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En temps normal, le foie stocke l’excès de sucre dans le sang sous forme de glycogène, qu’il distribue pendant la nuit pendant le sommeil et d’autres périodes de jeûne pour maintenir les niveaux de glucose dans une fourchette physiologique normale, a expliqué H. Henry Dong, Ph.D., professeur associé de pédiatrie à la Pitt School of Medicine. Mais dans le cas du diabète, le foie continue à pomper du glucose même lorsque l’insuline est fournie comme traitement.

« Les scientifiques essaient de trouver les facteurs qui contribuent à cette surproduction hépatique de glucose depuis des décennies », a déclaré le Dr Dong. « Si nous pouvons contrôler cette voie, nous devrions être en mesure d’aider à réduire les niveaux anormalement élevés de sucre dans le sang observés chez les patients diabétiques. »

Lui et son équipe ont étudié une famille de protéines appelées Forkhead box ou FOX, et pour le projet actuel, ils se sont concentrés sur une protéine appelée FOX06. Ils ont découvert que les souris modifiées pour fabriquer trop de FOX06 développaient des signes de syndrome métabolique, le précurseur du diabète, y compris une glycémie élevée et des niveaux d’insuline élevés pendant le jeûne, ainsi qu’une tolérance au glucose altérée, tandis que les souris qui fabriquaient trop peu de FOX06 avaient une glycémie anormalement basse pendant le jeûne.

« Chez un animal normal, une injection de glucose provoque une augmentation initiale de la glycémie, puis elle revient à la normale en deux heures », a déclaré le Dr Dong. « Chez les animaux qui ont fabriqué trop de FOX06, la glycémie après une injection de glucose ne se normalise pas dans les deux heures. Ils ont perdu la capacité de réguler le niveau tandis que le foie continue à fabriquer du glucose inutile. »

D’autres expériences ont montré que les souris diabétiques ont des niveaux anormalement élevés de FOX06 dans le foie, a-t-il ajouté. Le blocage de la protéine a nettement réduit la production hépatique de glucose, bien que la glycémie ne se soit pas complètement normalisée. Après deux semaines de traitement, on a constaté une amélioration significative de la glycémie et du métabolisme du glucose chez les souris diabétiques.

Des tests sur des cellules hépatiques humaines ont fait écho à l’importance du rôle de FOX06 dans la production de glucose.

« Ces résultats suggèrent fortement que FOX06 a le potentiel d’être développé comme une cible thérapeutique », a déclaré le Dr Dong. « Si nous pouvons inhiber son activité, nous pouvons éventuellement ralentir la production de glucose par le foie chez les patients diabétiques et mieux contrôler les niveaux de sucre dans le sang. »

Les coauteurs comprennent l’auteur principal Dae Hyun Kim, Ph.D., et d’autres chercheurs des départements de pédiatrie et de pathologie de l’Université de Pittsburgh. L’étude a été financée par les National Institutes of Health.

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