Die Einnahmen der Zeitungen sinken, während das Interesse an lokalen Nachrichten inmitten des Coronavirus steigt

Die Einnahmen und die Auflage der Zeitungen waren bereits rückläufig. Dann kam der Coronavirus … die Pandemie. (Foto von Tim Bradbury/Getty Images)

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Es ist kein Geheimnis, dass die Zeitungen zu kämpfen haben. Die Auflagen und Werbeeinnahmen gehen seit Jahrzehnten stetig zurück. Im Jahr 2018 erreichte die Zeitungsauflage in den USA den niedrigsten Stand seit 1940, dem Jahr, in dem erstmals Informationen über die Auflage verfügbar waren. Nach Angaben des Pew Research Center lag die Tageszeitungsauflage (Print und digital) im Jahr 2018 bei schätzungsweise 28,6 Millionen für den Wochentag und 30,8 Millionen für den Sonntag. Das war ein Rückgang von 8 % bzw. 9 % gegenüber dem Vorjahr. Es überrascht nicht, dass auch die Anzeigeneinnahmen drastisch zurückgegangen sind: von 37,8 Milliarden US-Dollar im Jahr 2008, als die Große Rezession begann, auf 14,3 Milliarden US-Dollar im Jahr 2018, was einem Rückgang von 62 % entspricht. Nun könnte die Coronavirus-Pandemie für viele Zeitungen das Ende bedeuten.

Vor der Coronavirus-Pandemie gab es mehrere andere bedrohliche Trends in der Zeitungsbranche, einschließlich Konsolidierung, Konkurs und Übernahme durch Private Equity oder Hedge-Fonds.

– Im November 2019 fusionierten die beiden größten Zeitungsgruppen, als GateHouse Gannett in einem Geschäft mit einem Wert von rund 1,4 Milliarden Dollar übernahm. Zum Zeitpunkt des Zusammenschlusses gab Gannett über 100 Zeitungen heraus, darunter auch USA Today. Die Muttergesellschaft von GateHouse Media, New Media Enterprises, ist Eigentümerin von 400 Zeitungen in 39 Bundesstaaten. Das neue Unternehmen wird eine von fünf Zeitungen in den USA besitzen – über 260 Tageszeitungen und über 300 Wochenzeitungen – und damit die Konsolidierung der Branche weiter vorantreiben.

– Im Februar 2020 meldete The McClatchy Co. als zweitgrößte Zeitungsgruppe der USA (nach der Übernahme von Gannett durch GateHouse) Konkurs an. Dieser Schritt bedeutet das Ende des familiengeführten Unternehmens. Zu McClatchy gehören 30 Zeitungen in 14 Bundesstaaten, darunter der Kansas City Star, der Miami Herald, der Charlotte Observer, das Fort Worth Star-Telegram und die Sacramento Bee. Im November 2019 kündigte McClatchy an, dass es ab 2020 samstags keine Printausgaben mehr geben wird (nur noch digitale Versionen).

– Private Equity- und Hedgefonds haben im ganzen Land finanziell angeschlagene Zeitungen aufgekauft. Die Fonds sind dafür bekannt, dass sie die Zeitungen ihrer Vermögenswerte berauben und die Gewinne drücken, indem sie Arbeitsplätze abbauen und die Berichterstattung über lokale Themen einschränken. Einer der aggressivsten (und berüchtigtsten) Hedge-Fonds ist Alden Global Capital, dem landesweit bekannte Zeitungen wie die Denver Post, die San Jose Mercury News und der Boston Herald gehören. Alden Global Capitol ist weiterhin auf der Suche nach Zeitungsübernahmen.

Selbst einer der reichsten Geschäftsleute der Welt, Warren Buffett, hat seine Anteile an Zeitungen verkauft. Im Januar 2020 verkaufte Berkshire Hathaway seine Zeitungen für 140 Millionen Dollar an Lee Enterprises. Berkshire Hathaway besaß 31 Tageszeitungen (darunter die Buffalo News) sowie weitere gedruckte und digitale Publikationen. Durch die Übernahme verdoppelt sich die Auflage der Zeitungen von Lee Enterprise nahezu und der Zeitungsbesitz wird weiter konsolidiert.

Die jüngste Herausforderung für die klammen Zeitungen ist die Koronavirus-Pandemie. Die Mehrheit der Zeitungen ist auf lokale Anzeigenkunden als Haupteinnahmequelle angewiesen. Dazu gehören Banken, Autohäuser, Restaurants, Bars, Einzelhändler, Immobilienmakler, Kinos und Gemeindeveranstaltungen wie Konzerte. Da lokale Unternehmen und Veranstaltungen in der Nähe aufgrund der verhängten Quarantäne geschlossen sind, haben sie ihre Zeitungswerbung erheblich eingeschränkt oder eingestellt. Die Auswirkungen des Coronavirus haben sich schnell bemerkbar gemacht. Nach Angaben von Ken Harding von FTI Consulting sind die Anzeigeneinnahmen der Zeitungen in den letzten Wochen bereits um 20 bis 30 % im Vergleich zum Vorjahr zurückgegangen.

Dieser Umsatzrückgang kommt ironischerweise zu einer Zeit, in der das Interesse an lokalen Nachrichten steigt. Laut einer Umfrage, die im März 2020 von Gallup und der Knight Foundation durchgeführt wurde, geben 44 % der Befragten an, dass sie den Lokalnachrichten „große Aufmerksamkeit“ schenken. Im Dezember 2019 lag diese Zahl noch bei 22 %. Eine kürzlich durchgeführte Umfrage von Pew Research ergab, dass zwei Drittel der Befragten, die sich hauptsächlich über Printmedien (einschließlich digitaler Medien) mit Koronavirus-Nachrichten versorgen, der Meinung sind, dass dieses Medium eine gute/ausgezeichnete Arbeit geleistet hat. Da sich die Menschen immer mehr für die lokalen Auswirkungen des Coronavirus interessieren, ist die Nachfrage groß.

Leider waren viele bekannte Lokalzeitungen aus finanziellen Gründen gezwungen, ihre Berichterstattung zurückzufahren. Zum Beispiel:

Gannett kündigte an, dass sie als Folge der Pandemie eine Reihe von Kostensenkungen vornehmen werden. Dazu gehört ein Stellenabbauprogramm in der Nachrichtenabteilung im zweiten Quartal 2020. Das Ziel von Gannett ist es, die Ausgaben in diesem Jahr um 100 bis 125 Millionen Dollar zu senken. McClatchy kündigte an, 115 Mitarbeiter zu entlassen, was 4,4 % der Belegschaft entspricht. Tribune, der drittgrößte Zeitungsverlag, hat kürzlich Lohnkürzungen für nicht gewerkschaftlich organisierte Mitarbeiter angekündigt. Diejenigen, die mehr als 67.000 Dollar verdienen, müssen mit Gehaltskürzungen von 2-10% rechnen. Tribune bot den Mitarbeitern auch die Möglichkeit, mit einer Abfindung zu gehen. Im Zuge der rückläufigen Einnahmen haben die Vorstandsvorsitzenden aller drei Zeitungsverlage angekündigt, dass sie Gehaltskürzungen vornehmen werden.

Die Zahl der Beschäftigten bei Zeitungen ist von 71.000 im Jahr 2008 auf 38.000 im Jahr 2018 gesunken. Das Coronavirus hat diesen Abwärtstrend noch beschleunigt.

– Die Tampa Bay Times, Floridas größte Zeitung, die kürzlich 11 Journalisten aus anderen Gründen als dem Coronavirus entlassen hatte, kündigte an, einige Mitarbeiter zu entlassen, die Gehälter anderer zu kürzen und für die Dauer der Krise nur mittwochs und sonntags zu drucken. Die Zeitung hofft, dass diese Maßnahmen dazu beitragen werden, den Rückgang der Anzeigeneinnahmen um 50 % auszugleichen.

– Der Cleveland Plain Dealer gab bekannt, dass er aus finanziellen Gründen 22 Redaktionsmitarbeiter entlassen wird. Im vergangenen Jahr hatte die Zeitung 12 Stellen in der Redaktion gestrichen und Layouter und Designer ausgelagert.

– Die Times Picayune/New Orleans Advocate hat 40 ihrer 400 Mitarbeiter in den drei Tages- und 16 Wochenzeitungen entlassen. Die verbleibenden Mitarbeiter wurden gebeten, vorübergehend 20 % ihres Gehalts zu kürzen.

– Im Zuge der durch das Coronavirus verursachten Anzeigenverluste kündigte die Dallas Morning News im April 2020 Gehaltskürzungen von 3 % bis 17 % an.

Eine weitere Zeitungsgattung, die mit Schwierigkeiten zu kämpfen hat, sind alternative Wochenzeitungen. In den letzten 15 Jahren haben über 2100 Städte und Gemeinden mindestens eine Zeitung verloren, darunter bis auf 70 alle Wochenzeitungen. Bei den alternativen Wochenzeitungen handelt es sich in der Regel um Gratiszeitungen, die für ihre Einnahmen auf lokale Anzeigenkunden und für ihre Auflage auf die Laufkundschaft der Leser angewiesen sind. Viele der heutigen Spitzenjournalisten haben ihre Karriere bei alten Wochenzeitungen begonnen. Da die Leser zu Hause bleiben und die Geschäfte vorübergehend geschlossen sind, sind die Anzeigeneinnahmen zurückgegangen. Infolgedessen schränken viele alte Wochenzeitungen ihre Veröffentlichungen ein, stellen sie ein oder schließen sie ganz. Dies geschieht zu einer Zeit, in der die Menschen nach lokalisierten, glaubwürdigen und alternativen Informationen über die Pandemie suchen, die sonst nirgendwo abgedeckt werden.

Nach Angaben des Brookings Institute gab es am 6. April 2.485 Bezirke in den USA, in denen ein Fall von Coronavirus gemeldet wurde. Die Hälfte davon sind „Nachrichtenwüsten“ (in denen es nur eine oder gar keine Lokalzeitung gibt). Darüber hinaus gibt es in 57 % der Bezirke mit einem gemeldeten Coronavirus-Fall keine Tageszeitung und in 37 % der Bezirke ist in den letzten 15 Jahren eine Lokalzeitung verschwunden. Diese Zahlen werden mit der Ausbreitung des Coronavirus noch steigen.

Ab einem gewissen Punkt werden das Coronavirus und die unter Quarantäne stehenden Personen ein Ende haben. Die Geschäfte in der Nähe werden wieder öffnen und die Veranstaltungen in der Gemeinde werden wieder stattfinden. Sie werden sich an die Zeitungen wenden, um für ihre Aktivitäten zu werben. Außerdem ist 2020 ein wichtiges Wahljahr auf nationaler, landesweiter und lokaler Ebene. Angesichts des polarisierten politischen Klimas, des Vorwurfs von Fake News und der Besorgnis über die Einmischung ausländischer Regierungen wenden sich die Leser auf der Suche nach Informationen an die professionellen Journalisten ihrer Lokalzeitungen. Die Frage ist nur, ob sie auch da sind?

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