Reggie Lewisin muistaminen

27. heinäkuuta 1993 olin muutama päivä vailla 15-vuotissyntymäpäivääni. Olimme juuri päättäneet kesäliigan koripallo-ottelun ja äitini haki minut ja ystäväni kyydissään kotiin. Suunnitelmana oli pysähtyä pizzalle tai McDonald’siin tai mahdollisesti molempiin. Olimme tyypillisiä teinipoikia ja söimme kaiken näköpiirissä olevan. Neljä hikistä, riehakasta ja iloista teiniä, jotka olivat juuri voittaneet kilpailevan lukion merkityksettömässä kesäliigapelissä, lastautuivat autoon. Siinä ajassa, joka kului noin 20 minuutin ajomatkaan kotiini, elämämme muuttui lopullisesti.

Nousimme autoon, ja äitini, joka kuunteli innokkaasti uutisradiota, oli virittänyt radion WBZ:lle tai jotain sinne päin. Vähän sen jälkeen, kun äiti oli sanonut lyhyesti ”Hiljaa!”, jonka me kaikki jätimme lyhyesti huomiotta, radio soitti ”Breaking News” -musiikkia ja aloitti raportin. Reggie Lewis oli romahtanut kentälle Brandeisin yliopistossa Walthamissa kesäharjoittelun aikana.

Me kaikki muistimme Reggien romahtaneen aiemmin keväällä kentälle pudotuspeliottelussa Charlotte Hornetsia vastaan ensimmäisen kierroksen pudotuspelisarjan ensimmäisessä pelissä. Häneltä jäi loppusarja väliin ja 1. pelin voitosta huolimatta Boston hävisi Charlottelle 3-1. Tuolloin kuitenkin kerrottiin, että Reggie olisi kunnossa jonkinlaisella hoidolla. Uutiset hänen harjoittelustaan muutamaa kuukautta myöhemmin olivat rohkaisevia ja tärkeitä, sillä Boston tarvitsi häntä.

Celtics oli kaudella 1992-1993 vahvasti murroksessa. Larry Bird oli tuona kesänä jäänyt eläkkeelle The Dream Teamin kanssa saavutetun olympiakullan jälkeen. Kevin McHale ei ollut enää sama mies jalka- ja jalkavammojen jälkeen ja huhujen mukaan hänkin oli lähdössä. Robert Parish oli jo 39-vuotias ja pelannut liigassa 16 vuotta. Big Three oli hajoamassa. Mutta sankariemme hiipumisesta huolimatta Boston pärjäisi, koska heillä oli Reggie Lewis.

Vuosina 1991-1992, kun Bird pystyi pelaamaan vain 45 ottelua ja McHale vain 56, soihtu oli siirtynyt hiljaa Lewisille joukkueen parhaana pelaajana. Hän pelasi kaikissa 82 ottelussa, teki keskimäärin 20,8 pistettä ottelua kohden, heitti yli 50-prosenttisesti kentältä ja dominoi puolustuksellisesti yli blokilla ottelua kohden ja 1,5 varkaudella ottelua kohden. Se jäi Lewisin ainoaksi All-Star-kaudeksi.

Vuosina 92-93, jolloin hänellä oli enemmän taakkaa harteillaan Birdin jäädessä eläkkeelle ja McHalen raadellessa viimeistä vuottaan, Lewis oli yhtä hyvä. All-Star tunnustuksia ei tulisi, monet epäilivät tämän johtuvan Celtics-väsymyksestä, mutta Lewis oli vakiinnuttanut asemansa yhtenä NBA:n parhaista pelaajista. Kukaan vähäisempi auktoriteetti kuin Michael Jordan kutsui Lewisia ”liigan kovimmaksi vastustajaksi”. Eräässä ottelussa vuonna 1991 Lewis teki MJ:lle näin:

Nyt muistakaa, ettei kukaan oikeasti estänyt Jordanin hyppyheittoa. Oli se sitten hänen roikkuva hyppynsä, hänen turnaround fade-awaynsa tai mikä tahansa muu hullu heitto, jonka Jordan keksi. Lewis sai hänet kiinni neljä kertaa yhdessä pelissä. Lisäksi Lewis heitti pelin loppupuolella huikean kolmosen.

Takaisin tuohon peliin vuoden -93 pudotuspeleissä. Celtics oli saavuttanut 48 voittoa Lewisin loistavuuden ansiosta. McHale ja Parish olivat edelleen tuottavia, mutta rajoittuneita. Xavier McDaniel oli lisätty Birdin tilalle, mutta kukaan ei oikein pystynyt siihen. Kevin Gamble, Dee Brown ja Rick Fox olivat kaikki hyviä pelaajia, mutta he eivät kyenneet kantamaan lisävastuuta Bostonin pitämisestä konferenssin kärjessä. Mutta Lewis oli. Hän oli ottanut askeleen edellisellä kaudella ja vakiinnutti asemansa kaudella 1992-93 yhtenä liigan parhaista.

Boston nappasi neljännen sijan ja kotiedun Alonzo Mourningin, Larry Johnsonin ja Muggsy Boguesin johtamaa nousijajoukkue Hornetsia vastaan. Pelistä oli tulossa tiukka ja moni veti nuoren Charlotten joukkueen puolesta, että se onnistuisi kääntämään voiton. Vain 13 minuutin pelin jälkeen Lewis romahti kentälle. Tuolloin se vaikutti riittävän viattomalta, jos jonkun romahtamista voi kutsua viattomaksi. Lewis istui ylös lähes välittömästi. Hän poistui kentältä, mutta näytti olevan kunnossa. Emme enää koskaan nähneet hänen pelaavan Celticsissä.

Takaisin tuohon heinäkuiseen iltaan, neljä rähisevää teiniä ja äitini olivat juuri kuulleet, että Reggie oli taas romahtanut. Spekuloimme villisti ja vakuuttelimme samalla toisillemme, että hän tulisi kuntoon. Ehkä hän unohti ottaa sydänlääkkeensä tai jotain. Mutta hän tulisi kuntoon. Meille kerrottiin, että hän palaisi pelaamaan seuraavan vuoden alussa syksyllä.

Kesken tuon nopeatempoisen keskustelun ”Breaking News” -hälytys soi uudelleen, vain muutama minuutti alkuperäisen jälkeen. Se herätti meidät huomiomme niin kuin melkein mikään muu ei olisi voinut. Varmasti tässä kerrottiin meille: ”Varovaisuus. Ei mikään iso juttu.” Sen sijaan saimme jotain muuta, ja muistan sanat yhtä selvästi 24 vuotta myöhemmin kuin silloin, kun kuulin ne ensimmäisen kerran:

”Reggie Lewis on kuollut romahdettuaan Brandeisin yliopiston kentällä harjoittelun aikana.”

Hiljaisuus. Ei enää spekulointia. Ei enää vakuutteluja.

”Reggie Lewis on kuollut…”

Tainnutettuna. Ei juhlia voittoamme. Ei pizzakäyntiä.

”Reggie Lewis on kuollut…”

Ryntäämme kotiini. Radiomiehen täytyy olla väärässä. Hän sai juuri väärää tietoa. Laitamme telkkarin päälle, ja mitä tahansa kesäaikaisia toistoja onkaan, niitä edeltävät paikallisuutiset sairaalasta ja Brandeisista ja Boston Gardenin edustalta. Mutta mikään niistä ei kerro mitään erilaista eikä mikään niistä kerro mitään sellaista, mitä haluaisimme kuulla.”

”Reggie Lewis on kuollut…”

Aina kun ajattelen tätä hetkeä, se liittyy minulle kahteen muuhun hetkeen. Ensimmäinen oli vuonna 1986. Olin noin kuukausi ennen kuin täytin kahdeksan vuotta. Seitsemänvuotiaana urheilu oli koko maailmani G.I. Joen ja pyöräilyn ohella. Se oli yhteyteni isääni. Hän matkusti paljon työnsä vuoksi, mutta urheilun avulla saimme yhteyden toisiimme. Pelasin jalkapalloa ja baseballia, mutta koripallo sai minusta otteen, jota mikään muu urheilu ei ollut antanut. Bird oli idolini, kuten lähes jokaiselle muullekin newenglantilaiselle lapselle, mutta Celticsillä oli nyt kaveri, joka pystyi juoksemaan ja hyppäämään kuten Jordan, joka Bullsilla oli. Len Bias oli tulossa, ja seitsemän-, melkein kahdeksanvuotiaana se oli uskomatonta. Muistan katsoneeni uutisia päiväkausia NBA-draftin aikaan nähdäkseni kohokohtia Biasista. Dunkit olivat siistein juttu ikinä, ja tämä kaveri osasi donkata!

17. kesäkuuta 1986, hieman yli viikko sen jälkeen, kun Boston Celtics oli voittanut 16. NBA-mestaruutensa, Boston Celtics valitsi Len Biasin vuoden 1986 NBA-draftin toisella sijalla. Red Auerbach sanoi myöhemmin: ”Suunnittelin kolme vuotta Len Biasin varaamista”. Jos Red suunnitteli jonkun hankkimista, kuten hän teki Birdin ja McHalen kanssa, tiesi, että kaverista tulisi hyvä.

Kesäkuun 19. päivän aamuna kävelin keittiöön hakemaan aamiaista. Pöydällä oli lehti, jossa oli kuva, jossa Bias esiteltiin Celticsin värvätyksi pelaajaksi. Otin sen käteeni ja isäni, joka oli vaihteeksi kotona, painoi kätensä siihen. Ilmeisesti radiossa oli juuri kerrottu, että Bias oli kiidätetty sairaalaan. Anteeksi hämärä muisti, mutta isä taisi sanoa: ”Hän on sairas.”

OK. Ihmiset sairastuvat koko ajan. Ei se ole iso juttu. He antavat hänelle lääkettä ja hän tulee kuntoon. Lähdin tekemään sitä, mitä menin tekemään. Myöhemmin samana aamuna tai ehkä aikaisin iltapäivällä kuulemme: ”Tämä tuli juuri (mikä tahansa asema, jota kuuntelimme), Len Bias on kuollut. Biasin kuoleman uskotaan liittyvän kokaiinin käyttöön.”

Odota. Kuollut? Kaveri, joka osaa juosta, hypätä ja donkata?

”Len Bias on kuollut…”

Mitä on kokaiini? Miksi hän sitä tekisi? Hän oli juuri Bostonissa. Miten hän oli samana päivänä takaisin Marylandissa?

”Len Bias on kuollut…”

Seitsemän-, melkein kahdeksanvuotiaalle minulle jää paljon kysymyksiä ja vanhemmilleni jää miettimään, miten niihin vastataan.

”Len Bias on kuollut…”

Takaisin kesään 1993. Celtics oli joukkueeni, mutta sydämeni oli muulla kuin Celticsillä. Edellisenä kesänä kaikki olivat hurahtaneet The Dream Teamiin, minä mukaan lukien, mutta Kroatian kova, hyvin heittävä guard oli valloittanut mielikuvitukseni. Drazen Petrovicista oli tullut suosikkini lyhyessä ajassa. Hän ilmestyi kuin tyhjästä, ja hänen nousunsa muistutti Reggie Lewisin nousua. Hän oli dominoiva pistemies Nets-joukkueessa, joka menestyi ja oli päässyt back-to-back-playoffeihin. Oli kuulemma sopimusriitoja ja Petrovic harkitsi NBA:sta lähtöä Kreikkaan, mutta kukaan ei oikeasti lähtenyt NBA:sta.

Kesällä 1992 Petrovic johti ensimmäistä kertaa itsenäisesti pelaavan Kroatian kultamitalipeliin. He kaatuivat Yhdysvalloille, mikä oli vasta toinen tappio olympialaisissa (molemmat Yhdysvalloille), ja he saivat hopeamitalin. Petrovic pelasi niin hyvin, että kroatialaiset siirtyivät jopa hetkeksi johtoon ensimmäisen puoliajan puolivälin tienoilla. Hänen voitontahtonsa ja heittotaitonsa olivat inspiroivia pojalle, joka halusi vain pelata, heittää ja voittaa.

Kesäkuun 8. päivän aamuna vuonna 1993 heräsin ja käänsin ESPN:n päälle ja aloin katsoa SportsCenteria, kuten useimmat teinipojat Amerikassa. Syödessäni aamiaista ennen kouluun lähtöä tuona tiistaiaamuna SportsCenter lähettää raportin: ”New Jersey Netsin ja Kroatian maajoukkueen Drazen Petrovic on kuollut auto-onnettomuudessa Saksassa eilen iltapäivällä.”

Auto-onnettomuus? Saksassa? Petrovic?

”Drazen Petrovic New Jersey Netsistä ja Kroatian maajoukkueesta on kuollut…”

Eikö Euroopassa ollut juuri joku iso turnaus? Eikö hän yrittänyt saada uutta sopimusta?

”Drazen Petrovic New Jersey Netsistä ja Kroatian maajoukkueesta on kuollut…”

Ei DVR:ää, jolla voisi kelata taaksepäin ja toistaa sen. Ei tarvitse. Sanat ovat palaneet päähäni.”

”Drazen Petrovic New Jersey Netsistä ja Kroatian maajoukkueesta on kuollut…”

24 vuotta myöhemmin Reggie ja Drazen ja 31 vuotta Lenin jälkeen, kaikki yksityiskohdat noista päivistä ovat niin tuoreita kuin vain voivat olla. Minulta puuttuu nyt muutama päivä 39-vuotissyntymäpäivääni ja olen unohtanut lukemattomia asioita vuoden aikana, mutta en koskaan unohda näitä kolmea, ikuisesti toisiinsa kytkeytynyttä hetkeä mielessäni.

Mikä tärkeämpää, en koskaan unohda Lewisia, Biasia ja Petrovicia. Minulla ei ollut mahdollisuutta tutustua Biasiin kentällä ja sen ulkopuolella. Aivan liian harvat meistä saivat. Mutta Petrovic tunnettiin kovana kilpailijana ja kukoistavana maailmanlaajuisena koripallon supertähtenä.

Reggie oli erilainen. Hän kasvoi Baltimoressa, mutta Northeastern-yliopistossa ja Celticsissä ollessaan hänestä oli tullut kauttaaltaan bostonilainen. Hän ja hänen perheensä olivat tulleet legendaarisiksi hyväntekeväisyystoimistaan, joilla he auttoivat vähäosaisia koko Bostonin alueella. Reggie Lewis Track and Athletic Centerissä järjestetään lukuisia urheilutapahtumia Bostonissa, ja se on osittain Lewisin rahoittama. Vaikka Lewis pelasi vain kuusi vuotta Celticissä, hänen pelipaitansa numero 35 roikkuu Celticin kattotuolissa. Emme aina tee ulkopuolisista omiksemme, mutta Reggien kohdalla teimme niin, osittain hänen pelkän tahdonvoimansa ansiosta.

Muistan Reggien kaikesta siitä, mitä hän teki Bostonin eteen kentällä ja sen ulkopuolella, mutta eniten muistan hänet siitä, että hän opetti minulle arvokkaan oppitunnin traagisen kuolemansa keskellä. Älä pidä aikaa itsestäänselvyytenä. Sitä ei ole meille taattu. Rakastakaa ihmisiä, jotka ovat teille tärkeitä, ja varmistakaa, että he tietävät sen. Tee hyviä asioita. Auta muita. Ole hyvä ihminen. On olemassa sanonta, joka kuuluu: ”Emme ole täällä pitkään, olkaamme täällä hyvän aikaa.” Käyttäkää hyväksenne hyväksenne, kun voitte elää hyvää ja täyttä elämää.

27. heinäkuuta 1993 aloin oppia tuon läksyn. Kun olen vanhentunut, se on juurtunut minuun. Menetän joskus keskittymiseni, kuten me kaikki teemme. Mutta joka heinäkuun 27. päivä minua muistutetaan keskittymään uudelleen siihen, mikä on tärkeää. 24 vuotta myöhemmin ja oppitunti on vieläkin arvokkaampi minulle aviomiehenä, isänä, poikana, veljenä ja ystävänä.

Lepää hyvin, Reggie. Muistamme sinua hellästi ja rakkaudella.

Vastaa

Sähköpostiosoitettasi ei julkaista.