Coronavirus : Se serrera-t-on à nouveau la main ?

A travers le monde, les humains s’efforcent d’ignorer des milliers d’années de convention bio-sociale et d’éviter de toucher l’autre. Serrer la main pourrait être l’une des coutumes les plus difficiles à perdre dans le monde post-pandémique, mais il existe des alternatives, écrit James Jeffrey.

L’humble poignée de main s’étend du banal au puissant, allant d’une simple salutation entre des étrangers qui ne se reverront jamais, au scellement de contrats de plusieurs milliards de dollars entre des titans du monde des affaires.

Il existe différentes idées sur l’origine de la poignée de main. Elle pourrait être née dans la Grèce antique comme un symbole de paix entre deux personnes en montrant qu’aucune d’entre elles ne portait d’arme. Ou le geste de la poignée de main peut avoir commencé dans l’Europe médiévale, lorsque les chevaliers serraient la main des autres pour tenter de faire tomber toute arme cachée.

Les Quakers sont crédités d’avoir popularisé la poignée de main après l’avoir jugée plus égalitaire que la révérence.

La poignée de main est un « geste littéral de connectivité humaine », un symbole de la façon dont les humains ont évolué pour être des animaux profondément sociaux, orientés vers le tactile, dit Cristine Legare, professeur de psychologie à l’Université du Texas à Austin.

Avec une histoire remontant à des milliers d’années, la poignée de main pourrait être trop ancrée pour être facilement arrêtée.

« Le fait que nous ayons opté pour le coup de coude comme alternative montre à quel point le toucher est important – nous ne voulions pas perdre cette connexion physique », explique le Pr Legare.

Cette pulsion biologique de toucher et d’être touché se retrouve également chez d’autres animaux. Dans les années 1960, le psychologue américain Harry Harlow a démontré combien le toucher et l’affection étaient vitaux pour le développement des jeunes singes rhésus.

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D’autres exemples dans le règne animal incluent nos plus proches cousins : les chimpanzés se touchent généralement les paumes, s’étreignent et parfois s’embrassent en guise de salutation. Les girafes utilisent leur cou qui peut atteindre deux mètres de long pour se livrer à un type de comportement appelé « necking » – les girafes mâles s’entrelaçant le cou avec celui de l’autre et se balançant et se frottant pour évaluer la force et la taille de l’autre afin d’établir leur domination.

Cela dit, de nombreuses formes de salutation humaine existent dans le monde entier qui évitent le piège de la transmission. De nombreuses cultures embrassent le fait de presser les paumes des mains l’une contre l’autre, les doigts pointant vers le haut, tout en étant accompagné d’une légère inclinaison, la salutation traditionnelle hindoue Namaste étant l’une des plus connues.

A Samoa, il y a le « eyebrow flash » qui consiste à lever les sourcils tout en lançant un grand sourire à la personne que vous saluez.

Dans les pays musulmans, une main sur le cœur est une façon respectueuse de saluer quelqu’un que vous n’avez pas l’habitude de toucher. Et il y a le signe hawaïen shaka, adopté et popularisé par les surfeurs américains, fait en recourbant les trois doigts du milieu et en étendant votre pouce et votre plus petit doigt tout en secouant votre main d’avant en arrière pour l’accentuer.

Le toucher physique n’a pas toujours été jugé aussi critique. Au cours de la première moitié du XXe siècle, de nombreux psychologues pensaient que montrer de l’affection aux enfants n’était qu’un geste sentimental qui ne servait à rien – ils mettaient même en garde contre le fait que les démonstrations d’affection risquaient de propager des maladies et de contribuer aux problèmes psychologiques des adultes.

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Dans son livre Don’t Look, Don’t Touch, la spécialiste des sciences du comportement Val Curtis, de la London School of Hygiene and Tropical Medicine, affirme qu’une des raisons possibles pour lesquelles les poignées de main et les baisers sur les joues perdurent en tant que salutations est qu’ils signalent que l’autre personne est suffisamment digne de confiance pour risquer de partager des germes avec elle – d’où l’histoire de ces pratiques qui vont et viennent en fonction des préoccupations de santé publique.

Dans les années 1920, des articles parus dans l’American Journal of Nursing mettaient en garde contre le fait que les mains étaient les agents de transfert des bactéries, et recommandaient aux Américains d’adapter la coutume chinoise de l’époque, qui consistait à serrer ses propres mains l’une contre l’autre pour saluer un ami.

Il y a eu des objections plus récentes aux poignées de main qui précèdent l’épidémie de coronavirus : en 2015, un hôpital de l’UCLA a établi une zone sans poignée de main dans son unité de soins intensifs (la politique de l’UCLA n’a duré que six mois).

Pendant ce temps, de nombreuses femmes musulmanes à travers le monde se sont opposées aux poignées de main pour des raisons religieuses.

Mais malgré ces réserves et incidences d’objecteurs de conscience à la poignée de main, au fur et à mesure que le 20e siècle progressait, le geste a évolué pour devenir un symbole quasi universel et inattaquable de salutation professionnelle.

Des études scientifiques sur le rituel ont identifié comment une bonne poignée de main active la même partie du cerveau qui traite d’autres types de stimulus de récompense tels que la bonne nourriture, la boisson et même le sexe.

Un avenir sans poignée de main ?

Alors que certains États américains commencent à assouplir les mesures de verrouillage, l’avenir de la poignée de main reste incertain.

« Je ne pense pas que nous devrions plus jamais nous serrer la main, pour être honnête avec vous », a déclaré le Dr Anthony Fauci, un membre clé du groupe de travail de la Maison Blanche sur le coronavirus, en avril dernier.

« Non seulement ce serait bon pour prévenir la maladie du coronavirus ; cela diminuerait probablement les cas de grippe de façon spectaculaire dans ce pays. »

Les directives de distanciation sociale resteront probablement en place pendant longtemps encore, selon les directives du gouvernement américain pour la réouverture du pays, en particulier pour les personnes vulnérables comme les personnes âgées et celles qui ont des comorbidités médicales comme les maladies pulmonaires, l’obésité et le diabète.

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Cela pourrait donner lieu à ce que Stuart Wolf, président associé pour l’intégration et les opérations cliniques chez Dell Medical, appelle une « dystopie de science-fiction » où la société serait divisée entre ceux qui peuvent toucher et être touchés, et ceux qui doivent rester isolés.

« Les habitudes ont la vie dure », déclare Elke Weber, professeur de psychologie et d’affaires publiques à l’université de Princeton, qui étudie la façon dont les gens prennent des risques. « D’un autre côté, les habitudes et les coutumes sociales peuvent changer et changent effectivement lorsque le contexte social et économique et, dans ce cas, sanitaire change, la ligature des pieds en Chine, qui était également une coutume ancienne. »

Il existe déjà de nombreuses options sans contact. Le fait de s’incliner, par exemple, est déjà très largement pratiqué dans le monde – et on lui attribue une diminution des décès dus au coronavirus en Thaïlande. Puis il y a le signe de la main, le hochement de tête, le sourire et une myriade de signaux de la main qui n’impliquent pas de contact physique.

Mais le professeur Legare note qu’une des ironies cruelles de Covid-19 est que c’est précisément lorsque les humains sont confrontés à des circonstances stressantes qu’ils dépendent du toucher humain.

« Pensez aux façons dont nous réagissons lorsque les gens sont en deuil après un décès ou quelque chose de mauvais qui est arrivé, c’est avec un câlin, ou cela pourrait simplement être de s’asseoir à côté d’une personne et de toucher une épaule. »

Les conventions sanitaires comme les coups de poing et les tapes sur le coude ne sont tout simplement pas à la hauteur lorsqu’il s’agit de connectivité humaine.

Quand elles se produisent, il y a toujours une connaissance complice internalisée de la façon dont elles vont à l’encontre du grain de la convivialité intuitive, note Steven Pinker, professeur de psychologie de la famille Johnstone de l’université Harvard, dans un article pour The Harvard Gazette, le site d’information officiel de l’université.

« Cela explique pourquoi, du moins dans mon expérience, les gens accompagnent ces gestes d’un petit rire, comme pour se rassurer mutuellement sur le fait que ces démonstrations superficiellement agressives sont de nouvelles conventions dans un temps contagieux et offertes dans un esprit de camaraderie », explique le Pr Pinker.

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En raison de son travail dans la santé publique, notamment les maladies infectieuses, Deliana Garcia s’éloignait déjà des poignées de main avec la plupart des gens. Mais certaines habitudes sont plus difficiles à briser que d’autres.

« Je suis une fanatique des câlins », dit Mme Garcia, notant que la distanciation sociale avec sa mère de 85 ans a été particulièrement difficile.

« Elle est si proche, et j’ai juste envie de m’approcher d’elle et de bécoter son petit visage et de lui donner un baiser et de lui dire que je l’aime. »

Cette puissante envie se heurte aux préoccupations concernant la transmission, ce qui entraîne une « danse maladroite » entre elles deux, dit-elle.

« Même lorsqu’elle s’approche, je peux me sentir devenir anxieuse – et si je la rendais malade ? » dit Mme Garcia. « Alors je me retire, mais si elle commence à s’éloigner, je la suis. J’ai besoin du toucher pour me rassurer et pourtant je ne peux pas la laisser s’approcher. Nous nous repoussons en quelque sorte comme des pôles identiques sur des aimants. »

Aussi difficile que puisse être un avenir sans poignées de main ou sans toucher, c’est mieux que l’alternative, dit le professeur Weber. « Je ne pense pas que les gens réagissent de manière excessive à ce stade, bien au contraire. »

« Survivre ou essayer de rester en vie est une autre pulsion humaine de base importante. L’alternative est de revenir à la vie telle que nous la connaissions et d’ignorer le fait qu’un grand nombre de personnes âgées, en surpoids et souffrant de comorbidités mourront jusqu’à ce que nous établissions une immunité collective, ce qui prendra un temps considérable. »

Mais ne renoncez pas tout de suite à l’humble poignée de main. Si éviter les maladies est un élément essentiel de la survie de l’homme, il en va de même pour une vie sociale épanouie et complexe, affirme Arthur Markman, professeur au département de psychologie de l’université du Texas à Austin.

« Peut-être devrions-nous commencer par nous concentrer sur le lavage des mains plus systématique, les désinfectants pour les mains et les stratégies pour éviter de se toucher le visage plutôt que de renoncer complètement au toucher », dit-il.

« La véritable inquiétude est que nous développions une nouvelle normalité dépourvue de toucher, et donc que nous ne réalisions pas ce que nous manquons en n’ayant aucun contact tactile avec les personnes de notre réseau social. »

James Jeffrey est un écrivain indépendant basé au Texas qui contribue régulièrement à la BBC

Illustrations par Emma Lynch

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