Ameisen betreiben geheime Farmen auf englischen Eichen, entdeckt ein Fotograf

Britannien hat ein neues Nutztier, das in Ställen gehalten, gemolken und zwischen hohen und niedrigen Weiden hin und her bewegt wird – aber nicht von Menschen.

Die blasse Riesen-Eichenblattlaus, Stomaphis wojciechowskii, lebt seit Jahrtausenden unentdeckt auf englischen Eichen, wo sie von braunen Ameisen gepflegt wird.

Im Gegenzug für reichlich Honigtau – das zuckerhaltige Wasser, das die Blattlaus ausscheidet – hüten die Ameisen die Blattläuse und halten sie sicher in „Scheunen“, die sie aus Moosen, Flechten und den Exoskeletten von Käfern an den Baumstämmen bauen.

„Es ist wunderbar komplex“, sagt Matt Shardlow, der Geschäftsführer von Buglife. „

Die Riesenblattlaus – ihr lanzenartiges Maul ist bis zu doppelt so lang wie ihr 5-7 mm langer Körper – ist so lange unbemerkt geblieben, weil sie meist nachtaktiv ist und von der braunen Ameise Lasius brunneus so gut geschützt wird.

Wenn die Blattläuse in einem ihrer Unterschlüpfe im Baumstamm gestört werden, evakuieren die Ameisen sofort ihren „Schwarm“, wobei sie die kleinsten Individuen in ihren Kiefern tragen und die größeren Blattläuse in die unterirdischen Unterschlüpfe der Ameisen hinuntertreiben.

Die Ameisen halten die Blattläuse bei schlechtem Wetter unter der Erde. Im Sommer, wenn der Saft ansteigt, ziehen die Ameisen die Blattläuse den Baumstamm hinauf, um sicherzustellen, dass sie gut genährt sind und die Ameisen mit süßem Honigtau versorgen können.

In Großbritannien gibt es zwei weitere Arten von Riesenblattläusen, aber die blasse Riesen-Eichenblattlaus wurde hier nicht erwartet, nachdem sie 2012 durch mitochondriale DNA-Analyse als neue Art in Mittel- und Osteuropa identifiziert wurde.

Aber der Fotograf und Naturforscher Julian Hodgson entdeckte die ungewöhnliche Kreatur in Begleitung mehrerer brauner Ameisenwächter, als er im Monks Wood National Nature Reserve, einem alten Waldgebiet in der Nähe von Huntingdon, Cambridgeshire, nach Rindenfliegen suchte. Die Exemplare wurden von Entomologen in Polen und im Natural History Museum identifiziert.

Stomaphis wojciechowskii wurde seither an fünf weiteren Orten im Nordwesten von Cambridgeshire gefunden, darunter in den Naturschutzgebieten Woodwalton Fen und Holme Fen.

Weitere Analysen deuten darauf hin, dass es sich bei der Riesenblattlaus nicht um einen Neuankömmling handelt, sondern dass sie sich vor 30.000 Jahren von ihren mitteleuropäischen Verwandten abspaltete.

In dem Artikel, der im British Journal of Entomology and Natural History über die Entdeckung der Riesenblattlaus berichtet, bezeichnen Hodgson und seine Mitautoren es als „kurzsichtig“, dass keine Blattlausart in Großbritannien einen formellen Erhaltungsstatus oder Schutz erhalten hat.

Shardlow sagte, es müssten noch weitere Arbeiten durchgeführt werden, um die Verbreitung der Riesenblattlaus zu bestimmen, aber es sei wahrscheinlich, dass sie selten sei, weil die braune Ameise, von der sie völlig abhängig ist, „national bemerkenswert“ sei.

„Diese Arten von Riesenblattläusen sind alle sehr speziell und werden selten gesehen“, sagte Shardlow. „Ihre Lebensgeschichte ist inspirierend, und wir brauchen mehr Menschen, die wilde Blattläuse studieren, damit wir verstehen, welche Arten bedroht und gefährdet sind.“

„Nur weil etwas eine Blattlaus ist, heißt das nicht, dass es nicht eine Priorität für den Naturschutz sein kann.“

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