Encuesta de Almacenes / Centros de Distribución 2018: La escasez de mano de obra impulsa la automatización

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Por Roberto Michel – 5 de noviembre de 2018

Los hallazgos de nuestra «Encuesta de Operaciones de Almacenes y Centros de Distribución (DC) 2018» se producen en cascada a partir del fuerte crecimiento económico y un mercado laboral ajustado, por un lado, y el crecimiento del comercio electrónico y las complejidades de cumplimiento de pedidos, por el otro. Golpee estas megatendencias entre sí como el pedernal contra el acero, y saltarán chispas.

De hecho, la escasez de mano de obra creció aún más como el problema número 1 en la encuesta, mientras que los encuestados informan de un mayor uso de los sistemas de gestión de almacenes (WMS) y otro software, la automatización adicional, y un mayor uso de las métricas y los métodos de picking más avanzados para hacer frente a estos desafíos.

Algunos de los aspectos más destacados son:

  • La incapacidad de atraer y retener una mano de obra cualificada por hora fue el principal problema del sector, citado por el 55% de los encuestados, un 6% más que el año pasado;
  • en el tercer año en que se pregunta por el cumplimiento omnicanal, el 21% dice ahora que tiene una operación omnicanal, frente al 19% del año pasado, mientras que el 40% dice que apoya el cumplimiento del comercio electrónico;
  • y el uso de algún tipo de sistema de gestión de almacenes (WMS) alcanzó el 93%, la primera vez que la respuesta superó el 90%.

La encuesta, realizada anualmente por Peerless Research Group en nombre de Logistics Management y la publicación hermana Modern Materials Handling, atrajo este año 138 respuestas de profesionales de la logística y las operaciones de almacén en múltiples verticales. Según Norm Saenz, Jr, director general de St. Onge Company, y Don Derewecki, consultor senior de St. Onge Company, una empresa de consultoría de ingeniería de la cadena de suministro y nuestro socio para esta encuesta anual, los encuestados están claramente buscando aplicar la tecnología para hacer frente a las crecientes presiones.

«Con el aumento de los volúmenes de transacciones que casi todo el mundo está experimentando, y el verdadero impulso del comercio electrónico… cuando estos factores se enfrentan a la falta de recursos laborales y a la naturaleza competitiva del mercado, simplemente hay que encontrar formas de ganar eficiencia», dice Sáenz.

Derewecki está de acuerdo en que el aumento de los volúmenes, las dificultades para encontrar mano de obra y el aumento de la recogida de piezas como parte del comercio electrónico están impulsando sin duda el aumento del uso de la automatización, pero añade que las operaciones también necesitan la automatización para ayudar a cumplir los complejos requisitos de los clientes en plazos de tiempo ajustados.

«El aumento de la recogida de piezas frente a la recogida de cajas está impulsando el cambio, pero también son todos los servicios de valor añadido que tienen que incorporarse a los procesos», dice Derewecki. «Incluso si puedes sacar los pedidos a tiempo, eso no es suficiente. Realmente tiene que ser un pedido perfecto que se realiza bajo una ventana de tiempo más estrecha con recursos más escasos de todo tipo en toda la red».

La mayoría de las empresas participantes en 2018 provenían de la fabricación (40%), seguidas por los distribuidores (26%), los proveedores de logística de terceros (3PL) (15%) y los minoristas (9%). Los verticales líderes incluyeron alimentos y comestibles, papel y suministros de oficina, ropa y materiales de construcción, construcción & HVAC. El tamaño medio de los ingresos de las empresas encuestadas tendió a ser significativamente más alto que en los últimos años.

Situación de las operaciones

Como era de esperar dado el crecimiento del comercio electrónico, los perfiles de solo pallet completo son raros. Para 2018, solo el 10% son full-pallet only en el lado inbound, por debajo del 13% de 2017, y el 10% en el lado outbound, por debajo del 14%.

Este año fue el primero en ofrecer split-case only como respuesta para describir la operación outbound, con el 5% de los encuestados siendo split-case only. Si se combina ese 5% con el 13% que realiza salidas en caja y caja dividida, y el 48% que realiza salidas en palet completo, caja y caja dividida, dos tercios realizan al menos alguna caja dividida en la salida. Teniendo en cuenta que el 40% de los encuestados eran fabricantes, este nivel de envío en caja dividida es significativo.

La venta al por mayor sigue siendo el canal más común al que se presta servicio (66%), seguido de la venta al por menor (54%), ambos en niveles ligeramente inferiores a los del año pasado. Este año, el 40% de los encuestados da servicio al comercio electrónico, frente al 37% del año pasado, mientras que el 21% tiene responsabilidades omnicanal, frente al 19% de 2017.

Las formas en que se cumplen los canales vieron un aumento en el uso de 3PL para todos los canales, que aumentó del 8% el año pasado al 14% este año, el más alto desde 2015. Otro 7% utiliza un 3PL para el comercio electrónico, igual que en 2017. Aquellos que dicen que se autodistribuyen a través de DCs separados para diferentes canales disminuyeron, cayendo del 30% el año pasado al 24% este año.

Dado el crecimiento del comercio electrónico y los volúmenes de negocios en general, la necesidad de aprovechar los 3PLs es comprensible. Como señala Sáenz: «Aunque el uso de cierta automatización y software está al alza en la encuesta para dar servicio a una base de clientes en expansión y ser competitivos a nivel global, muchas empresas necesitan recurrir a un 3PL para mantener el ritmo».

Los resultados de la encuesta sobre el inventario están en consonancia con las características del comercio electrónico, en el que la velocidad de los pedidos es alta y es necesario tener un amplio surtido de SKU para satisfacer la demanda. Para 2018, el número medio de SKUs alcanzó los 13.985, frente a los 13.130 del año pasado. Además, cuando se les preguntó aproximadamente qué porcentaje de SKU son transportables o podrían manejarse robóticamente, la respuesta media de los encuestados fue del 43%, frente al 29% del año pasado.

Las rotaciones de inventario sí aumentaron ligeramente: alcanzaron una media de 8,9 rotaciones anuales, frente a las 8,5 de 2017. Si bien se espera un aumento de las rotaciones como parte de los esfuerzos de control de inventario, hay muchos factores que pueden dificultar el aumento de las rotaciones, señala Derewecki, incluyendo el panorama competitivo, los problemas actuales con los aranceles y el crecimiento del comercio electrónico, que tienden a conducir a más SKU y algunas acumulaciones de inventario.

Tendencias de espacio y mano de obra

La respuesta a una economía en crecimiento también se ve en la tendencia hacia instalaciones más grandes y más altas. Por ejemplo, la superficie media de la red de centros de distribución alcanzó los 672.080 pies cuadrados, muy por encima de los 473.400 del año pasado, mientras que la mediana creció de 176.600 a 305.000 pies cuadrados. Si bien los encuestados de este año se inclinaron por las empresas más grandes, cuando se combina con otros hallazgos sobre las crecientes necesidades de espacio, refleja la necesidad de añadir espacio para servir a los crecientes volúmenes.

En otros hallazgos relacionados con el espacio, la altura clara está en alza. Este año, la altura media alcanzó los 32,7 pies, frente a los 29,8 pies, y es más consistente con los resultados de los dos años anteriores, que también superaron los 30 pies.

Cuando se trata de planes de expansión, el 76% ha planeado algún tipo de expansión (por ejemplo, número de empleados, SKUs, metros cuadrados, número de edificios), frente al 71% del año pasado. El 23% tiene previsto ampliar el número de edificios, frente al 17% del año pasado. Con las SKU, el 33% espera más SKU, frente al 29% que lo hizo en 2017. Con la mano de obra, el 33% planea más empleados, un poco menos que el 36% en 2017.

La utilización media del espacio fue del 78,3% para 2018, aunque el 40% informa de una utilización media del 85% o superior. El promedio de utilización del espacio máximo se situó en el 86,3%, pero de nuevo, muchos informaron de tasas más altas, incluido el 36% con una utilización máxima del 95% o superior.

Tendencias como la necesidad de más espacio, más SKU, turnos algo más bajos previstos, así como un mayor uso de los 3PL, todo apunta a una lucha incesante para mantenerse al día con la demanda general de las empresas y más comercio electrónico, explica Sáenz. «Estos hallazgos son consistentes con la necesidad de apoyar el comercio electrónico y llegar a los clientes más rápido», dice.

Las tendencias de los gastos de capital (CapEx) rompieron un poco con otros patrones de expansión. La media de CapEx para 2018 es de 1,21 millones de dólares, por debajo de los 1,43 millones del año pasado, aunque la mediana de CapEx para 2018 alcanzó más de 420.000 dólares, por encima de los 250.000 del año pasado. Del mismo modo, cuando se preguntó por el CapEx proyectado para 2019, la media fue de 1,26 millones de dólares, por debajo de los 1,5 millones de dólares de 2017, cuando la mediana del CapEx proyectado fue de 450.000 dólares, por encima de los 303.000 dólares.

En cierta medida, la variación en las tendencias del CapEx de 2017 a 2018 se debe simplemente a una mezcla diferente de encuestados. Otros factores que pueden estar involucrados incluyen no contar el gasto en 3PLs como CapEx, así como la posibilidad de que, después de un saludable desembolso de CapEx en los últimos años, algunas empresas pueden estar reduciendo un poco en la infraestructura básica mientras todavía se acodan en alguna automatización adicional. El crecimiento de las cifras medianas de CapEx, mientras tanto, está vinculado a un porcentaje ligeramente mayor de encuestados con proyectos bastante grandes.

Para 2018, el número medio de empleados en el almacén principal de los encuestados se situó en 182 empleados. Además, cuando se les preguntó sobre los planes de expansión, el 33% dijo que ampliaría la plantilla, un poco menos que el 36% de 2017.

Por primera vez en esta encuesta anual, se hicieron preguntas sobre el uso de mano de obra temporal. Durante los periodos de volumen normal, una media del 13,5% de la plantilla es temporal, mientras que en los periodos de máxima actividad, el 19,1% es temporal. Por supuesto, para algunos encuestados, ese porcentaje era mayor durante los picos, ya que el 8% dijo que el 50% o más de la mano de obra era temporal.

Estos porcentajes medios relativos a la mano de obra temporal pueden parecer bajos, pero siguen siendo significativos, dado que muchos encuestados son operaciones más pequeñas que pueden tener necesidades de personal más manejables. Como señala Sáenz, cuando se observan otros hallazgos en la encuesta, como la tasa de adopción de tecnologías de mejora de la productividad, y el hallazgo de que la incapacidad de encontrar mano de obra calificada es el principal desafío de la industria, «claramente la falta de recursos laborales adecuados está en la mente de todos».

Aplicando más tecnología

Los números fuertes continuos en torno al uso de software y otras tecnologías de mejora de la productividad fueron un par de los principales aspectos destacados de la encuesta. No solo fue 2018 el primer año en que la adopción de WMS superó el 90%, sino que el uso de sistemas de picking basados en papel cayó del 62% el año pasado al 48% este año, la primera vez que el uso del picking basado en papel cayó por debajo del 50%.

Otras tecnologías y métodos de picking en aumento incluyen la asistencia por radiofrecuencia con escaneo, un 9% más que en 2017, y la asistencia por voz con escaneo, que alcanzó el 12%, frente al 7% del año pasado. Los sistemas de voz sin escaneo se situaron en el 10%, por lo que este año el 22% utiliza algún tipo de solución dirigida por voz.

En la pregunta «algún tipo de SGA en uso» se incluyeron varias opciones, como el SGA heredado, el mejor SGA de su clase, el ERP con un módulo de SGA y, por primera vez, el control de almacén o el sistema de ejecución de almacén (WES). Mientras que la elección de WES obtuvo sólo un 6% de respuestas, el mejor WMS de su clase aumentó un 6% hasta alcanzar el 19%, mientras que el uso del WMS heredado fue del 43%, y el ERP con un módulo de WMS del 33%.

Otros hallazgos en la pregunta sobre el software/WMS incluyeron la adopción de los sistemas de gestión de mano de obra (LMS) que aumentaron un 3% hasta alcanzar el 15% este año, la funcionalidad de asignación de ranuras ahora en uso en el 10% de los encuestados, y algún tipo de solución en la nube o bajo demanda ahora en uso por el 9%, desde el 5% del año pasado.

Mientras que una pregunta sobre los sistemas de manipulación de materiales en uso indicaba el uso generalizado de algunos procesos manuales, el uso del almacenamiento y la recuperación automatizados creció un 2% hasta el 12%, mientras que en la primera pregunta sobre paletizadores, el 19% dijo que los utiliza.

Una pregunta sobre «técnicas de llenado de pedidos en uso» también apunta a una mayor adopción de los métodos habilitados por WMS. El 34% de los encuestados utiliza el picking por zonas, frente al 27% del año pasado; el 46% de las operaciones utiliza el picking por lotes; y el 9% utiliza los sistemas de pared de colocación, frente al 4% del año pasado.

Probablemente no sea una coincidencia, señalan Sáenz y Derewecki, que muchas de las tecnologías de crecimiento ayuden a exprimir más la productividad del recurso más difícil de encontrar hoy en día en los centros de distribución: los empleados de planta por horas. «Necesitas tener tasas de productividad más altas para la gente que tienes porque no puedes contar con poder contratar a otras 10 personas más», dice Saenz.

Otra forma de exprimir más rendimiento de los recursos disponibles es usar métricas para rastrear y mejorar el rendimiento. Aquí también, la encuesta de 2018 muestra una mayor adopción, ya que el porcentaje de encuestados que utiliza algún tipo de métrica de productividad alcanza el 90%, frente al 86% de 2017.

Los tipos de métricas que vieron un mayor uso este año incluyeron los pedidos por hora, las cajas por hora, las líneas por hora y el porcentaje de un estándar de ingeniería. En una pregunta separada, el 62% de los encuestados indicó que la recopilación de datos utilizada para medir la productividad está automatizada a través de WMS, un 2% más que el año pasado, mientras que la dependencia de los métodos manuales de recopilación de datos se redujo en un 2%.

«El mayor uso de las métricas reflejado en la encuesta es un hallazgo crítico y muy alentador porque muestra que cada vez más personas están gestionando sus negocios más estrechamente para mejorar la productividad, mejorar los controles operativos y reducir los costos», dice Derewecki.

Los encuestados tomaron una serie de medidas para reducir los costes operativos, incluyendo la mejora de los procesos, la mejora de la tecnología de la información del almacén (TI), la mejora del control del inventario y el aprovechamiento de un 3PL. Aunque el 98% tomó algún tipo de medida, una de las que aumentó considerablemente fue la de mejorar las tecnologías de la información del almacén, que pasó del 38% el año pasado al 50% este año. El uso de un 3PL también subió al 15%, mientras que una nueva opción, «añadir equipos automatizados a los procesos», también obtuvo una respuesta del 15%.

La escasez de mano de obra domina

El cumplimiento del comercio electrónico requiere una mano de obra significativa si un centro de distribución no está altamente automatizado, y con un largo tramo de crecimiento económico, el desempleo ha alcanzado mínimos no vistos en décadas. Estos factores hacen que la incapacidad de encontrar trabajadores calificados por hora, que ya era el principal problema de las operaciones el año pasado, sea una preocupación aún mayor en 2018, según la encuesta.

Este año, el 55% de los encuestados nombró la escasez de mano de obra como el principal problema, un aumento del 49% del año pasado. En orden descendente, los otros problemas principales para 2018 son la insuficiencia de espacio (44%); los equipos anticuados de almacenamiento, picking o manipulación de materiales (38%); y los sistemas de información inadecuados (32%). Solo en este último tema de las capacidades de los sistemas de TI los encuestados lo clasificaron más bajo que el año pasado, cuando obtuvo una respuesta del 36%.

Para 2018, el 87% de los encuestados informan que realizan algún tipo de servicios de valor añadido (SVA), un poco menos que el 90% de 2017, pero consistente con los hallazgos de los dos años anteriores. Los tipos de SVA citados con frecuencia incluyen el etiquetado especial (87%), el embalaje especial (48%) y el control del número de lote (37%), la confección de kits (33%), el control del número de serie (22%) y la construcción y el embalaje especiales de los expositores (25%).

El porcentaje de encuestados que informan de que sus sistemas tienen datos de peso y dimensión de las SKU en sus maestros de artículos subió al 76% este año desde el 64% del año pasado. Sin embargo, el 16% considera que la falta de datos de peso DIM es un problema importante, lo que supone un ligero aumento con respecto al año anterior.

Otro aumento -y este no es un acontecimiento bienvenido- es que el 19% de las organizaciones informaron este año de que su cadena de suministro experimentó un evento catastrófico en los últimos dos años, lo que supone un aumento con respecto al 15% que respondió afirmativamente a esta pregunta el año pasado.

Algunas tendencias se han ido consolidando en la respuesta a la encuesta en los últimos tres años. Por ejemplo, se ha producido un crecimiento del volumen y de las referencias, así como un aumento de las necesidades de espacio. En los últimos años también se ha producido una mayor implementación de sistemas automatizados, desde el escaneo por radiofrecuencia y los sistemas de voz, así como soluciones más automatizadas como AS/RS, y una modesta adopción de la robótica.

Si bien no hay una causa única para todos estos cambios, en general están siendo impulsados por el fuerte crecimiento del negocio y del comercio electrónico que se enfrenta a las dificultades para encontrar suficiente mano de obra.

Una reflexión final con respecto a la crisis laboral: La encuesta de 2018 ya estaba cerrada cuando Amazon anunció a principios de octubre que haría de 15 dólares la hora su salario mínimo para los empleados de Estados Unidos. Ciertamente, cuando uno de los mayores empleadores de trabajadores de almacén aumenta su tasa de pago, la escasez de mano de obra se vuelve aún más importante para otros empleadores.

Al final, es una apuesta segura que encontrar formas de compensar las necesidades de mano de obra haciendo que las operaciones sean más eficientes seguirá siendo un enfoque en los próximos años.

16 de enero de 2019

Acerca del autor

Roberto MichelRoberto Michel, editor senior de Modern, ha cubierto las tendencias de manufactura y administración de la cadena de suministro desde 1996, principalmente como ex editor de personal y ex colaborador en Manufacturing Business Technology. Es colaborador de Modern desde 2004. Ha trabajado en numerosos diarios de ferias, como en ProMat, la feria norteamericana de logística de manipulación de materiales, y en la Semana Nacional de la Fabricación. Puede ponerse en contacto con él en:

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