Coronavirus: Werden wir uns jemals wieder die Hände reichen?

Überall auf der Welt kämpfen die Menschen darum, Jahrtausende alte bio-soziale Konventionen zu ignorieren und Berührungen zu vermeiden. Das Händeschütteln könnte in der Welt nach der Pandemie eine der am schwersten zu verlierenden Gewohnheiten sein, aber es gibt Alternativen, schreibt James Jeffrey.

Der bescheidene Händedruck reicht von der einfachen Begrüßung zwischen Fremden, die sich nie wieder sehen werden, bis hin zur Besiegelung milliardenschwerer Geschäfte zwischen Wirtschaftstitanen.

Über den Ursprung des Händedrucks gibt es verschiedene Vorstellungen. Er könnte im antiken Griechenland als Symbol des Friedens zwischen zwei Menschen entstanden sein, indem er zeigte, dass keine der beiden Personen eine Waffe trug. Oder die Geste des Händeschüttelns hat ihren Ursprung im mittelalterlichen Europa, als Ritter anderen die Hand schüttelten, um versteckte Waffen abzuschütteln.

Den Quäkern wird zugeschrieben, den Handschlag populär gemacht zu haben, da sie ihn für gleichberechtigter hielten als die Verbeugung.

Der Händedruck ist eine „buchstäbliche Geste menschlicher Verbundenheit“, ein Symbol dafür, wie sich der Mensch zu einem zutiefst sozialen, taktil orientierten Tier entwickelt hat, sagt Cristine Legare, Psychologieprofessorin an der University of Texas in Austin.

Der Händedruck hat eine jahrtausendealte Geschichte und ist vielleicht zu fest verwurzelt, um einfach aufgegeben zu werden.

„Die Tatsache, dass wir uns für den Ellbogenstoß als Alternative entschieden haben, zeigt, wie wichtig die Berührung ist – wir wollten diese körperliche Verbindung nicht verlieren“, sagt Prof. Legare.

Diesen biologischen Drang, zu berühren und berührt zu werden, gibt es auch bei anderen Tieren. In den 1960er Jahren wies der amerikanische Psychologe Harry Harlow nach, wie wichtig Berührung und Zuneigung für die Entwicklung von jungen Rhesusaffen sind.

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Weitere Beispiele aus dem Tierreich sind unsere engsten Vettern: Schimpansen berühren typischerweise ihre Handflächen, umarmen und küssen sich manchmal zur Begrüßung. Giraffen nutzen ihre bis zu zwei Meter langen Hälse für ein Verhalten, das als „Necking“ bezeichnet wird: Männliche Giraffen verschränken ihren Hals mit dem des anderen und wiegen und reiben sich, um die Stärke und Größe des anderen einzuschätzen und so ihre Dominanz zu demonstrieren.

Allerdings gibt es auf der ganzen Welt zahlreiche Formen der menschlichen Begrüßung, die die Übertragungsfalle vermeiden. In vielen Kulturen ist es üblich, die Handflächen mit nach oben zeigenden Fingern zusammenzudrücken und sich dabei leicht zu verbeugen, wobei der traditionelle hinduistische Namaste-Gruß eine der bekanntesten Formen ist.

In Samoa gibt es den „Augenbrauenblitz“, der darin besteht, dass man die Augenbrauen anhebt und der Person, die man begrüßt, ein breites Lächeln zuwirft.

In muslimischen Ländern ist die Hand über dem Herzen eine respektvolle Art, jemanden zu begrüßen, den man nicht zu berühren gewohnt ist. Und es gibt das hawaiianische Shaka-Zeichen, das von amerikanischen Surfern übernommen und populär gemacht wurde. Dabei werden die drei Mittelfinger gekrümmt, der Daumen und der kleinste Finger ausgestreckt und die Hand zur Betonung hin und her geschüttelt.

Körperliche Berührungen wurden nicht immer als so kritisch angesehen. In der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts glaubten viele Psychologen, dass es sich bei der Zuneigung von Kindern lediglich um eine sentimentale Geste handelte, die keinen wirklichen Zweck erfüllte – sie warnten sogar davor, dass das Zeigen von Zuneigung das Risiko birgt, Krankheiten zu übertragen und zu psychischen Problemen bei Erwachsenen beizutragen.

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In ihrem Buch Don’t Look, Don’t Touch, sagt die Verhaltenswissenschaftlerin Val Curtis von der London School of Hygiene and Tropical Medicine, dass ein möglicher Grund dafür, dass Händeschütteln und Wangenküsse zur Begrüßung Bestand haben, darin liegt, dass sie signalisieren, dass man der anderen Person genug vertraut, um das Risiko einzugehen, Keime mit ihr zu teilen – daher die Geschichte dieser Praktiken, die je nach den Bedenken der öffentlichen Gesundheit mal mehr, mal weniger in Mode sind.

In den 1920er Jahren erschienen im American Journal of Nursing Artikel, die vor der Übertragung von Bakterien über die Hände warnten und den Amerikanern empfahlen, den damaligen chinesischen Brauch des gemeinsamen Händeschüttelns bei der Begrüßung eines Freundes zu übernehmen.

In jüngerer Zeit gab es Einwände gegen das Händeschütteln, die noch vor dem Ausbruch des Coronavirus auftraten: 2015 richtete ein UCLA-Krankenhaus eine schüttelfreie Zone auf seiner Intensivstation ein (die UCLA-Richtlinie galt nur für sechs Monate).

In der Zwischenzeit haben sich viele muslimische Frauen auf der ganzen Welt aus religiösen Gründen gegen das Händeschütteln ausgesprochen.

Aber trotz solcher Vorbehalte und trotz der Fälle von Verweigerern des Händeschüttelns aus Gewissensgründen entwickelte sich diese Geste im Laufe des 20. Jahrhunderts zu einem nahezu universellen und unanfechtbaren Symbol der beruflichen Begrüßung.

Wissenschaftliche Untersuchungen des Rituals haben ergeben, dass ein guter Händedruck denselben Teil des Gehirns aktiviert, der auch andere Arten von Belohnungsreizen wie gutes Essen, Trinken und sogar Sex verarbeitet.

Eine Zukunft ohne Händedruck?

Da einige Bundesstaaten in den USA beginnen, die Abriegelungsmaßnahmen zu lockern, bleibt die Zukunft des Händedrucks unsicher.

„Ich glaube nicht, dass wir uns jemals wieder die Hände schütteln sollten, um ehrlich zu sein“, sagte Dr. Anthony Fauci, ein wichtiges Mitglied der Coronavirus-Taskforce des Weißen Hauses, im April.

„Es wäre nicht nur gut, Coronavirus-Erkrankungen vorzubeugen, es würde wahrscheinlich auch die Zahl der Grippefälle in diesem Land drastisch verringern.“

Die Richtlinien der US-Regierung zur Wiedereröffnung des Landes werden wahrscheinlich noch lange Zeit gelten, insbesondere für gefährdete Menschen wie ältere Menschen und Menschen mit medizinischen Komorbiditäten wie Lungenerkrankungen, Fettleibigkeit und Diabetes.

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Das könnte zu dem führen, was Stuart Wolf, stellvertretender Vorsitzender für klinische Integration und Betrieb bei Dell Medical, eine „Science-Fiction-Dystopie“ nennt, in der die Gesellschaft in diejenigen, die berühren und berührt werden können, und diejenigen, die isoliert bleiben müssen, aufgeteilt wird.

Das könnte schwerwiegende psychologische Folgen haben, meint Dr. Wolf.

„Wir legen in der Gesellschaft bereits so viel Wert auf Jugend und Vitalität, und diese erzwungene künstliche Unterscheidung zwischen den Alten und Gebrechlichen und den Jungen und Gesunden wird einige Leute wahrscheinlich sehr hart treffen.“

Der Drang, die Hand auszustrecken – und zwar physisch – ist tief in uns verankert. Nicht umsonst schüttelt ein US-Präsident schätzungsweise 65.000 Menschen pro Jahr die Hand.

„Gewohnheiten lassen sich nur schwer ablegen“, sagt Elke Weber, Professorin für Psychologie und öffentliche Angelegenheiten an der Princeton University, die untersucht, wie Menschen Risiken eingehen. „Andererseits können sich Gewohnheiten und soziale Bräuche ändern, wenn sich das soziale und wirtschaftliche und in diesem Fall auch das gesundheitliche Umfeld ändert, wie z. B. das Fußbinden in China, das ebenfalls ein alter Brauch war.“

Es gibt bereits viele berührungslose Möglichkeiten. Das Verbeugen zum Beispiel ist weltweit bereits weit verbreitet – und wird für weniger Todesfälle durch das Coronavirus in Thailand verantwortlich gemacht. Außerdem gibt es Winken, Nicken, Lächeln und unzählige Handzeichen, die keinen Körperkontakt erfordern.

Professor Legare merkt jedoch an, dass eine der grausamen Ironien von Covid-19 darin besteht, dass Menschen gerade dann auf menschliche Berührungen angewiesen sind, wenn sie mit stressigen Umständen konfrontiert sind.

„Denken Sie an die Art und Weise, wie wir reagieren, wenn Menschen nach einem Todesfall oder einem schlimmen Ereignis trauern, nämlich mit einer Umarmung, oder es könnte auch sein, dass wir uns einfach neben eine Person setzen und eine Schulter berühren.“

Sanitäre Konventionen wie Faustschläge und Ellbogenklopfen reichen einfach nicht aus, wenn es um menschliche Verbundenheit geht.

Wenn sie auftreten, gibt es immer ein verinnerlichtes Wissen darüber, dass sie der intuitiven Freundlichkeit zuwiderlaufen, bemerkt Steven Pinker, Johnstone Family Professor für Psychologie an der Harvard University, in einem Artikel für die Harvard Gazette, die offizielle Nachrichten-Website der Universität.

„Das erklärt, warum, zumindest meiner Erfahrung nach, die Menschen diese Gesten mit einem kleinen Lachen begleiten, als ob sie sich gegenseitig versichern wollten, dass die oberflächlich aggressiven Äußerungen neue Konventionen in einer ansteckenden Zeit sind und in einem Geist der Kameradschaft angeboten werden“, sagt Prof. Pinker.

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Durch ihre Arbeit im Bereich der öffentlichen Gesundheit, einschließlich Infektionskrankheiten, war Deliana Garcia bereits davon abgekommen, den meisten Menschen die Hand zu geben. Aber manche Gewohnheiten sind schwerer zu brechen als andere.

„Ich bin eine fanatische Umarmerin“, sagt Frau Garcia und merkt an, dass die soziale Distanzierung zu ihrer 85-jährigen Mutter besonders schwer war.

„Sie ist mir so nah, und ich möchte einfach auf sie zugehen und ihr kleines Gesicht knuddeln und ihr einen Kuss geben und ihr sagen, dass ich sie liebe.“

Dieser starke Drang kollidiert mit der Sorge um die Übertragung, was zu einem „unbeholfenen Tanz“ zwischen den beiden führt, sagt sie.

„Selbst als sie sich mir nähert, spüre ich, wie ich ängstlich werde – was, wenn ich sie krank mache?“ sagt Frau Garcia. „Also ziehe ich mich zurück, aber wenn sie anfängt, sich zu entfernen, folge ich ihr. Ich brauche die Berührung, um mich zu vergewissern, und doch kann ich sie nicht an mich heranlassen. Wir stoßen uns gegenseitig ab wie identische Pole bei Magneten.“

So schwer eine Zukunft ohne Händedruck oder Berührung auch sein mag, sie ist besser als die Alternative, sagt Prof. Weber. „Ich glaube nicht, dass die Menschen jetzt überreagieren, ganz im Gegenteil.“

„Überleben oder der Versuch, am Leben zu bleiben, ist ein weiterer wichtiger menschlicher Grundantrieb. Die Alternative ist, zu dem Leben zurückzukehren, wie wir es kannten, und die Tatsache zu ignorieren, dass eine große Zahl älterer, übergewichtiger und krankheitsanfälliger Menschen sterben wird, bis wir eine Herdenimmunität aufgebaut haben, was sehr lange dauern wird.“

Aber geben Sie den bescheidenen Händedruck noch nicht auf. Die Vermeidung von Krankheiten ist zwar ein wesentlicher Bestandteil des menschlichen Überlebens, aber auch ein erfülltes und komplexes soziales Leben, sagt Arthur Markman, Professor für Psychologie an der University of Texas in Austin.

„Vielleicht sollten wir uns zunächst auf routinemäßiges Händewaschen, Handdesinfektionsmittel und Strategien zur Vermeidung von Berührungen konzentrieren, anstatt ganz auf Berührungen zu verzichten“, sagt er.

„Die wirkliche Sorge ist, dass wir eine neue Normalität entwickeln, die ohne Berührungen auskommt, und dass wir nicht merken, was uns entgeht, wenn wir keinen taktilen Kontakt mit den Menschen in unserem sozialen Netzwerk haben.“

James Jeffrey ist freier Autor in Texas und schreibt regelmäßig für die BBC

Illustrationen von Emma Lynch

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