ESTE DÍA EN LA HISTORIA

En el pueblo de Salem, en la Colonia de la Bahía de Massachusetts, Sarah Goode, Sarah Osborne y Tituba, una mujer esclavizada de Barbados, son acusadas de practicar ilegalmente la brujería. Ese mismo día, Tituba, posiblemente bajo coacción, confesó el crimen, animando a las autoridades a buscar más brujas de Salem.

Los problemas en la pequeña comunidad puritana comenzaron el mes anterior, cuando Elizabeth Parris, de nueve años, y Abigail Williams, de once, hija y sobrina, respectivamente, del reverendo Samuel Parris, empezaron a sufrir ataques y otros misteriosos males. Un médico llegó a la conclusión de que las niñas estaban sufriendo los efectos de la brujería, y las jóvenes corroboraron el diagnóstico del médico. Con el estímulo de varios adultos de la comunidad, las niñas, a las que pronto se unieron otros residentes «afligidos» de Salem, acusaron de brujería a un círculo cada vez más amplio de residentes locales, en su mayoría mujeres de mediana edad, pero también varios hombres e incluso un niño de cuatro años. Durante los meses siguientes, los residentes afligidos de la zona incriminaron a más de 150 mujeres y hombres del pueblo de Salem y sus alrededores de prácticas satánicas.

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En junio de 1692, el Tribunal especial de Oyer, «oír», y Terminer, «decidir», se reunió en Salem bajo la dirección del presidente del Tribunal William Stoughton para juzgar a los acusados. La primera en ser juzgada fue Bridget Bishop de Salem, que fue declarada culpable y ejecutada en la horca el 10 de junio. Otras trece mujeres y cuatro hombres de todos los estratos sociales la siguieron a la horca, y un hombre, Giles Corey, fue ejecutado por aplastamiento. La mayoría de los juzgados fueron condenados sobre la base del comportamiento de los testigos durante el proceso real, caracterizado por ataques y alucinaciones que, según se argumentaba, eran causados por los acusados en el juicio.

En octubre de 1692, el gobernador William Phipps de Massachusetts ordenó la disolución del Tribunal de Oyer y Terminer y su sustitución por el Tribunal Superior de la Judicatura, que prohibió el tipo de testimonio sensacionalista permitido en los juicios anteriores. Las ejecuciones cesaron, y el Tribunal Superior acabó liberando a todos los que estaban pendientes de juicio e indultando a los condenados a muerte. Los juicios a las brujas de Salem, que dieron lugar a la ejecución de 19 mujeres y hombres inocentes, habían terminado efectivamente.

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