A cette date, le 22 avril : Pat Tillman est tué en Afghanistan

Pat Tillman à l’université d’État de l’Arizona.

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Cet article a été initialement publié le 23 avril 2004

Pat Tillman, le joueur surdoué de la NFL qui a renoncé à un contrat de plusieurs millions de dollars pour pouvoir servir son pays en tant que membre de l’unité d’élite des Rangers de l’armée américaine, a été tué au combat dans le sud-est de l’Afghanistan à cette date en 2004.

Il avait 27 ans.

La mort d’un homme annoncé comme un héros, malgré ses efforts pour être considéré comme un soldat comme les autres, a suscité des expressions sincères de sympathie et d’hommage partout, de la Maison Blanche à son État d’adoption, l’Arizona, en passant par les terrains d’athlétisme de San Jose où il a grandi.

La Maison Blanche, dans un communiqué, a fait l’éloge de Tillman comme « une inspiration à la fois sur et en dehors du terrain de football. »

« Pour beaucoup d’enfants d’Almaden, il était plus grand que la vie », a ajouté, ému, Randy Zimmer, qui a entraîné Tillman au lycée Leland, dans la vallée d’Almaden, à San Jose. « Plus important encore, pour ceux d’entre nous qui le connaissaient, il était simplement Pat. Il n’était pas Pat le joueur de football. Juste Pat. Quelqu’un que nous aimions. »

Le Pentagone a déclaré dans une annonce laconique vendredi que Tillman est mort lorsque son véhicule de patrouille a été attaqué. Un porte-parole a indiqué que la mort de Tillman était survenue lors d’une fusillade dans une bataille avec les forces de la milice anti-coalition à environ 25 miles au sud-ouest d’une base militaire américaine à Khowst.

Plus de deux ans après que les États-Unis ont évincé l’ancien gouvernement pour soutien au terrorisme, plus de 10 000 soldats restent en Afghanistan et les combats se poursuivent contre les restes des talibans et d’Al-Qaïda.

Tillman a joué au football universitaire à Arizona State et a été nommé joueur défensif de l’année de la Pacific-10 Conference en tant que senior en 1997. Il a été repêché par les Arizona Cardinals et a joué quatre saisons, principalement en tant que safety. Mais il est devenu plus connu – et aux yeux de beaucoup même héroïque – pour sa décision de devenir un soldat.

Un esprit libre non-conformiste qui portait les cheveux longs, Tillman a tourné le dos à une offre de contrat de trois ans et 3,6 millions de dollars par les Cardinals en 2002. Au lieu de cela, lui et son jeune frère Kevin, un ancien joueur de baseball de ligue mineure, se sont enrôlés dans l’armée avec l’objectif de devenir des Rangers, une unité spécialisée qui fait partie des forces spéciales de l’armée.

Les frères Tillman ont fui les projecteurs, refusant toutes les demandes d’interview. Ils ont également encouragé la famille et les amis à ne pas parler avec les médias, et cette position a continué après la mort de Pat. Les membres de la famille étaient reclus vendredi dans leur maison d’Almaden Valley.

« J’ai parlé avec sa mère et son père aujourd’hui et cela a été vraiment difficile », a déclaré Terry Hardtke, l’entraîneur à Leland lorsque Tillman était un senior. « Ils veulent respecter les souhaits de Pat de ne pas parler aux médias, donc je vais honorer cela aussi ».

Mais les hommages ont afflué.

« Il y avait des choses qu’il pensait être bidon, et il pensait que les conférences de presse sur le fait de rejoindre l’armée étaient bidon », a déclaré son entraîneur universitaire, Bruce Snyder. « Je pense que cela vaut la peine pour nous tous d’apprendre à l’apprécier. Il n’a pas été créé par les médias. Tout cela était bien réel. Je n’ai jamais côtoyé quelqu’un comme lui ».

Le sénateur John McCain, R-Ariz, un vétéran décoré de la guerre du Vietnam, a déclaré dans un communiqué qu’il avait « le cœur brisé » par la mort de Tillman.

« Mais il y a dans l’exemple de Pat Tillman, dans son choix inattendu du devoir envers son pays plutôt que les richesses et autres conforts de la célébrité, et dans son humilité, une telle inspiration pour nous tous », a déclaré McCain.

Les amis disent que les attaques terroristes du 11 septembre 2001 ont laissé un impact profond sur les deux frères. Peu de temps après, ils ont commencé à faire des recherches sur les options militaires et ont finalement jeté leur dévolu sur les Rangers.

Pat Tillman n’en a jamais parlé à personne, sauf à sa petite amie du lycée, Marie Ugenti, qu’il a épousée juste avant de s’engager. Les Tillman étaient tellement déterminés à éviter la publicité qu’ils ont commencé le processus d’enrôlement à Denver, où il était peu probable que Pat soit reconnu.

L’été dernier, lorsque ESPN a remis aux frères le Arthur Ashe Courage Award lors de sa retransmission annuelle des ESPY Awards, ils ont refusé d’y assister, même s’ils étaient de retour aux États-Unis après avoir servi en Irak. Ils ont envoyé leur jeune frère Richard pour l’accepter à leur place.

Tillman était connu pour sa personnalité terre-à-terre et parfois espiègle, ainsi que pour sa loyauté farouche. Il n’a jamais été le plus grand athlète. À 5 pieds 11 et 202 livres, il n’était pas grand selon les normes de la NFL.

Mais il possédait une intensité incroyable sur le terrain. Dans une victoire lopsided Leland sa dernière année, Tillman, qui jouait sur l’attaque et la défense, a continué à se faufiler sur le terrain. Finalement, les entraîneurs ont dû retirer le casque et les épaulettes de Tillman et les cacher pour le reste du match.

« C’était un grand meneur de jeu qui était toujours autour du ballon », a déclaré Dan Lloyd, le coordinateur défensif de Leland en 1993. « Donc, dans l’armée, je ne serais pas surpris qu’il soit toujours au milieu de tout, qu’il soit le porte-drapeau de sa tenue ».

Seulement trois grandes universités ont recruté Tillman, et Arizona State en a fait son dernier choix cette année-là. Là-bas, il a excellé sur et hors du terrain, aidant les Sun Devils à un Rose Bowl en tant que linebacker et obtenant un diplôme avec une moyenne de 3,84 en moins de quatre ans.

En Arizona State, Tillman a également ajouté à sa réputation d’être non conventionnel en escaladant les normes de lumière du Sun Devil Stadium pour, disait-il, la solitude et le défi. Plus tard, lorsqu’il était avec les Cardinals, il s’est préparé pour un camp d’entraînement en participant à un triathlon de 70,2 miles – juste parce qu’il voulait voir s’il pouvait le faire.

En raison de sa taille, Tillman n’était pas considéré comme un espoir de la NFL. Mais Dave McGinnis, qui deviendra son entraîneur chez les Cardinals, se souvient que lorsqu’il a fait travailler Tillman avant la draft NFL de 1998, le joueur ne s’arrêtait pas avant d’avoir parfaitement terminé chaque exercice.

« Tout ce qu’il faisait en tant que joueur, il le faisait à pleine vitesse », a déclaré McGinnis. « Et en apprenant à le connaître, vous avez découvert que c’était la façon dont il poursuivait chaque objectif dans sa vie ».

Les Cardinals l’ont drafté au septième et dernier tour, avec la 226e sélection, et l’ont déplacé à la sécurité. Tillman est devenu l’un des joueurs les plus populaires de l’équipe et a établi un record de franchise avec 224 plaquages en 2000. Tillman est tellement redevable de la croyance des Cardinals en lui qu’en 2001, il refuse une offre de contrat de cinq ans et 9 millions de dollars des Rams de Saint-Louis pour rester en Arizona, même si les Cardinals lui versent 512 000 dollars pour une saison.

Puis il a fait un sacrifice encore plus grand – s’engager dans l’armée.

Robert Setterlund, le directeur adjoint de l’enseignement de Leland, se souvient que Tillman était si populaire qu' »il se déplaçait en groupes de la taille d’équipes de football. » Mais Setterlund a dit que cette même communauté de Leland était préoccupée par Tillman quand elle a appris qu’il devenait un Ranger.

« Il n’a jamais joué la sécurité », a déclaré Setterlund. « Nous avons donc craint quand il se mettait en danger ».

En décembre, Tillman a assisté à un match des Cardinals à Seattle. McGinnis a dit qu’il a passé environ cinq heures la nuit avant le match avec Tillman, sa femme et son frère.

« C’était très inspirant d’être avec lui et d’entendre son engagement et à quel point il était fier pour lui et Kevin d’être Rangers », a déclaré McGinnis. « C’est difficile d’imaginer qu’il est parti. Et pourtant, cela va à l’essentiel de ce qu’il était. Des mots comme honneur, engagement et intégrité étaient vraiment la façon dont le gars vivait sa vie. »

McGinnis a dit que Tillman avait prévu de retourner à la NFL lorsque son obligation militaire de trois ans serait terminée.

Doug Tammaro, un officiel du département athlétique de l’Arizona State et un ami proche de Tillman, a déclaré qu’ils avaient échangé des messages téléphoniques le 1er avril. Tillman lui a dit qu’il partait en Afghanistan.

Le 2e bataillon du 75e régiment de rangers de Tillman a participé à l’opération Mountain Storm dans le sud-est de l’Afghanistan. Outre sa mort jeudi, deux autres soldats américains de la patrouille de combat ont été blessés, et un soldat afghan combattant aux côtés des Américains a été tué.

L’Arizona State a annoncé vendredi qu’il retirerait le maillot n°42 de Tillman après la saison 2004.

« Quoi que les gens fassent ou disent sur Pat, ce n’est pas suffisant », a déclaré Tammaro. « Mais aux yeux de Pat, c’est trop. S’il voyait toute l’attention qu’il reçoit, il dirait : ‘Concentrons-nous sur les gars qui sont encore là-bas’.  »

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