Schwarzer Tod

Der Schwarze Tod war eine Pestpandemie, die Europa von 1347 bis 1352 n. Chr. verwüstete und schätzungsweise 25-30 Millionen Menschen tötete. Die durch ein Bazillusbakterium verursachte und von Nagetierflöhen übertragene Krankheit hatte ihren Ursprung in Zentralasien und wurde von dort aus von mongolischen Kriegern und Händlern auf die Krim gebracht. Die Pest gelangte über Italien nach Europa, wo sie von Ratten auf genuesischen Handelsschiffen übertragen wurde, die vom Schwarzen Meer aus segelten. Sie wurde als Schwarzer Tod bezeichnet, weil sie die Haut und die Wunden schwarz färben konnte, während andere Symptome wie Fieber und Gelenkschmerzen auftraten. Da bis zu zwei Drittel der Erkrankten an der Krankheit starben, schätzt man, dass zwischen 30 und 50 % der Bevölkerung in den betroffenen Gebieten am Schwarzen Tod starben. Die Zahl der Todesopfer war so hoch, dass sie erhebliche Auswirkungen auf die gesamte mittelalterliche Gesellschaft Europas hatte: Der Mangel an Bauern führte zu Forderungen nach Abschaffung der Leibeigenschaft, zu einer allgemeinen Infragestellung der Autorität und zu Aufständen sowie zur völligen Aufgabe vieler Städte und Dörfer. Es sollte 200 Jahre dauern, bis sich die Bevölkerung Europas wieder auf das Niveau vor dem Schwarzen Tod erholte.

Ursache &Symptome

Die Pest ist eine Krankheit, die durch ein Bazillusbakterium verursacht wird, das von parasitären Flöhen auf Nagetieren, vor allem der Wanderratte, übertragen und verbreitet wird. Es gibt drei Arten von Pest, und alle drei traten wahrscheinlich bei der Pandemie des Schwarzen Todes auf. Die Beulenpest, die während des Ausbruchs im 14. Jahrhundert n. Chr. am häufigsten auftrat, verursacht schwere Schwellungen in der Leistengegend und in den Achselhöhlen (den Lymphknoten), die eine ekelerregende schwarze Farbe annehmen, daher der Name Schwarzer Tod. Die schwarzen Wunden, die den gesamten Körper bedecken können und durch innere Blutungen verursacht werden, wurden als Beulenpest bezeichnet, von der die Beulenpest ihren Namen hat. Weitere Symptome sind rasendes Fieber und Gelenkschmerzen. Unbehandelt verläuft die Beulenpest in 30 bis 75 % der Fälle tödlich, oft innerhalb von 72 Stunden. Die beiden anderen Pestarten – Lungenpest und septikämische Pest – verlaufen in der Regel in allen Fällen tödlich.

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Die schrecklichen Symptome der Krankheit wurden von Schriftstellern der damaligen Zeit beschrieben, insbesondere von dem italienischen Schriftsteller Boccaccio im Vorwort zu seinem Dekameron von 1358. Ein Schriftsteller, der walisische Dichter Ieuan Gethin, unternahm vielleicht den besten Versuch, die schwarzen Wunden zu beschreiben, die er 1349 n. Chr. aus erster Hand sah:

Wir sehen den Tod in unsere Mitte kommen wie schwarzen Rauch, eine Seuche, die die Jungen abschneidet, ein wurzelloses Gespenst, das keine Gnade für schöne Gesichter hat. Wehe dem Schilling der Achselhöhle … Er hat die Form eines Apfels, wie der Kopf einer Zwiebel, ein kleines Geschwür, das niemanden verschont. Groß ist sein Brodeln, wie eine brennende Schlacke, ein schmerzhaftes Ding von aschiger Farbe…Sie gleichen den Samen der schwarzen Erbsen, zerbrochene Fragmente brüchiger Seekohle…Schlacken aus den Schalen des Herzmuschelkrauts, eine gemischte Schar, eine schwarze Plage wie halbe Pence, wie Beeren…(Davies, 411).

Ausbreitung

Das 14. Jahrhundert n. Chr. hatte sich in Europa bereits als eine Art Katastrophe erwiesen, bevor der Schwarze Tod kam. Eine frühere Pestepidemie hatte den Viehbestand befallen, und es gab Missernten aufgrund von Überbeanspruchung des Bodens, was zu zwei großen europaweiten Hungersnöten in den Jahren 1316 und 1317 n. Chr. führte. Hinzu kamen die Turbulenzen der Kriege, insbesondere des Hundertjährigen Krieges (1337-1453 n. Chr.) zwischen England und Frankreich. Sogar das Wetter verschlechterte sich, da der ungewöhnlich gemäßigte Zyklus von 1000-1300 n. Chr. nun den Anfängen einer „kleinen Eiszeit“ wich, in der die Winter immer kälter und länger wurden, was die Vegetationsperiode und folglich die Ernte reduzierte.

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Ausbreitung des Schwarzen Todes
von Flappiefh (CC BY-SA)

Eine verheerende Seuche, die den Menschen befällt, ist kein neues Phänomen, In der Mitte des 5. Jahrhunderts n. Chr. kam es zu einem schweren Ausbruch, der den Mittelmeerraum und insbesondere Konstantinopel heimsuchte. Der Schwarze Tod von 1347 n. Chr. gelangte wahrscheinlich über Sizilien nach Europa, als er von vier genuesischen Getreideschiffen mit Rattenbefall aus Caffa am Schwarzen Meer dorthin gebracht wurde. Die Hafenstadt war von tatarischen Mongolen belagert worden, die infizierte Leichen in die Stadt katapultiert hatten, und dort hatten sich die Italiener mit der Pest angesteckt. Ein anderer Ursprung waren mongolische Händler, die die Seidenstraße benutzten und die Krankheit von ihrem Ursprungsort in Zentralasien mitbrachten, wobei nach genetischen Studien im Jahr 2011 n. Chr. speziell China identifiziert wurde (obwohl Südostasien als alternativer Ursprung vorgeschlagen wurde und die tatsächlichen historischen Beweise für eine durch die Pest verursachte Epidemie in China im 14.) Von Sizilien war es nur ein kurzer Weg zum italienischen Festland, obwohl eines der Schiffe aus Caffa Genua erreicht hatte, ihm die Einreise verweigert wurde und es in Marseille und dann in Valencia anlegte. Ende 1349 n. Chr. war die Seuche über die Handelsrouten nach Frankreich, Spanien, Großbritannien und Irland eingeschleppt worden, die alle ihre schrecklichen Auswirkungen zu spüren bekamen. Sie breitete sich wie ein Lauffeuer aus und traf Deutschland, Skandinavien, die baltischen Staaten und Russland zwischen 1350 und 1352 n. Chr.

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Obwohl sie sich unkontrolliert ausbreitete, traf der Schwarze Tod einige Gebiete viel stärker als andere.

Mittelalterliche Ärzte hatten keine Ahnung von mikroskopisch kleinen Organismen wie Bakterien und waren daher bei der Behandlung hilflos, und dort, wo sie den Menschen am ehesten hätten helfen können, nämlich bei der Vorbeugung, wurden sie durch die im Vergleich zu modernen Standards erschreckenden hygienischen Verhältnisse behindert. Eine andere hilfreiche Strategie wäre es gewesen, Gebiete unter Quarantäne zu stellen, aber da die Menschen bei jedem Ausbruch der Pest in Panik flohen, nahmen sie die Krankheit unwissentlich mit und verbreiteten sie noch weiter; die Ratten taten ihr Übriges.

Es gab so viele Tote und so viele Leichen, dass die Behörden nicht wussten, was sie mit ihnen anfangen sollten, und Karren voller Leichen wurden in ganz Europa zu einem alltäglichen Anblick. Es schien, als ob die einzige Möglichkeit darin bestand, an Ort und Stelle zu bleiben, Menschen zu meiden und zu beten. Die Krankheit war 1352 n. Chr. endgültig ausgestanden, trat aber während des gesamten Mittelalters in weniger schweren Ausbrüchen immer wieder auf.

Todesrate

Obwohl sie sich unkontrolliert ausbreitete, traf der Schwarze Tod einige Gebiete sehr viel stärker als andere. Diese Tatsache und die oft übertriebenen Todeszahlen der mittelalterlichen (und einiger moderner) Schriftsteller bedeuten, dass es äußerst schwierig ist, die Gesamtzahl der Todesopfer genau zu bestimmen. Manchmal blieben ganze Städte, wie z. B. Mailand, von den Folgen verschont, während andere, wie z. B. Florenz, am Boden zerstört wurden – die italienische Stadt verlor 50.000 ihrer 85.000 Einwohner (Boccaccio behauptete die unmögliche Zahl von 100.000). In Paris sollen auf dem Höhepunkt täglich 800 Tote zu beklagen gewesen sein, aber andere Orte blieben von dem Gemetzel irgendwie verschont. Im Durchschnitt wurden 30 % der Bevölkerung in den betroffenen Gebieten getötet, obwohl einige Historiker eher von 50 % ausgehen, was in den am stärksten betroffenen Städten wahrscheinlich der Fall war. Die Angaben über die Zahl der Todesopfer in Europa zwischen 1347 und 1352 n. Chr. reichen daher von 25 bis 30 Millionen. Erst um 1550 n. Chr. erreichte die Bevölkerung Europas wieder das Niveau von vor 1347 n. Chr.

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Bürger von Tournai begraben ihre Toten
von Pierart dou Tielt (Public Domain)

Soziale Folgen

Die Folgen einer so großen Zahl von Toten waren schwerwiegend, und vielerorts brach das soziale Gefüge der Gesellschaft zusammen. Viele kleinere Stadtgebiete, die von der Pest betroffen waren, wurden von ihren Bewohnern verlassen, die auf dem Lande Schutz suchten. Die traditionelle Autorität – sowohl die der Regierung als auch die der Kirche – wurde in Frage gestellt, denn wie konnte ein Volk von solchen Katastrophen heimgesucht werden? Waren nicht die Regierenden und Gott in irgendeiner Weise dafür verantwortlich? Woher kam diese Katastrophe und warum war sie so wahllos? Gleichzeitig nahm die persönliche Frömmigkeit zu, und karitative Organisationen blühten auf.

In der Landwirtschaft waren diejenigen, die arbeiten konnten, in der Lage, Lohn zu verlangen.& Die Institution der Leibeigenschaft war dem Untergang geweiht.

Der Schwarze Tod wurde, wie der Name schon sagt, personifiziert, um den Menschen zu helfen, zu verstehen, was mit ihnen geschah, und wurde in der Kunst gewöhnlich als der Sensenmann dargestellt, ein Skelett auf einem Pferd, das mit seiner Sense wahllos Menschen in ihrer Blütezeit niedermähte. Viele Menschen waren von der Katastrophe einfach nur verwirrt. Einige hielten es für ein übernatürliches Phänomen, das vielleicht mit der Kometensichtung von 1345 n. Chr. zusammenhing. Andere gaben den Sündern die Schuld, vor allem den rheinischen Flagellanten, die durch die Straßen zogen, sich selbst auspeitschten und die Sünder zur Umkehr aufforderten, damit Gott diese schreckliche Strafe aufheben konnte. Viele hielten es für einen unerklärlichen Trick des Teufels. Andere wiederum gaben traditionellen Feinden die Schuld, und uralte Vorurteile wurden genährt, die zu Angriffen auf bestimmte Gruppen und sogar zu Massakern an ihnen führten, insbesondere an den Juden, von denen Tausende nach Polen flohen.

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Die tödlichsten Pandemien der Geschichte
von Südfront (siehe Originalquelle)

Auch wenn die Krise vorüber war, gab es nun praktische Probleme zu bewältigen. Da es nicht genügend Arbeitskräfte gab, um den Bedarf zu decken, stiegen die Löhne und Preise in die Höhe. Die Notwendigkeit der Landwirtschaft, die Menschen zu ernähren, würde sich als ernsthafte Herausforderung erweisen, ebenso wie der enorme Rückgang der Nachfrage nach Industriegütern, da es einfach viel weniger Menschen gab, die sie kaufen konnten. Insbesondere in der Landwirtschaft waren diejenigen, die arbeiten konnten, in der Lage, Löhne zu verlangen, und die Institution der Leibeigenschaft, bei der ein Arbeiter Pacht und Huldigung an einen Grundherrn zahlte und nie weiterzog, war dem Untergang geweiht. Eine flexiblere, mobilere und unabhängigere Arbeiterschaft war geboren. In der Folge kam es zu sozialen Unruhen und oft zu regelrechten Aufständen, wenn der Adel versuchte, diese neuen Forderungen zu bekämpfen. Bemerkenswerte Unruhen gab es 1358 n. Chr. in Paris, 1378 n. Chr. in Florenz und 1381 n. Chr. in London. Die Bauern bekamen bei weitem nicht alles, was sie wollten, und die Forderung nach niedrigeren Steuern war ein großer Misserfolg, aber das alte System des Feudalismus war verschwunden.

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Nach den großen Hungersnöten von 1358 und 1359 n. Chr. und dem gelegentlichen Wiederauftreten der Pest in den Jahren 1362-3 n. Chr. und erneut in den Jahren 1369, 1374 und 1390 n. Chr. verbesserte sich das tägliche Leben der meisten Menschen bis zum Ende des 13. Das allgemeine Wohlergehen und der Wohlstand der Bauernschaft verbesserten sich ebenfalls, da eine geringere Bevölkerung den Wettbewerb um Land und Ressourcen reduzierte. Auch die landbesitzenden Aristokraten zögerten nicht lange, die nicht beanspruchten Ländereien der Verstorbenen zu übernehmen, und selbst aufstrebende Bauern konnten eine Vergrößerung ihres Landbesitzes in Betracht ziehen. Vor allem Frauen erhielten einige Eigentumsrechte, die sie vor der Pest nicht gehabt hatten. Die Gesetze waren je nach Region unterschiedlich, aber in einigen Teilen Englands durften Frauen, die ihren Mann verloren hatten, dessen Land für einen bestimmten Zeitraum behalten, bis sie wieder heirateten, oder sie verloren in anderen, großzügigeren Gerichtsbarkeiten den Besitz ihres verstorbenen Mannes nicht, wenn sie wieder heirateten, wie es zuvor der Fall gewesen war. Auch wenn keine dieser sozialen Veränderungen direkt mit dem Schwarzen Tod in Verbindung gebracht werden kann und einige sogar schon im Gange waren, bevor die Pest auftrat, so war die Schockwelle, die der Schwarze Tod der europäischen Gesellschaft versetzte, sicherlich ein Faktor, der zu den Veränderungen in der Gesellschaft am Ende des Mittelalters beitrug und diese beschleunigte.

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