis wojciechowskii a depuis été trouvé sur cinq autres sites dans le nord-ouest du Cambridgeshire, y compris dans les réserves naturelles de Woodwalton Fen et Holme Fen.

Des analyses supplémentaires suggèrent que le puceron géant n’est pas un nouvel arrivant mais a divergé de ses parents d’Europe centrale il y a 30 000 ans.

Dans l’article rapportant sa découverte dans le British Journal of Entomology and Natural History, Hodgson et ses coauteurs ont déclaré qu’il était « à courte vue » qu’aucune espèce de puceron n’ait reçu un statut officiel de conservation ou de protection en Grande-Bretagne.

Shardlow a déclaré que des travaux supplémentaires devaient être effectués pour établir la distribution du puceron géant, mais qu’il était susceptible d’être rare parce que la fourmi brune dont il dépend entièrement est « notable au niveau national ».

« Ces types de pucerons géants sont tous très spéciaux et sont rarement vus », a déclaré Shardlow. « Leur histoire de vie est inspirante et nous avons effectivement besoin de plus de personnes pour étudier les pucerons sauvages afin que nous puissions comprendre quelles espèces sont menacées et en danger.

« Ce n’est pas parce que quelque chose est un puceron qu’il ne peut pas être une priorité de conservation. »

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