Ce jour-là dans l’histoire

Dans le village de Salem, dans la colonie de la baie du Massachusetts, Sarah Goode, Sarah Osborne et Tituba, une femme esclave de la Barbade, sont accusées de pratique illégale de la sorcellerie. Plus tard dans la journée, Tituba, peut-être sous la contrainte, avoue le crime, encourageant les autorités à rechercher d’autres sorcières de Salem.

Les troubles dans la petite communauté puritaine ont commencé le mois précédent, lorsque Elizabeth Parris, âgée de neuf ans, et Abigail Williams, âgée de 11 ans, respectivement fille et nièce du révérend Samuel Parris, ont commencé à avoir des crises et d’autres maladies mystérieuses. Un médecin conclut que les enfants souffraient des effets de la sorcellerie, et les jeunes filles corroborèrent le diagnostic du médecin. Encouragées par un certain nombre d’adultes de la communauté, les jeunes filles, bientôt rejointes par d’autres habitants de Salem « affligés », accusent de sorcellerie un cercle de plus en plus large de résidents locaux, principalement des femmes d’âge moyen, mais aussi plusieurs hommes et même un enfant de quatre ans. Au cours des mois suivants, les habitants affligés de la région ont incriminé plus de 150 femmes et hommes du village de Salem et des environs de pratiques sataniques.

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En juin 1692, le tribunal spécial de Oyer, « entendre », et Terminer, « décider », se réunit à Salem sous la direction du juge en chef William Stoughton pour juger les accusés. La première à être jugée fut Bridget Bishop de Salem, qui fut déclarée coupable et exécutée par pendaison le 10 juin. Treize autres femmes et quatre hommes de toutes conditions sociales la suivirent à la potence, et un homme, Giles Corey, fut exécuté par écrasement. La plupart des personnes jugées furent condamnées sur la base du comportement des témoins pendant la procédure proprement dite, caractérisée par des crises et des hallucinations dont on prétendait qu’elles étaient causées par les accusés jugés.

En octobre 1692, le gouverneur William Phipps du Massachusetts ordonna la dissolution de la Cour de l’Oyer et du Terminer et son remplacement par la Cour supérieure de justice, qui interdisait le type de témoignage sensationnel autorisé dans les procès précédents. Les exécutions cessèrent, et la Cour supérieure finit par libérer tous ceux qui attendaient leur procès et par gracier les condamnés à mort. Le procès des sorcières de Salem, qui a entraîné l’exécution de 19 femmes et hommes innocents, a effectivement pris fin.

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