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Martha Jane Cannary (Calamity Jane) wurde am 1. Mai 1852 in Princeton, Missouri, geboren. Ihr Vater war ein Farmer, und ihre Mutter war einem Bericht zufolge „eine ungebildete Prostituierte, deren Ehemann, der von ihrer Schönheit angetan war, versuchte, sie zu reformieren, was ihm nicht gelang“.

Jane schrieb später: „Als Kind hatte ich immer eine Vorliebe für Abenteuer und Bewegung im Freien und eine besondere Vorliebe für Pferde, die ich schon in jungen Jahren zu reiten begann und dies auch weiterhin tat, bis ich eine erfahrene Reiterin wurde, die in der Lage war, die bösartigsten und störrischsten Pferde zu reiten.“

Im Jahr 1865 beschloss die Familie, auf der Suche nach Gold nach Montana auszuwandern. „Unterwegs verbrachte ich den größten Teil meiner Zeit damit, mit den Männern und Jägern der Gruppe auf die Jagd zu gehen, ja ich war immer bei den Männern, wenn es etwas Aufregendes und Abenteuerliches zu erleben gab. Als wir Virginia City erreichten, galt ich als bemerkenswert gute Schützin und furchtlose Reiterin für ein Mädchen in meinem Alter.“ Ihre Mutter starb in einem Minenlager in Blackfoot und ihr Vater bald darauf in Salt Lake City.

1868 schloss sich Jane einem Bautrupp an, der die Union Pacific in der Nähe von Piedmont im damaligen Wyoming Territory baute. Zwei Jahre später wurde sie von General George A. Custer als Armee-Scout in Fort Russell rekrutiert. Jane behauptet, sie habe an den Indianerkriegen teilgenommen und während eines Gefechts das Leben von Captain Egan gerettet. Später schrieb sie: „Ich hob ihn vor mir auf mein Pferd und schaffte es, ihn sicher ins Fort zu bringen. Als Captain Egan wieder zu sich kam, sagte er lachend: „Ich nenne dich Calamity Jane, die Heldin der Prärie“. Diesen Namen trage ich bis zum heutigen Tag.“

Jane behauptete in ihrer Autobiografie Life and Adventures of Calamity Jane (1897), dass sie 1871 General Custer nach Arizona begleitete und „während dieser Zeit viele Abenteuer mit den Indianern erlebte, denn als Scout hatte ich viele gefährliche Aufgaben zu erfüllen, und obwohl ich an vielen Orten in der Nähe war, gelang es mir immer, sicher davonzukommen, denn zu dieser Zeit galt ich als die waghalsigste und kühnste Reiterin und eine der besten Schützinnen des westlichen Landes.“ Der Historiker Dan L. Thrapp hat jedoch argumentiert: „In ihrer angeblichen Autobiografie behauptete sie, zwischen 1870 und 1876 als Kundschafterin für die Armee tätig gewesen zu sein, aber es gibt keine Aufzeichnungen darüber, dass sie eine Kundschafterin war. Sie sagte, sie sei in dieser Eigenschaft mit Custer nach Arizona gegangen, aber Custer war nie in Arizona, und Jane war es zu dieser Zeit auch nicht.“

Im Laufe der Jahre erwarb sie sich einen Ruf für ihre Fähigkeiten im Reiten und Schießen. Jane sagt: „Zu dieser Zeit galt ich als die waghalsigste und kühnste Reiterin und eine der besten Schützinnen im ganzen Westen.“ Die in Hirschleder gekleidete Calamity Jane war auch für ihren starken Alkoholkonsum bekannt. Ein Mann, der sie kannte, behauptete, sie unterscheide sich von anderen Frauen, da „sie fluchte, trank und Männerkleidung trug“

Calamity Jane behauptet auch, dass sie als Pony-Express-Reiterin arbeitete und die US-Post in South Dakota zwischen Deadwood und Custer beförderte, eine Entfernung von fünfzig Meilen: „Wie viele Reiter vor mir wurden auch sie überfallen und ihrer Pakete, ihrer Post und ihres Geldes beraubt, denn das war die einzige Möglichkeit, Post und Geld zwischen diesen Orten zu transportieren. Die Strecke galt als die gefährlichste in den Hills, aber da mein Ruf als Reiter und Schnellschütze bekannt war, wurde ich kaum belästigt, denn die Mauteinnehmer hielten mich für einen guten Kerl, und sie wussten, dass ich nie mein Ziel verfehlte. Ich machte die Rundreise alle zwei Tage, was in diesem Land als ziemlich gutes Reiten galt.“

1872 trat sie als Scout in die Armee ein und diente in den nächsten Jahren unter George Crook und Nelson Miles. Der Historiker Dan L. Thrapp konnte dies nicht bestätigen, weist aber darauf hin, dass dies verständlich ist, da sie nach eigenen Angaben „durch männliche Kleidung getarnt“ war und unter einem Decknamen arbeitete. Im Jahr 1875 wurde sie jedoch entlassen, nachdem entdeckt worden war, dass sie eine Frau war.

Zu diesem Zeitpunkt war Calamity Jane bereits Alkoholikerin. Ihr Biograf, James D. McLaird, hat in Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005) argumentiert: „Wenn man die romantischen Abenteuer weglässt, ist ihre Geschichte leider größtenteils ein Bericht über ein ereignisloses Alltagsleben, das von Saufgelagen unterbrochen wird“. Der Autor der Encyclopedia of Frontier Biography (1988) hat darauf hingewiesen: „Gelegentlich versuchte sie, in Varietés aufzutreten, und obwohl sie bei den rauen Bergleuten stets beliebt war, führte ihre Neigung, sich zu betrinken und den Ort in Schutt und Asche zu legen, unweigerlich zu ihrer Entlassung… Sie war im Allgemeinen betrunken und schoss oft in Bordellen oder Saloons herum, aber sie hatte keine gemeine Ader und war im Allgemeinen beliebt, wenn auch wenig respektiert.“

Calamity Jane beim Trinken

Die feministische Historikerin Kirstin Olsen stimmt dem zu: „Es hieß, sie sei Maultierhäuerin, Ponyexpressfahrerin und Postkutschenfahrerin gewesen, obwohl sie wahrscheinlich nur die erste war. Wir wissen, dass sie im Teenageralter verwaist war und sich im Westen herumtrieb, hauptsächlich in Wyoming. Sie arbeitete zeitweise als Prostituierte und lebte mit einer Reihe von Männern zusammen, die sie ihre Ehemänner nannte. Ein Mann, der Calamity Jane kannte, sagte, sie sei „nichts weiter als eine gewöhnliche Prostituierte, betrunken, unordentlich und völlig ohne jede Vorstellung von Moral“. Ein Journalist jedoch, der sie kennenlernte, sagte, sie sei „großzügig, vergebend, gutherzig, umgänglich, und doch hat sie, wenn sie erregt ist, die Kühnheit und den Mut eines Löwen oder des Teufels selbst.“

Calamity Jane traf Wild Bill Hickok in Deadwood. Calamity Jane behauptete später, sie seien ein Liebespaar gewesen, aber diese Geschichte wird von denen, die das Paar kannten, bezweifelt. Hickok wurde am 2. August 1876 von Jack McCall ermordet: „Ich war zu dieser Zeit in Deadwood und als ich von der Ermordung hörte, machte ich mich sofort auf den Weg zum Ort der Schießerei und stellte fest, dass mein Freund von McCall getötet worden war. Ich machte mich sofort auf die Suche nach dem Mörder und fand ihn in Shurdys Metzgerei. Ich griff mir ein Fleischbeil und zwang ihn, die Hände hochzuwerfen; in der Aufregung, als ich von Bills Tod hörte, hatte ich meine Waffen auf dem Pfosten meines Bettes liegen lassen. Er wurde dann in eine Blockhütte gebracht und eingesperrt, gut gesichert, wie alle dachten, aber er entkam und wurde später auf Fagans Ranch am Horse Creek, an der alten Cheyenne-Straße, gefasst und nach Yankton gebracht, wo er vor Gericht gestellt, verurteilt und gehängt wurde.“ Jane war offensichtlich sehr mit Hickok verbunden und besuchte oft sein Grab.

Im Jahr 1878 brach in Deadwood die Pockenplage aus. James D. McLaird, der Autor von Calamity Jane: The Woman and the Legend (2005), hat behauptet, dass andere Frauen in der Stadt sich weigerten, den Kranken zu helfen, weil sie befürchteten, sie könnten sich anstecken, während Jane sich wochenlang Tag und Nacht um sie kümmerte. Wie ein Überlebender feststellte, war sie „die letzte Person, die den Kopf des geplagten Spielers oder des einstigen Bösewichts, der im Begriff war, in das neue Land aufzubrechen, hielt und ihm Trost spendete.“

Im Jahr 1885 heiratete Calamity Jane Clinton Burke. Am 28. Oktober 1887 brachte sie eine Tochter zur Welt. Die Ehe ging in die Brüche und 1895 gab sie die Tochter im St. Mary’s Convent in Sturgis ab. Calamity Jane kehrte auf die Straße zurück. Ab 1896 trat sie auf der Bühne als „Calamity Jane! Die berühmte Pfadfinderin des Wilden Westens“. Im folgenden Jahr veröffentlichte sie ein kleines Pamphlet, Life and Adventures of Calamity Jane.

Margot Mifflin hat argumentiert: „Als öffentliche Figur war Canary die Courtney Love ihrer Zeit: Sie war eine talentierte Pionierin in einer Männerwelt, die chronisch drogenabhängig war, zu unverschämtem Verhalten neigte und in der öffentlichen Wahrnehmung für immer mit einem toten Mann verbunden war, dessen Ruhm ihren eigenen überschattete… Der Samen ihrer Legende wurde gepflanzt und Canary wurde zu einer Romanheldin, die Schriftsteller dazu inspirierte, sie in ihre Geschichten über die Tapferkeit an der Grenze einzubauen, obwohl ihr tägliches Leben aus einer Reihe von schlecht bezahlten Jobs und schweren Trinkgelagen bestand. Sie lebte überall im Nordwesten, heiratete mindestens drei Männer (von denen einer wegen eines Angriffs auf sie ins Gefängnis kam) und arbeitete – mit Unterbrechungen – als Attraktion in Wildwest- und Groschenroman-Shows. Sie gebar einen Sohn, der wahrscheinlich im Säuglingsalter starb… und später Jessie, die, bevor sie im Alter von etwa 10 Jahren zur Adoption freigegeben wurde, in der Schule wegen Canarys Ruf verspottet wurde. Wo immer sie konnte, verkaufte sie Fotos von sich für zusätzliches Geld.“

Martha Jane Cannary (Calamity Jane) starb am 1. August 1903 in Terry, South Dakota, an einer „Darmentzündung“ und ist auf dem Mount Moriah Cemetery in Deadwood begraben.

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