Tänä päivänä 22. huhtikuuta: Pat Tillman kuoli Afganistanissa

Pat Tillman Arizonan valtionyliopistossa.

KATSO TÄSTÄ, jos sinulla on ongelmia kuvien katselussa mobiililaitteella

Tämä artikkeli julkaistiin alun perin 23. huhtikuuta 2004

Pat Tillman, ylisuorittava NFL-pelaaja, joka hylkäsi monimiljoonaisen sopimuksen voidakseen palvella maataan Yhdysvaltain armeijan Rangers-eliittiyksikön jäsenenä, sai surmansa taistelussa Kaakkois-Afganistanissa tänä päivänä vuonna 2004.

Hän oli 27-vuotias.

Sankariksi kutsutun miehen kuolema, vaikka hän pyrki parhaansa mukaan olemaan vain tavallinen sotilas, sai aikaan sydämellisiä surunvalitteluja ja kunnianosoituksia kaikkialla Valkoisesta talosta hänen adoptio-osavaltioonsa Arizonaan ja urheilukentille San Josessa, jossa hän kasvoi.

Valkoinen talo ylisti Tillmania lausunnossaan ”innoittajana sekä jalkapallokentällä että sen ulkopuolella”.

”Monille Almadenin lapsille hän oli elämää suurempi”, lisäsi tunteikas Randy Zimmer, joka valmensi Tillmania Leland High Schoolissa San Josen Almaden Valleyssa. ”Vielä tärkeämpää on se, että meille, jotka tunsimme hänet, hän oli vain Pat. Hän ei ollut jalkapalloilija Pat. Hän oli vain Pat. Joku, jota rakastimme.”

Pentagon kertoi perjantaina tiiviissä tiedotteessa, että Tillman kuoli, kun hänen partioautonsa joutui hyökkäyksen kohteeksi. Tiedottaja ilmoitti, että Tillmanin kuolema tapahtui tulitaistelussa liittoa vastustavien miliisijoukkojen kanssa käydyssä taistelussa noin 25 mailia lounaaseen Yhdysvaltain sotilastukikohdasta Khowstista.

Myös kaksi vuotta sen jälkeen, kun Yhdysvallat syrjäytti entisen hallituksen terrorismin tukemisesta, Afganistanissa on edelleen yli 10 000 sotilasta, ja taistelut jatkuvat Talebanin ja al-Qaidan jäänteitä vastaan.

Tillman pelasi yliopistojalkapalloa Arizonan osavaltiossa ja hänet nimettiin Pacific-10-konferenssin vuoden puolustuspelaajaksi seniorina vuonna 1997. Hänet varattiin Arizona Cardinalsin joukkueeseen ja hän pelasi neljä kautta, enimmäkseen turvamiehenä. Hänestä tuli kuitenkin tunnetumpi – ja monien silmissä jopa sankarillinen – päätöksestään ryhtyä sotilaaksi.

Pitkää tukkaansa pitänyt vapaamielinen vapaamielinen Tillman käänsi selkänsä Cardinalsin kolmen vuoden ja 3,6 miljoonan dollarin sopimustarjoukselle vuonna 2002. Sen sijaan hän ja hänen nuorempi veljensä Kevin, entinen minor league -pesäpalloilija, värväytyivät armeijaan tavoitteenaan päästä Rangersiksi, erikoisyksiköksi, joka on osa armeijan erikoisjoukkoja.

Tillmanin veljekset välttelivät valokeilaa ja torjuivat kaikki haastattelupyynnöt. He myös kehottivat perhettä ja ystäviä olemaan puhumatta tiedotusvälineille, ja tämä asenne jatkui Patin kuoleman jälkeen. Perheenjäsenet olivat perjantaina eristäytyneinä Almaden Valleyn kodissaan.

”Puhuin hänen äitinsä ja isänsä kanssa tänään, ja se on ollut todella rankkaa”, sanoi Terry Hardtke, Lelandin valmentaja, kun Tillman oli vanhempi. ”He haluavat kunnioittaa Patin toivetta olla puhumatta medialle, joten aion kunnioittaa sitäkin.”

Mutta kunnianosoituksia sateli.

”Oli asioita, joita hän piti valheellisina, ja hän piti uutistilaisuuksia armeijaan liittymisestä valheellisina”, sanoi hänen yliopistovalmentajansa Bruce Snyder. ”Mielestäni meidän kaikkien kannattaa saada arvostusta häntä kohtaan. Media ei luonut häntä. Nämä asiat olivat hyvin todellisia. En ole koskaan ollut kenenkään hänen kaltaisensa kanssa.”

Sen. John McCain, R-Ariz, Vietnamin sodan veteraani, sanoi lausunnossaan, että hän oli ”särkynyt” Tillmanin kuolemasta.

”Mutta Pat Tillmanin esimerkissä, hänen odottamattomassa valinnassaan velvollisuudesta maataan kohtaan julkisuuden rikkauksien ja muiden mukavuuksien sijasta, ja hänen nöyryydessään on sellainen inspiraatio meille kaikille”, McCain sanoi.

Ystävien mukaan syyskuun 11. päivän 2001 terrori-iskut jättivät molempiin veljeksiin syvän vaikutuksen. Pian sen jälkeen he alkoivat tutkia sotilasvaihtoehtoja ja tähtäsivät lopulta rangeriksi.

Pat Tillman ei koskaan kertonut kenellekään muulle kuin lukioaikaiselle rakkaalleen Marie Ugentille, jonka kanssa hän meni naimisiin juuri ennen värväytymistään. Tillmanit olivat niin päättäneet välttää julkisuutta, että he aloittivat värväytymisprosessin Denverissä, jossa oli epätodennäköistä, että Pat tunnistettaisiin.

Viime kesänä, kun ESPN antoi veljeksille Arthur Ashe Courage Award -palkinnon vuotuisessa ESPY Awards -televisiolähetyksessä, he kieltäytyivät osallistumasta, vaikka olivat palanneet Yhdysvaltoihin palveltuaan Irakissa. He lähettivät nuoremman veljensä Richardin ottamaan palkinnon vastaan heidän puolestaan.

Tillman tunnettiin maanläheisestä ja joskus ilkikurisesta persoonallisuudestaan sekä kovasta uskollisuudestaan. Hän ei koskaan ollut paras urheilija. Noin 180-senttisenä ja 202 kiloa painavana hän ei ollut NFL-standardien mukaan iso.

Mutta hänellä oli uskomaton intensiteetti kentällä. Eräässä Lelandin yksipuolisessa voitossa hänen viimeisenä vuotenaan Tillman, joka pelasi sekä hyökkäyksessä että puolustuksessa, hiipi jatkuvasti takaisin kentälle. Lopulta valmentajat joutuivat ottamaan Tillmanilta kypärän ja hartiasuojat pois ja piilottamaan ne loppupelin ajaksi.

”Hän oli iso pelintekijä, joka oli aina pallon ympärillä”, sanoi Dan Lloyd, Lelandin puolustuksen koordinaattori vuonna 1993. ”Joten armeijassa ei olisi yllättävää, että hän olisi aina keskellä kaikkea, että hän olisi asunsa lipunkantaja.”

Vain kolme suurta yliopistoa värväsi Tillmanin, ja Arizona State teki hänestä viimeisen valintansa sinä vuonna. Siellä hän kunnostautui kentällä ja sen ulkopuolella, auttoi Sun Devilsin Rose Bowliin linjapuolustajana ja valmistui 3,84 arvosanan keskiarvolla alle neljässä vuodessa.

Arizonan osavaltiossa Tillman lisäsi epäsovinnaisen maineensa myös kiipeämällä Sun Devil Stadiumin valopylväisiin yksinäisyyden ja haasteen vuoksi, kuten hän väitti. Myöhemmin Cardinalsissa hän valmistautui erääseen harjoitusleiriin osallistumalla 70,2 mailin triathloniin – ihan vain siksi, että hän halusi nähdä, pystyykö hän siihen.

Kokonsa vuoksi Tillmania ei pidetty NFL-ehdokkaana. Mutta Dave McGinnis, josta tuli hänen valmentajansa Cardinalsissa, muistaa, että kun hän treenasi Tillmania ennen vuoden 1998 NFL-draftia, pelaaja ei pysähtynyt ennen kuin hän suoritti jokaisen harjoituksen täydellisesti.

”Kaiken, mitä hän teki pelaajana, hän teki täysillä”, McGinnis sanoi. ”Ja kun häneen tutustui, huomasi, että se oli tapa, jolla hän tavoitteli jokaista tavoitetta elämässään.”

Cardinals varasi hänet seitsemännellä ja viimeisellä kierroksella, 226. valinnalla, ja siirsi hänet safetyksi. Tillmanista tuli yksi joukkueen suosituimmista pelaajista ja hän teki vuonna 2000 franchise-ennätyksen 224 taklauksella. Tillman oli niin velkaa Cardinalsin uskolle häneen, että vuonna 2001 hän kieltäytyi St. Louis Ramsin viiden vuoden ja yhdeksän miljoonan dollarin sopimustarjouksesta jäädäkseen Arizonaan, vaikka Cardinals maksoi hänelle yhdestä kaudesta 512 000 dollaria.

Sitten hän teki vielä suuremman uhrauksen – liittyi armeijaan.

Lelandin opetuksesta vastaava vararehtori Robert Setterlund muisteli, että Tillman oli niin suosittu, että ”hän liikkui jalkapallojoukkueiden kokoisissa ryhmissä”. Mutta Setterlund sanoi, että samainen Lelandin yhteisö oli huolissaan Tillmanista, kun he kuulivat, että hänestä oli tulossa Ranger.

”Hän ei koskaan pelannut varman päälle”, Setterlund sanoi. ”Joten pelkäsimme, kun hän asetti itsensä vaaraan.”

Joulukuussa Tillman osallistui Cardinalsin peliin Seattlessa. McGinnis kertoi viettäneensä noin viisi tuntia peliä edeltävänä iltana Tillmanin, tämän vaimon ja veljen kanssa.

”Oli hyvin inspiroivaa olla hänen kanssaan ja kuulla hänen sitoutumisensa ja se, kuinka ylpeä sekä hän että Kevin olivat Rangersista”, McGinnis sanoi. ”On vaikea kuvitella, että hän on poissa. Ja silti tämä menee siihen, mitä hän oli. Sanat kuten kunnia, sitoutuminen ja rehellisyys olivat todella sitä, miten kaveri eli elämänsä.”

McGinnis sanoi, että Tillman oli suunnitellut palaavansa NFL:ään, kun hänen kolmen vuoden sotilasvelvollisuutensa olisi päättynyt.

Doug Tammaro, Arizonan osavaltion urheiluosaston virkamies ja Tillmanin läheinen ystävä, sanoi, että he vaihtoivat puhelinviestejä 1. huhtikuuta. Tillman kertoi hänelle lähtevänsä Afganistaniin.

Tillmanin 2. pataljoona, 75. Ranger-rykmentti on osallistunut Mountain Storm -operaatioon Afganistanin kaakkoisosassa. Hänen kuolemansa lisäksi torstaina kaksi muuta taistelupartiossa ollutta yhdysvaltalaissotilasta haavoittui ja amerikkalaisten rinnalla taistellut afgaanisotilas sai surmansa.

Arizona State ilmoitti perjantaina, että se vetää Tillmanin pelipaidan nro 42 pois käytöstä kauden 2004 jälkeen.

”Mitä tahansa ihmiset tekevät tai sanovat Patista, se ei riitä”, Tammaro sanoi. ”Mutta Patin silmissä se on liikaa. Jos hän näkisi kaiken huomion, jonka hän saa, hän sanoisi: ’Keskitytään niihin kavereihin, jotka ovat vielä tuolla’. ”

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.