En esta fecha, 22 de abril: Pat Tillman es asesinado en Afganistán

Pat Tillman en la Universidad Estatal de Arizona.

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Este artículo se publicó originalmente el 23 de abril de 2004

Pat Tillman, el jugador de la NFL que renunció a un contrato multimillonario para poder servir a su país como miembro de la unidad de élite de los Rangers del Ejército de Estados Unidos, murió en acción en el sureste de Afganistán en esta fecha de 2004.

Tenía 27 años.

La muerte de un hombre que fue anunciado como un héroe, a pesar de sus esfuerzos por ser considerado un soldado más, provocó sentidas expresiones de simpatía y homenaje en todas partes, desde la Casa Blanca hasta su estado adoptivo de Arizona, pasando por los campos de atletismo de San José donde creció.

La Casa Blanca, en un comunicado, elogió a Tillman como «una inspiración tanto dentro como fuera del campo de fútbol».

«Para muchos niños de Almaden, era más grande que la vida», añadió un emocionado Randy Zimmer, que entrenó a Tillman en el Leland High School en el Valle de Almaden de San José. «Incluso más importante que eso, para los que le conocíamos, era simplemente Pat. No era Pat el jugador de fútbol. Sólo Pat. Alguien a quien queríamos».

El Pentágono dijo en un escueto comunicado el viernes que Tillman murió cuando su vehículo de patrulla fue atacado. Un portavoz indicó que la muerte de Tillman se produjo en un tiroteo en una batalla con fuerzas de la milicia anti-coalición a unos 40 kilómetros al suroeste de una base militar estadounidense en Khowst.

Más de dos años después de que Estados Unidos derrocara al anterior gobierno por apoyar el terrorismo, más de 10.000 soldados permanecen en Afganistán y los combates continúan contra los remanentes de los talibanes y Al Qaeda.

Tillman jugó al fútbol universitario en Arizona State y fue nombrado jugador defensivo del año de la Conferencia del Pacífico-10 como estudiante de último año en 1997. Fue reclutado por los Cardenales de Arizona y jugó cuatro temporadas, sobre todo como seguridad. Pero se hizo más conocido -y a los ojos de muchos incluso heroico- por su decisión de convertirse en soldado.

Un espíritu libre e inconformista que llevaba el pelo largo, Tillman rechazó una oferta de contrato de tres años y 3,6 millones de dólares de los Cardinals en 2002. En su lugar, él y su hermano menor Kevin, ex jugador de béisbol de ligas menores, se alistaron en el Ejército con el objetivo de convertirse en Rangers, una unidad especializada que forma parte de las Fuerzas Especiales del Ejército.

Los hermanos Tillman rehuyeron los focos, rechazando todas las peticiones de entrevistas. También animaron a sus familiares y amigos a no hablar con los medios de comunicación, y esa postura continuó tras la muerte de Pat. Los miembros de la familia se recluyeron el viernes en su casa de Almaden Valley.

«Hablé con su madre y su padre hoy y ha sido muy duro», dijo Terry Hardtke, el entrenador de Leland cuando Tillman estaba en el último año. «Quieren respetar los deseos de Pat de no hablar con los medios de comunicación, así que voy a honrar eso también».

Pero los homenajes llovieron.

«Había cosas que él pensaba que eran falsas, y pensaba que las conferencias de prensa sobre el ingreso al Ejército eran falsas», dijo su entrenador universitario, Bruce Snyder. «Creo que vale la pena que todos nosotros le tengamos aprecio. No fue creado por los medios de comunicación. Era muy real. Nunca he estado cerca de nadie como él».

El senador John McCain, republicano por Arizona, veterano condecorado de la guerra de Vietnam, dijo en un comunicado que tenía «el corazón roto» por la muerte de Tillman.

«Pero hay en el ejemplo de Pat Tillman, en su inesperada elección del deber a su país por encima de las riquezas y otras comodidades de la celebridad, y en su humildad, una gran inspiración para todos nosotros», dijo McCain.

Los amigos dicen que los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001 dejaron un profundo impacto en ambos hermanos. Poco después, empezaron a investigar las opciones militares y finalmente pusieron sus miras en convertirse en Rangers.

Pat Tillman nunca se lo dijo a nadie, excepto a su novia del instituto, Marie Ugenti, con la que se casó justo antes de alistarse. Los Tillman estaban tan decididos a evitar la publicidad que comenzaron el proceso de alistamiento en Denver, donde era poco probable que Pat fuera reconocido.

El verano pasado, cuando la ESPN concedió a los hermanos el Premio al Valor Arthur Ashe en su retransmisión anual de los premios ESPY, declinaron asistir a pesar de que estaban de vuelta en Estados Unidos después de cumplir un período de servicio en Irak. Enviaron a su hermano menor, Richard, para que lo aceptara por ellos.

Tillman era conocido por su personalidad realista y a veces traviesa, así como por su feroz lealtad. Nunca fue el mejor atleta. Con 1,70 metros y 202 libras, no era grande para los estándares de la NFL.

Pero poseía una increíble intensidad en el campo. En una victoria desigual de Leland en su último año, Tillman, que jugaba en el ataque y en la defensa, seguía colándose en el campo. Finalmente, los entrenadores tuvieron que quitarle a Tillman el casco y las hombreras y esconderlos durante el resto del partido.

«Era un gran creador de jugadas que siempre estaba cerca del balón», dijo Dan Lloyd, coordinador defensivo de Leland en 1993. «Así que en la mili no me extrañaría que siempre estuviera en medio de todo, que fuera el abanderado de su equipo».

Sólo tres grandes universidades reclutaron a Tillman, y Arizona State lo convirtió en su última opción ese año. Allí sobresalió dentro y fuera del campo, ayudando a los Sun Devils a ganar la Rose Bowl como linebacker y graduándose con una media de 3,84 en menos de cuatro años.

En Arizona State, Tillman también aumentó su reputación de ser poco convencional al escalar los estandartes de luz en el estadio de los Sun Devils por, según él, la soledad y el desafío. Más tarde, cuando estaba con los Cardinals, se preparó para un campo de entrenamiento compitiendo en un triatlón de 70,2 millas, sólo porque quería ver si podía hacerlo.

Debido a su tamaño, Tillman no era considerado un prospecto de la NFL. Pero Dave McGinnis, que se convertiría en su entrenador con los Cardinals, recuerda que cuando entrenó a Tillman antes del draft de la NFL de 1998, el jugador no paraba hasta completar perfectamente cada ejercicio.

«Todo lo que hacía como jugador, lo hacía a toda velocidad», dijo McGinnis. «Y a medida que lo conocías, descubrías que esa era la forma en que perseguía cada objetivo en su vida».

Los Cardinals lo reclutaron en la séptima y última ronda, con la 226ª selección, y lo trasladaron al safety. Tillman se convirtió en uno de los jugadores más populares del equipo y estableció un récord de la franquicia con 224 placajes en 2000. Tillman estaba tan en deuda con la confianza de los Cardinals en él que en 2001 rechazó una oferta de contrato de cinco años y 9 millones de dólares de los St. Louis Rams para quedarse en Arizona, aunque los Cardinals le pagaron 512.000 dólares por una temporada.

Luego hizo un sacrificio aún mayor: alistarse en el Ejército.

Robert Setterlund, vicedirector de instrucción de Leland, recordó que Tillman era tan popular que «se movía en grupos del tamaño de equipos de fútbol». Pero Setterlund dijo que la misma comunidad de Leland se preocupó por Tillman cuando se enteró de que se iba a convertir en un Ranger.

«Nunca jugó a lo seguro», dijo Setterlund. «Así que temíamos cuando se ponía en peligro».

En diciembre, Tillman asistió a un partido de los Cardinals en Seattle. McGinnis dijo que pasó unas cinco horas la noche antes del partido con Tillman, su esposa y su hermano.

«Fue muy inspirador estar con él y escuchar su compromiso y lo orgullosos que estaban tanto él como Kevin de ser Rangers», dijo McGinnis. «Es difícil imaginar que se haya ido. Y sin embargo, esto va a la esencia de lo que era. Palabras como honor, compromiso e integridad fueron realmente la forma en que el tipo vivió su vida».

McGinnis dijo que Tillman había planeado regresar a la NFL cuando su obligación militar de tres años se completara.

Doug Tammaro, funcionario del departamento de atletismo de Arizona State y amigo cercano de Tillman, dijo que intercambiaron mensajes telefónicos el 1 de abril. Tillman le dijo que se iba a Afganistán.

El 2º Batallón, 75º Regimiento de Rangers de Tillman ha participado en la Operación Tormenta de Montaña en el sureste de Afganistán. Además de su muerte el jueves, otros dos soldados estadounidenses de la patrulla de combate resultaron heridos y un soldado afgano que luchaba junto a los estadounidenses murió.

Arizona State anunció el viernes que retirará la camiseta número 42 de Tillman después de la temporada 2004.

«Todo lo que la gente haga o diga sobre Pat, no es suficiente», dijo Tammaro. «Pero a los ojos de Pat, es demasiado. Si viera toda la atención que está recibiendo, diría: ‘Concentrémonos en los chicos que todavía están allí’. »

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