Ernest Everett Just (1883-1941)

Jede Universität ist wie ein Mikrokosmos der Gesellschaft, die sie umgibt. In der akademischen Welt sind persönliche und berufliche Beziehungen miteinander verflochten, Zeiten effektiver Zusammenarbeit wechseln sich mit erbitterten Kontroversen ab, und es herrschen die gleichen intensiven Emotionen und Bestrebungen wie in der Geschäftswelt oder in der Regierung. Akademiker streiten sich untereinander über Fakten und Interpretationen und mit der Verwaltung über Prioritäten in der Lehre und Forschungsfinanzierung. Wie in jeder Organisation muss man auch an einer Universität die Fähigkeit entwickeln, sich in einem komplizierten Geflecht von Hindernissen und Verpflichtungen zurechtzufinden. Für unseren heutigen Gesprächspartner, den Biologen Ernest Everett Just, war dies die größte Herausforderung seines Lebens. 1883 wurde Just in Charleston, South Carolina, geboren. Seine Mutter, die die meiste Zeit seiner Kindheit allein für den Lebensunterhalt der Familie sorgte, arbeitete in zwei Berufen: als Lehrerin während des Schuljahres und in den Phosphatminen auf James Island, wenn die Schule nicht stattfand. Sie setzte große Hoffnungen in die Ausbildung ihres Sohnes und war am Boden zerstört, als er wegen einer Typhuserkrankung in jungen Jahren das Lesen und Schreiben verlernte. Das Wiedererlernen war langsam und schwierig, so sehr, dass seine Mutter den Unterricht aufgab, als es schien, dass er keine Fortschritte machte. Just schaffte es aus eigener Kraft, seine verlorenen Fähigkeiten wiederzuerlangen, auch wenn er sich an diese Erfahrung bitter erinnern muss.Nachdem seine Mutter seine außergewöhnliche Intelligenz und Hartnäckigkeit aus erster Hand erfahren hatte, drängte sie ihn zu Höchstleistungen. In der Hoffnung, ihn auf eine pädagogische Laufbahn vorzubereiten, schickte sie ihn im Alter von 13 Jahren auf eine Land Grant School in South Carolina und anschließend auf eine College Prep High School in New Hampshire. Er schloss sein Studium am Dartmouth College mit magna cum laude und besonderer Auszeichnung in Zoologie ab, dem Fach, das später seine Berufung werden sollte. Obwohl seine Mutter seinen Erfolg am College nicht mehr erlebte, ehrte Just ihre Liebe zur Bildung und erfüllte sich ihren Traum, indem er unterrichtete. Wie viele schwarze Absolventen seiner Zeit fand Just keinen Zugang zu mehreren angesehenen, von Weißen dominierten Universitäten und nahm stattdessen 1907 einen Lehrauftrag an der historisch schwarzen Howard University an. Zunächst unterrichtete er nur Englisch und Rhetorik, doch schon nach wenigen Jahren konnte er in eine neu gegründete biologische Abteilung wechseln und wurde schließlich 1912 Leiter einer noch jüngeren zoologischen Abteilung. Etwa zur gleichen Zeit begann er als Forschungsassistent am Marine Biological Laboratory in Woods Hole in Massachusetts zu arbeiten, wo er Experimente zur Befruchtung von Eiern wirbelloser Meerestiere durchführte und an der University of Chicago einen Doktortitel in Zoologie anstrebte, den er 1916 abschloss.Anfang der 1920er Jahre war Just das wohl angesehenste Mitglied der Fakultät der Howard University. Er war einer der wenigen Schwarzen, die an einer großen amerikanischen Universität promoviert hatten, und eine angesehene Persönlichkeit im Labor in Woods Hole, wo sein experimenteller Ansatz weithin bewundert wurde. Aber Just war ein großer Fisch in einem kleinen Teich; Howard war eine relativ schlecht finanzierte Einrichtung, an der seine Forschung kaum unterstützt wurde und von der man immer erwartet hatte, dass er sich hauptsächlich der Lehre widmete. Diese Probleme wurden noch verschärft, als 1926 der Präsident von Howard, Mordecai Johnson, auf der Bildfläche erschien, der später eine beeindruckende Fakultät schwarzer Akademiker in Howard zusammenstellen sollte und ein Mann mit einer Vision war. Bedauerlicherweise hatte diese Vision nur wenig Platz für den bereits vorherrschenden Just und seine zoologische Abteilung. Johnson rang um die Kontrolle über die Gelder, die aus den von Just beantragten Zuschüssen stammten, und entzog dem Fachbereich häufig Ressourcen zugunsten des Fachbereichs Chemie und dessen aufstrebendem Starchemiker Percy Lavon Julian. Für Just, der sieben Jahre älter war als Johnson und jahrzehntelang am Howard gearbeitet hatte, waren Johnsons Vorurteile gegenüber seiner Abteilung und sein offensichtlicher Mangel an Respekt für seinen hart erarbeiteten Ruf eine eklatante Beleidigung. Johnson seinerseits scheint Justs Leidenschaft für die biologische Forschung nicht sonderlich geschätzt zu haben, da er sie als Ablenkung von seinem wichtigeren Ziel, der Lehre, betrachtete. Von den späten 1920er bis in die 1930er Jahre besuchte er fast ein Dutzend europäische Laboratorien; unter anderem wurde er als erster amerikanischer Wissenschaftler zum Studium an das Kaiser-Wilhelm-Institut in Berlin eingeladen. Ironischerweise wurde Just von ausländischen Wissenschaftlern besser behandelt, als er es von seinen eigenen Kollegen zu Hause erwarten konnte. Sein Interesse an der Forschung in Übersee sollte jedoch ein tragisches Ende nehmen. Im Jahr 1940 studierte Just in einem französischen Laboratorium, als die Nazis in Frankreich einmarschierten, und er wurde kurzzeitig in ein Kriegsgefangenenlager gebracht. Der ohnehin schon schwache Gesundheitszustand von Just verschlechterte sich im Gefängnis noch mehr und er starb etwas mehr als ein Jahr nach seiner Entlassung. Zum einen war es die Rassendiskriminierung, die ihm den Zugang zu einer großen Universität verwehrte und ihm den Respekt verweigerte, den er sich durch Studium und Forschung erworben hatte; zum anderen erwartete Johnson, dass seine Forschungsinteressen der Lehre untergeordnet wurden. Doch trotz dieses Drucks war Just fest entschlossen, etwas zu erreichen, und seine Leidenschaft für die Wissenschaft ist etwas, das das Herz eines jeden lebenslangen Studenten höher schlagen lassen sollte.

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