El jinete de Justify, Mike Smith, es alto a pesar de medir 1,60″

Mike Smith está lejos de ser el atleta más grande con 1,60″ y 114 libras. A pesar de su pequeña estatura, este jinete de 52 años tiene una lista de logros que rivaliza con los mejores atletas de otros deportes. Según America’s Best Racing, Smith cuenta con 5.462 victorias a lo largo de su carrera, y tiene 14.333 clasificaciones entre los tres primeros.

Smith ha logrado superar a la mayoría de sus competidores, y sigue siendo uno de los mejores jinetes a pesar de ser mucho mayor que la mayoría de los otros jinetes. Smith ha realizado más de 33.000 salidas gracias a su enorme dedicación para mantenerse en plena forma. El entrenador de Smith, Brian Killion, que trabaja con atletas profesionales en múltiples deportes, señala que Smith es el atleta más condicionado con el que trabaja.

«¿Por qué tiene tanto éxito?» explicó Killon a The New York Times. «Por esto mismo. Nunca he tenido a nadie tan bien condicionado como este tipo. Si entrenara como él, me desmayaría».

Hay un lado oscuro en las carreras de caballos, ya que algunos jinetes toman medidas drásticas para mantener el peso. Cada carrera tiene directrices estrictas para garantizar que el caballo no esté sobrecargado, así como que tenga la capacidad de alcanzar velocidades máximas.

«Si te pones 118, llegas a pesar 115», explicó Smith al Paulick Report. «Eso no está mal. Tres o cuatro libras por debajo de eso, es cuando realmente te afecta. Y puedes hacerlo para una carrera, pero tienes que recordar que podrías estar montando otras cinco antes de esa. No estás en tu mejor momento. No puedes estarlo».

Smith señaló que ha visto algunos cambios más saludables de los jockeys en los últimos años.

«Me gustaría pensar que se tomaron tantas decisiones erróneas porque no estábamos lo suficientemente hidratados y no teníamos la comida en el cuerpo», señaló Smith a Paulick Report. «Creo que no nos dimos cuenta en su día de lo importante que es hidratar el cuerpo y de lo importante que es la comida. Es combustible para el cuerpo, y creo que entonces no pensábamos mucho en ello. Simplemente intentabas ir lo más ligero posible y no te importaba cómo te sentías».

Smith tiene dos victorias en el Derby de Kentucky, el Preakness Stakes y el Belmont. Smith tiene la oportunidad de añadir una Triple Corona a su currículum gracias a Justify. El entrenador Bob Baffert y Smith tienen una larga relación que se remonta a 1998.

«A Mike no le importa nada más que ganar en este momento de su vida», dijo Baffert a Sports Illustrated. «Míralo cuando gana. No se levanta para celebrarlo, sólo deja que el caballo se levante bien. Los tipos que se levantan, se inclinan hacia un lado u otro y levantan las manos, eso desequilibra al caballo. Mike entiende todo el asunto. Es un profesional. Actúa como si hubiera estado allí».

Según Sports Illustrated, Baffert y Smith se asociaron en 2002 con el caballo Vindication. Después de que Smith llevara a Vindication a la victoria en la Breeders’ Cup, Baffert optó por sustituir a Smith por Jerry Bailey para el Kentucky Derby. Más de una década después, Smith está a una victoria de la Triple Corona gracias a que Baffert confía en el jinete.

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