Ernest Everett Just (1883-1941)

Toda universidad es como un microcosmos de la sociedad que la rodea. En el mundo académico encontramos relaciones personales y profesionales entrelazadas, períodos de cooperación efectiva que se alternan con amargas controversias, y las mismas emociones y aspiraciones intensas que se observan en el mundo de los negocios o del gobierno. Los académicos discuten entre sí sobre hechos e interpretaciones y con la administración sobre las prioridades de la enseñanza y la financiación de la investigación. Como en cualquier organización, para tener éxito en una universidad hay que desarrollar una aptitud para navegar por una intrincada red de impedimentos y obligaciones; para nuestro tema de hoy, el biólogo Ernest Everett Just, éste fue el mayor reto de su vida.Just nació en Charleston, Carolina del Sur, en 1883. Su madre, el único sostén de la familia durante la mayor parte de su infancia, tenía dos trabajos: como maestra durante el año escolar y en las minas de fosfato de James Island cuando no había clases. Tenía grandes esperanzas en la educación de su propio hijo, y se sintió desolada cuando un ataque de tifus le hizo olvidar cómo leer y escribir a una edad temprana. El reaprendizaje fue lento y difícil, hasta el punto de que su madre dejó de enseñarle cuando parecía que no progresaba. Just perseveró por su cuenta y consiguió recuperar sus habilidades perdidas, aunque la experiencia le dejó un amargo recuerdo.Habiendo sido testigo de su extraordinaria inteligencia y tenacidad de primera mano, la madre de Just le empujó a conseguirlo. Con la esperanza de prepararlo para una carrera en la educación, lo envió a una escuela de concesión de tierras en Carolina del Sur cuando tenía 13 años, y luego a una escuela secundaria de preparación para la universidad en New Hampshire. Se graduó magna cum laude en el Dartmouth College con honores especiales en zoología, el campo que más tarde se convertiría en su vocación. Aunque su madre no vivió para ver su éxito universitario, Just hizo honor a su permanente amor por la educación y cumplió su sueño de enseñar.Al igual que muchos graduados negros de su época, Just no pudo encontrar una entrada en varias universidades prestigiosas dominadas por los blancos, y en su lugar aceptó un puesto de profesor en la históricamente negra Universidad de Howard en 1907. Al principio sólo enseñaba inglés y retórica, pero al cabo de unos años pudo pasar a un departamento de biología recién formado, y finalmente se convirtió en jefe de un departamento de zoología aún más nuevo en 1912. Más o menos al mismo tiempo, empezó a trabajar como asistente de investigación en el Laboratorio Biológico Marino de Woods Hole, en Massachusetts, donde realizó experimentos sobre la fecundación de huevos de invertebrados marinos y se doctoró en zoología en la Universidad de Chicago, que terminó en 1916.A principios de la década de 1920, Just era posiblemente el miembro más prestigioso del profesorado de la Universidad Howard. Era uno de los pocos hombres de raza negra que tenía un doctorado en una gran universidad estadounidense, así como una presencia respetada en el laboratorio de Woods Hole, donde su enfoque experimental era ampliamente admirado. Pero Just era un pez gordo en un estanque pequeño; Howard era una institución relativamente mal financiada en la que era poco probable que se apoyara su investigación y en la que siempre se había esperado que se dedicara principalmente a la enseñanza. Estos problemas se agravaron aún más con la aparición en escena del presidente de Howard, Mordecai Johnson, en 1926. Lamentablemente, esa visión tenía poco espacio para el ya prominente Just y su departamento de zoología. Johnson se disputaba el control del dinero procedente de las subvenciones que Just había solicitado y a menudo privaba al departamento de recursos en favor del departamento de química y de su químico estrella en ascenso, Percy Lavon Julian. Para Just, que era siete años mayor que Johnson y había trabajado en Howard durante décadas, los prejuicios de Johnson contra su departamento y la aparente falta de respeto por su reputación, ganada con tanto esfuerzo, eran un insulto flagrante. Johnson, por su parte, parece haber visto con malos ojos la pasión de Just por la investigación biológica, considerándola una distracción del objetivo más importante de la enseñanza. Desde finales de la década de 1920 hasta la de 1930, realizó casi una docena de visitas a laboratorios europeos; entre otros honores, fue el primer científico estadounidense en ser invitado a estudiar en el Instituto Kaiser Wilhelm de Berlín. Irónicamente, Just disfrutaba de un mejor trato por parte de los científicos extranjeros que el que podía esperar de sus propios colegas en casa. Sin embargo, su interés por la investigación en el extranjero iba a tener un final trágico. En 1940, Just estaba estudiando en un laboratorio francés al mismo tiempo que la invasión nazi de Francia y fue enviado brevemente a un campo de prisioneros de guerra. Just, que ya gozaba de mala salud, enfermó aún más en la cárcel y murió poco más de un año después de ser liberado.Como académico negro de excepcional capacidad, Just se enfrentó a una presión constante a lo largo de su carrera. Primero fue la discriminación racial que le impidió entrar en una universidad importante y le negó el respeto que se había ganado con el estudio y la investigación; también estaba la expectativa de Johnson de que sus intereses de investigación fueran secundarios a la enseñanza. Sin embargo, a pesar de esta presión, Just estaba decidido a triunfar, y su pasión por la ciencia es algo que debería tocar la fibra sensible de cualquier estudiante de toda la vida.

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