7 Tage: Der langsame Tod des New Yorker Akzents

Illustrationen von Seymour Chwast

Als Adam Moss letzten Monat als Redakteur des New York Magazine zurücktrat, markierte dies das Ende einer Ära. Seitdem er 2004 die Leitung des Magazins übernommen hatte, hatte Moss dazu beigetragen, den Branchenstandard für Zeitschriftenjournalismus zu setzen, indem er das Leben der Stadt in all seiner anspruchsvollen, anspruchslosen, brillanten und verachtenswerten Pracht dokumentierte.

Natürlich wissen engagierte Medienbeobachter, dass ein Großteil der New Yorker DNA bereits vor drei Jahrzehnten zum Vorschein kam, als Moss als 30-jähriges Wunderkind hinter dem beliebten, kurzlebigen Magazin 7 Days aus der Medienlandschaft Manhattans auftauchte. Das vom damaligen Voice-Eigentümer Leonard Stern in den 80er und 90er Jahren zwei Jahre lang herausgegebene Magazin 7 Days war ein glorreicher Misserfolg, der zwar Geld verschlang, aber den Ruf einer ganzen Generation junger Journalisten prägte.

Wenn man heute in den Archiven von 7 Days blättert, kann man viel entdecken. Da gibt es Jeffrey Toobin, der über die Yankees schreibt, lange bevor er der führende Rechtsanalytiker des New Yorker wurde; die zukünftige Bestsellerautorin Meg Wolitzer (The Wife), die das wöchentliche Kreuzworträtsel schreibt; eine regelmäßige Kolumne von Walter Kirn, ebenfalls zukünftiger Bestsellerautor (Up in the Air); Peter Schjeldahl, der über die Kunstszene berichtet; Joan Acocella über Tanz.

In der nächsten Woche werden wir hier im Voice-Archiv einige dieser Schätze aus dem Tresor mit Ihnen teilen. Willkommen zu sieben Tagen von 7 Days.

Kann denn hier niemand die Sprache sprechen?

Spitzen Sie Ihre Lippen einen Moment. Lass sie in einem leicht vorstehenden Oval, mit deinem Kiefer und deiner Zunge, die zu einer Art Kampf gegen die Artikulation bereit sind. Deine Hände sollten jetzt ganz natürlich folgen, mit den Handflächen nach oben, in einer Art ständiger Beschwerde gegen nichts Bestimmtes und alles gleichzeitig, denn „Dis is New Yawk, and dat’s how yoo tawk.“

Der Klang des New Yawkese hat eine süße und einzigartige Arroganz, und schon die Haltung seiner Aussprache – die Zunge liegt locker und lasziv unter dem Kieferkamm des Mundes, was ein Sprachspezialist als „vertikalen Dialekt“ bezeichnet hat – bietet ein perfektes Simulakrum seiner Sprecher und ihrer Stadt: die Höhe und die harte Kante, die Mischung aus straßentauglicher Angeberei und krawalliger Ungeduld, die aus zwei Sätzen zwei Wörter macht: Jeet? Hast du schon gegessen? Skweet. Lass uns essen gehen. Das findet sich in den Worten eines Bauarbeiters, der neben einer aufgerissenen Straße steht, die Hände an den Seiten ausgestreckt und den plumpen Oberkörper leicht nach vorne gebeugt, als wolle er seinem Kollegen die Logik selbst vorstellen: „Ehh, waddahya doo-uhn? Put da fuckin waw-tuh pipes on dat truck!“ Oder in dem Ausruf eines Bay Ridge Delikatessenhändlers zu einem Kunden: „Fuhgit abowwwt-it. Das owwwt.“ Oder in diesem Singsang, den man auf den Logenplätzen hinter dem Unterstand im Yankee-Stadion gehört hat:

„Eh, Vinny, wheh ya go-uhn?“

„Ahm go-uhn to da bayr-trume and den to da bea-uh line.“

Bugs Bunny, Tweety Bird, Bürgermeister Koch und Gouverneur Cuomo sprechen alle Versionen von New Yawkese. Es wurde in zahllosen Filmen verewigt und überzeichnet: James Cagney zu dem ewigen Priester Pat O’Brien in Angels With Dirty Faces – „Eh Jerry, waddahya-hear waddahyasay“; Robert De Niro als er in Mean Streets auf eine rote Ampel wartete: „C’maahn, was dis a cawfee-and-cake light ovuh hea-uh?“

In The American Language nannte H.L. Mencken New Yawkese einen niederen, „vulgären“ Dialekt. George Bernard Shaw sagte über den eigentümlichen oi-Laut, der so viele New Yawk-Wörter prägt: „Es ist das Nonplusultra an Raffinesse in der menschlichen Sprache.“ Auswärtige machen sich oft über ihn lustig, aber die New Yorker selbst scheinen ihn mehr als alle anderen zu hassen und geben seit Jahren Geld aus, um ihn entfernen zu lassen.

Aber egal, ob man ihn für einen liebenswert dummen oder für einen schrillen, intelligenten Klang hält, jetzt ist vielleicht die Zeit gekommen, ihn zu genießen, denn viele glauben, dass der New Yorker Akzent, wie zuvor die Leichtindustrie, die Mittelklasse und bezahlbare Wohnungen, der Vergangenheit angehört.

Veränderungen in den Sprachmustern – wie die katastrophalen Veränderungen, die heutzutage für unser Klima vorhergesagt werden – finden statt, sind aber nicht immer leicht zu erkennen. Der Tod aller regionalen Akzente wird schon seit einiger Zeit vorausgesagt, und der Hauptschuldige sind die Medien, insbesondere das Fernsehen, das uns alle zu kleinen Ted Koppels zu machen droht – zu Sprechern eines generischen Englisch, das für nichts Bestimmtes steht. Doch ein mittäglicher Spaziergang durch den Garment District oder durch die Straßen von Williamsburg oder Bensonhurst oder Staten Island zeigt, dass das New Yawkese floriert.

Was tatsächlich mit dem New Yorker Dialekt geschieht, hängt mit vielen komplexen Einflüssen und Umständen zusammen, die sowohl dazu beigetragen haben, die Stämme des klassischen New Yawkese in Manhattan zu schwächen, als auch, es in bestimmten Teilen der äußeren Bezirke zu erhalten. Noch wichtiger ist jedoch, dass sich durch den Zustrom von Einwanderern aus so unterschiedlichen Regionen wie Südostasien, Afrika und dem Nahen Osten, Mittelamerika und der Karibik weitere unterschiedliche Dialekte entwickeln. New Yawkese lebt, ja, aber es ist nicht mehr gleichbedeutend mit New York City und auch nicht mehr die dominierende Stimme der Stadt.

So wie die Sprache und die ihr innewohnenden Dialekte nicht plötzlich auftauchen und an einem Tag sterben, so tauchen sie auch nicht aus dem Nichts auf, aus einem Guss, und obwohl Sprachwissenschaftler nicht in der Lage waren, die genaue Geschichte des New Yorker Dialekts zusammenzusetzen, sehen sie ihn als ein logisches, wenn auch nicht völlig vorhersehbares Ergebnis des Ortes und der Menschen, die ihn geformt haben. Der Akzent, der sich erst im 20. Jahrhundert voll herausbildete, war um 1800 den Sprachmustern, die sich an der Ostküste des Landes entwickelten, sehr ähnlich. Im Laufe der Zeit übernahmen die New Yorker jedoch die gemeinsamen Merkmale des Küstenakzents und verdrehten ihre Aussprache auf eigentümliche Weise.

„Wenn wir das Englisch von Boston und Maine und New York City und von Charleston vergleichen“, sagt William Stewart, ein Linguistikprofessor am CUNY Graduate Center, „all die alten kolonialen Küstengebiete, stellen wir bestimmte Merkmale fest und können ein östliches Küstenenglisch konstruieren, das allen Kolonien gemeinsam gewesen sein muss.

„Es gibt zum Beispiel ein sehr frontales, flach klingendes a, das man bei älteren konservativen Sprechern von Boston bis Charleston und Savannah immer noch hört, so dass man für Auto nicht caw, sondern cah oder caaa oder Baaah Haabah bekommt. Die verschiedenen Einwanderergruppen, zum Beispiel die Iren, die Mitte des 19. Jahrhunderts nach New York kamen, übernahmen diese Merkmale, und irgendwie wurde das vorangestellte r in bestimmten Wörtern zu woik statt work oder shoit statt shirt, eine Aussprache, die nur an wenigen anderen Orten vorkommt.

„Als sich also die nicht englischsprachigen Einwanderer – die jiddischsprachigen Juden, die Italiener und die Deutschen – in New York niederließen, . . gab es bereits ein gefestigtes Ostküstenenglisch mit seinen eigenen einzigartigen Merkmalen, einen frühen New Yorker Akzent, den die Einwanderer lernten und ihrerseits ein wenig dazu beitrugen, so dass man in den 1930er Jahren einen voll ausgeprägten Akzent hatte, der für die Metropolregion charakteristisch war.“

Ein weiteres gemeinsames sprachliches Merkmal, das von den New Yorkern in besonderer Weise korrumpiert wurde, ist das, was Sprachwissenschaftler als r dropping bezeichnen. Diese Angewohnheit ist in der Tat in weiten Teilen der englischsprachigen Welt verbreitet. „Man findet sie in Australien, Neuseeland und in den meisten Teilen Englands“, zusätzlich zu den USA, sagt George Jochnowitz, Professor für Linguistik am College of Staten Island/CUNY.

Aber während das r-lessness eines kultivierten Londoners zu rah-thah wird, das eines hochklassigen Neuengländers zu I paakked my caah, und das einer Südstaatenschönheit zu einem gehauchten dah-lin, würde ein New Yorker ihnen allen sagen: I’d raduh pawk my own caw-uh, dawlin. Die New Yorker haben einen Dipthong entwickelt, sagt Jochnowitz, „eine Verlängerung des Vokals, um den Verlust des r zu kompensieren, oft mit einem zusätzlichen kleinen Uh-Gleiten darin.“

Während es relativ einfach ist, die Entwicklung bestimmter Merkmale zu beobachten, erfordert die Rückverfolgung ihrer Wurzeln eine wild spekulative Art von Detektivarbeit. Die Theorie eines pensionierten Linguistikprofessors des City College, Marshall Berger, besagt, dass der oi-Laut, der in New Orleans immer noch häufig zu hören ist, von Händlern aus New York City mitgebracht wurde, die umfangreiche Geschäfte im Süden machten. Sie übernahmen das korrumpierte Englisch der südlichen Aristokraten und verbreiteten es um die Jahrhundertwende unter den New Yorkern.

Andere Theorien besagen, dass der New Yorker Dialekt vom Gälischen abgeleitet ist, weil der oi-Dipthong in dieser Sprache häufig vorkommt – taoiseach (Anführer) oder barbaroi (Barbar) – oder dass das New Yawkese aufgrund des oft melodischen Verlaufs der Satzkadenz der New Yorker seine Wurzeln im Jiddischen hat. Aber abgesehen von einem deutlichen flektierenden Einfluss wie in „I should have such luck“ oder „all right already“ und dem Beitrag zahlloser Wörter zu unserem Wortschatz von Bagel über Bubeleh bis hin zu Shmaltz und Shtik gibt es dafür keine Beweise.

„Es gibt nur sehr wenig im New Yorker Dialekt“, sagt Jochnowitz, „das sich auf einen bestimmten ausländischen Einfluss zurückführen lässt.“

In Pygmalion spielt Henry Higgins ein linguistisches Spiel, bei dem er die genaue Londoner Straße errät, aus der die Leute kommen, indem er einfach auf die subtilen Permutationen ihrer Sprache hört. Das war in New York nie wirklich möglich. Selbst als sich das New Yawkese zu dem thoiden Stereotyp entwickelte, mit dem die Menschen die New Yorker immer noch identifizieren, war der Dialekt noch nicht so lange und tief in der Stadt verankert, dass sich unterschiedliche Varianten in den Vierteln durchsetzen konnten.

Die verschiedenen ethnischen Einwanderergruppen konnten sich so schnell in eine fließende industrielle Wirtschaft integrieren, dass die Grenzen zwischen den Klassen, Vierteln und damit auch zwischen den Dialekten für immer verwischt wurden. „Sie überschnitten sich“, erklärt Jochnowitz, der im Borough Park aufgewachsen ist. „Es gab nie Leute, die sich so sehr an ihre Stadtteile hielten. New York war immer eine Stadt, in der die Menschen von einem Viertel ins nächste zogen.

„Die Leute stiegen wirtschaftlich auf und zogen einfach woanders hin. Ich erinnere mich aus meiner Kindheit, dass es unter den jüdischen Einwanderern ein Muster gab, von der Lower East Side nach Brownsville, nach Borough Park, nach Flatbush und dann entweder in die Vororte oder in einen besseren Teil Manhattans zu ziehen.“

Die Leute sagen oft, dass sie deutliche Unterschiede hören können, zum Beispiel zwischen Williamsburg und Astoria New Yawkese. „Da New York ein so großes Gebiet ist“, sagt William Stewart, „schien sich der Dialekt in regionale Varianten aufzuspalten, so dass die Leute von einem Bronx-Akzent und einem Brooklyn-Akzent sprachen. Aber oft handelte es sich dabei um ein und denselben Akzent in verschiedenen Entwicklungsstadien.“

Auch heute gibt es relativ wenige Unterscheidungsmerkmale. „Die Aussprache des g in Long Giland könnte eines sein“, sagt Jochnowitz. „Irische New Yorker sprechen es nicht aus, jüdische und italienische schon. Wenn also eine Person Long Giland sagt, kann man wahrscheinlich darauf schließen, dass sie nicht irisch ist, aber im Allgemeinen sind die Unterschiede sehr gering.“

Allerdings gab es eine Zeit, in der New Yawkese trotz seiner raschen Veränderungen und Zerstreuungen ein Synonym für die Stadt war, in der es der Akzent war, der nicht nur von den meisten New Yorkern gesprochen wurde, sondern – wie es sich für eine aufblühende Kultur- und Industriestadt gehört – von New Yorkern aller sozialen Schichten. Anders als beispielsweise in London, wo es einen Cockney-Akzent der Unterschicht und eine Prestige-Aussprache der Oberschicht gibt, wie Linguisten sagen, gab es in New Yawkese nie eine Prestige-Version. Es war in gewissem Sinne ein wirklich demokratischer Dialekt. Aber das würde nicht lange so bleiben. Wenn Sie es seltsam finden, dass Wörter wie shoit oder terlet aus dem Munde der Rockefellers und ihresgleichen stammen, dann haben sie auch so gedacht. Weil der New Yorker Akzent so stigmatisiert wurde, und vielleicht auch, weil der Klang trotz Shaws Zuneigung zu ihm so unbestreitbar dumm ist, konnte die Oberschicht der Stadt offenbar keinen Weg finden, ihn zu würdigen.

„Anstatt zu sagen: ‚Wir sind die Oberschicht'“, sagt Jochnowitz, „und wir sprechen so, und das ist gut,‘ sagten sie: ‚Oje, wir klingen so niederklassig.‘ Das ist schon seltsam. Dies ist die größte Stadt des Landes, das Zentrum der Kultur, der Börse, des Bankwesens, und aus irgendeinem Grund hat die Aristokratie hier immer auf andere Aristokratien als besser geschaut. Ich glaube, die New Yorker Blaublüter hatten schon immer das Gefühl, ihr Blut sei nicht blau genug, und deshalb haben sie sich entschieden, nicht wie New Yorker zu klingen.“

In The Social Stratification of English in New York City erklärt der Linguist William Labov, dass die Oberschicht der Stadt seit langem dazu neigt, die Aussprache von anderen zu übernehmen – in der frühen Geschichte der Stadt, vor dem Zustrom süd- und osteuropäischer Einwanderer, die dazu beitrugen, das klassische New Yawkese zu formen, eher vom Dialekt des östlichen Neuenglands, und in jüngerer Zeit vom Standard-Nachrichtenenglisch, das von einer wachsenden Mehrheit der Amerikaner gesprochen wird.

Das Versagen der Oberschicht, ihre eigene lokale Sprache zu veredeln, und die geringe Wertschätzung durch Außenstehende trugen dazu bei, das Schicksal des New Yawkese als Dialekt zu besiegeln, der niemals reisen würde. „Was die Sprache betrifft“, schreibt Labov, „kann man New York City als eine große Senke negativen Ansehens bezeichnen.“ Anderswo an der Ostküste, von Boston bis Charleston, wurde die prestigeträchtige Version des Akzents einer Stadt zum vorherrschenden Akzent der Region und bahnte sich ihren Weg durch die entlegenen Gebiete, bis sie auf ein geografisches Hindernis stieß, das eine weitere Ausbreitung verhinderte. In den meisten Fällen waren „mehr oder weniger gebirgige Gebiete, die die Kommunikation erschweren“, der Haltepunkt.

New Yawkese wurde weniger durch physische Grenzen als durch einstellungsbedingte begrenzt, so dass der Akzent, der einst in ganz New York florierte, so Labov, „heute auf einen engen Radius beschränkt ist, kaum über die Vororte hinaus, die den ‚inneren Ring‘ der Stadt bilden.“ Oder, wie Stewart es beschreibt: „Die Bezirke sind zu Reliktgebieten des alten Dialekts geworden.“

„Jeder in der Welt sieht die New Yorker als nicht besonders gut rüberkommend an“, sagt Marilyn Rubinek, eine Sprachspezialistin, die sieben Jahre lang einen Kurs an der Upper East Side unterrichtete, der die New Yorker von ihrem Fluch befreien soll. „Meine Schüler sagen, dass der Akzent sie so aussehen lässt, als seien sie nicht intelligent. Sie klingen ungebildet, auch wenn sie es nicht sind. Hören Sie sich Koch oder Ronald Lauder an – er klingt, als wäre er ein Lastwagenfahrer. Viele Leute mögen vielleicht den Geschmack eines New Yorker Akzents, aber sie würden nicht wollen, dass er aus ihrem Körper kommt.“

Rubineks Kunden kommen in der Regel aus den Außenbezirken, „viele aus Jersey und Staten Island“, Menschen, die ihre Karriere vorantreiben wollen, andere, die von Unternehmen geschickt werden, die sich Sorgen machen, wie potenzielle Kunden auf ihre Angestellten mit dickem New Yorker Dialekt reagieren könnten, und wieder andere, die dank der Videokamera zu Hause – zum Beispiel ein Band von einer Hochzeit – oder ihres Anrufbeantworters auf den Schrecken ihres Akzents aufmerksam wurden.

Rubinek arbeitet gerne an der Aussprache von r, was ihre Schüler fast zwingt, den Rest des Wortes richtig zu vervollständigen. Sie hat auch festgestellt, dass sich mit der Korrektur der Aussprache auch die Körperhaltung deutlich verändert.

„Sie richten sich mehr auf“, sagt Rubinek ein wenig traurig, „und sitzen anders auf dem Stuhl, mit den Händen mehr an der Seite. Das ist eine drastischere Veränderung als eine Schönheitsoperation.“

Es mag eine eigenartige Logik darin liegen, dass die kosmopolitischste Stadt des Landes, die seit jeher von den unterschiedlichsten ethnischen Einflüssen geprägt ist und aus diesem Grund von Außenstehenden abwechselnd bewundert und misstraut wird, einen Dialekt entwickelt hat, den die eigene Aristokratie verachtete, den die Arbeiterklasse und in gewissem Maße auch die Mittelschicht immer noch in starken Varianten sprechen und der bis heute die Sprache aller anderen außerhalb unserer eigenen Grenzen beeinflusst. Es gehört sowohl buchstäblich als auch im übertragenen Sinne ganz New York, auch wenn der interne Kampf um seine Ausrottung weitergeht.

Dieses ganze Coaching und Überreden des New Yawkese aus den Mündern der New Yorker, kombiniert mit der stetigen Abwanderung einiger seiner geübtesten Sprecher in die äußeren Bezirke und darüber hinaus (Long Island, New Jersey, Florida) seit den 50er Jahren, und die jüngste Einwanderung des allgemeinen Yuppie-Akzents in die Stadt, scheint Manhattan sprachlich zu einem ziemlich unauffälligen Ort gemacht zu haben, aber es ist in dieser Hinsicht tatsächlich der markanteste der Stadtbezirke geblieben, und das aus einer ganzen Reihe neuer Gründe.

Während die Bronx, Brooklyn, Queens und Staten Island einen verwirrenden Querschnitt sozialer Klassen, ethnischer Gruppen und alter und neuer Dialekte bieten, ist Manhattan zu einem Ort sprachlicher Extreme geworden, die die extreme Polarisierung der Klassen hier widerspiegeln: entweder das „von nirgendwoher“-Standardenglisch der oberen, gebildeten Klassen oder das „von irgendwoher, aber nicht von hier“-Englisch einer neueren und zunehmend isolierten Unterschicht.

Laut Sprachwissenschaftlern ist die Entstehung dieses neuen, größtenteils schwarzen und hispanischen Unterklassedialekts (mit anderen Einwanderereinflüssen) das bedeutendste sprachliche Ereignis in New York seit der Kodifizierung des New Yawkese Anfang des Jahrhunderts. Der neue Akzent hat sich seit den späten 40er und frühen 50er Jahren, als diese Gruppen in großer Zahl in die Stadt einwanderten, mehr oder weniger unabhängig entwickelt.

„Die Unterschicht macht etwas wirklich Interessantes“, sagt Stewart. „Es ist heute schwer zu erkennen, aber wenn man sich das schwarze Englisch anschaut, die Leute, die irgendwann in der Vergangenheit kein Englisch gesprochen haben, und bei einigen ist das noch gar nicht so lange her – und dann die Hispanics, die hierher gekommen sind -, dann ist das Ergebnis eine Unterschicht, deren Sprache stark nicht-englisch geprägt ist, entweder in der jüngeren oder in der ferneren Vergangenheit, es ist also eine komplexe Situation. Die Schwarzen, die hierher gekommen sind, haben eine allgemeine Art von schwarzem Englisch geschaffen. Viele der spanisch sprechenden Menschen, die hierher kamen, haben ihr Englisch größtenteils von Schwarzen in schwarzen Vierteln gelernt.

„Hispanische Kinder, die in diesen Vierteln aufwachsen, haben ihrerseits das schwarze Englisch beeinflusst, und so gibt es einen symbiotischen Effekt. Schwarzes Englisch, zum Beispiel, wie das alte New Yorker Englisch, hatte kein abschließendes r. Spanischsprachige haben ein abschließendes r, aber weil die beiden vorherrschenden Varianten des Englischen hier kein r hatten, lernten sie eine r-lose Aussprache. Aber weil das Spanische keinen uh-Laut hat, wie im New Yorker Dialekt teach-uh oder Jeni-fuh, haben sie es bis zu einem ah geöffnet, so dass man teach-ah erhält, und jetzt haben die Schwarzen das übernommen.“

Ein weiteres Beispiel für diesen symbiotischen Dialekt, das Stewart anführt, ist das Wort chain, wie der um den Hals getragene Schmuck. Die Spanier neigen dazu, shane zu sagen, eine Aussprache, die von vielen Schwarzen übernommen wurde. Wenn es jedoch darum geht, was die Leute im Winter an ihre Reifen hängen, sagen die Schwarzen immer noch Kette.

Ana Celia Zentella, Linguistin am Hunter College, sieht weniger die Entstehung eines neuen polyglotten Unterschichtsdialekts als vielmehr eine schwindelerregende Vielfalt unterschiedlicher Dialekte, eine mehrsprachige urbane Welt, in der es hilfreich ist, multidialektisch zu sein, so wie es in der Welt insgesamt hilfreich ist, mehrsprachig zu sein.

„Zum Beispiel“, sagt sie in perfektem Standard-Englisch, „kann ich nicht nur Spanisch und Englisch, sondern auch zwei oder drei Varianten des Englischen sprechen. Ich spreche schwarzes Englisch, weil ich in der South Bronx aufgewachsen bin und mein ganzes Leben lang enge schwarze Freunde hatte. Ich spreche auch eine sehr hispanisierte Variante des Englischen und drei verschiedene Dialekte des Spanischen – einen aus Costa Rica, einen aus Mexiko und einen aus Puerto Rico.“

Wenn ich nach Unterrichtsschluss vor einigen der High Schools der Stadt stehe – Martin Luther King Jr. High in Manhattan, John Jay in Brooklyns Park Slope und der Eastern District High School in Williamsburg (wo kürzlich die angeblichen rassistischen Äußerungen eines Lehrers vor seiner Klasse für Unruhe unter den 74 Prozent hispanischen und 22 Prozent schwarzen Schülern sorgten), konnte ich vor allem eine liedartige, zischende Sprache mit vielen Slangausdrücken hören. Die Kinder sagten Dinge wie „rememb-ah“ oder „Donn-ah“, wobei die Endung immer mit einem lauten, ansteigenden Tonfall gesprochen wurde. Außerhalb der Eastern District High – wo eine Reihe von Schülern, die sich auf den Bürgersteigen tummelten, nicht im Dialekt, sondern in vollem Spanisch sprachen – hörte ich diesen Austausch zwischen zwei schwarzen Teenagern:

„Das huh man, unnastan whah ahm sayin?“

„Yo, ah pood it like dis. Du willst kämpfen, huh – er hat’s überlebt. Das movin ahn. Know wad ahm sayin?“

Ob diese Stimmen in der Weise zusammenfließen werden, dass sie den Dialekt bilden, den wir heute New Yawkese nennen, und wie sie die Sprache New Yorks beeinflussen werden – entweder den alten Dialekt oder das neue amerikanische Standard-Englisch, das die Sprache der Mittel- und Oberschicht mehr oder weniger definiert – ist schwer vorherzusagen. Aber insofern, als die Isolierung von Gruppen oder Subkulturen innerhalb einer Mainstream-Kultur oft zur Entstehung ausgeprägter neuer Dialekte führt, hat man den Eindruck, dass sich diese Stimmen unabhängig voneinander weiterentwickeln und sich immer deutlicher vom so genannten Standard-Englisch unterscheiden werden.

„Ich weiß nicht, wie weit sich dieser neue Dialekt unter den Weißen ausgebreitet hat“, sagt Jochnowitz, „aber ich glaube, dass er sich unter den Jugendlichen der Unterschicht immer stärker ausprägt und sich von der Sprache aller anderen abhebt, einschließlich der Sprache der Schwarzen und Hispanoamerikaner der Mittelschicht. Ich denke, die Stadt wird wahrscheinlich uneinheitlicher, auch wenn die Mittelschicht immer mehr in der allgemeinen amerikanischen Sprache aufgeht.“

„Ich denke, es ist ganz klar, dass dieser Dialekt die so genannte Standardsprache nicht beeinflussen wird“, sagt Zentella. „Ich meine, sie werden yo und bro aufgreifen, aber sie werden nicht die grammatikalischen Formen übernehmen. Man kann die enorme negative Stereotypisierung, die mit diesen Dialektgruppen verbunden ist, nicht ignorieren und die Tatsache, dass viele Menschen in den Gruppen selbst versuchen, von ihnen wegzukommen. Das trägt auch sehr stark zu Bildungsproblemen bei, weil diesen Menschen ein solches Gefühl der sprachlichen Unterlegenheit vermittelt wird. Anstatt ihre besonderen sprachlichen Fähigkeiten als Fertigkeiten zu sehen, wurden sie dazu gebracht, sie als Defizite zu betrachten, und das beeinträchtigt ihre Fähigkeit zu studieren.“

William Stewart weist darauf hin, dass es sehr wahrscheinlich ist, dass die Unterschicht und ihr Dialekt „eingesperrt“ bleiben, unfähig, sich zu assimilieren und auf der sozialen Skala so leicht aufzusteigen wie frühere Einwanderungswellen, vor allem wegen einer weniger flüssigen Wirtschaft, die auf einer weitaus ausgefeilteren, „nicht-mechanischen“ Technologie basiert als die der frühen Tage der Industrialisierung.

„Außerdem“, so Stewart, „scheinen die Schulen weniger in der Lage zu sein, einem Schüler aus der Unterschicht zu helfen, seinen sozioökonomischen Status zu überwinden. Es gibt eine Menge Dinge, die einen zurückhalten: das schlechte Lehrer-Schüler-Verhältnis, die Gleichaltrigen, die Leute, die auf der Straße um die Schule herum stehen – es ist also viel schwieriger und komplizierter, Kinder zu unterrichten.

„Alle hoffen, dass die Medien es schaffen, aber so einfach ist es nicht. Man lernt nicht viel vom Fernsehen. Es ist nicht interaktiv. Aber wenn sie sich assimilieren, werden sie Spuren ihres Dialekts mitbringen, die sich irgendwann im Dialekt der Oberschicht widerspiegeln werden, so wie die Einflüsse der früheren Einwanderer in das bereits vorhandene Englisch eingeflossen sind.“

Einige Lehrer an innerstädtischen Schulen haben festgestellt, dass ihre Schüler sich weigern, Standard-Englisch zu sprechen, und an ihrem eigenen Dialekt und den Akzenten der Einwanderer festhalten. „Einer meiner Schüler“, sagt Samantha Curtis, die Kunst an der I.S. 183 in der Bronx unterrichtet, „stand in der Klasse auf und bestand darauf, dass Spanisch die Landessprache ist.“

Während frühere Einwanderer darauf bedacht waren, alle Spuren ihres Akzents zu beseitigen und sich in die amerikanische Kultur zu integrieren, scheint es bei einem großen Teil der heutigen Unterschicht der Einwanderer eine ausgeprägte Tendenz zu geben, sich kulturell und sprachlich an die Heimat zu klammern, die sie verlassen haben, als Quelle des Stolzes und der Identität in einer neuen Heimat, die sie in gewisser Weise nicht haben will.

„Mir ist aufgefallen“, sagt Marilyn Rubinek, deren Familie vor etwa 40 Jahren aus Italien in dieses Land kam, „dass es heutzutage ein gewisses Maß an Stolz gibt, wenn man, sagen wir, einen spanischen Akzent oder einen schwarzen Dialekt hat und dies zur Schau stellt, im Gegensatz zu einer Zeit in den 50er Jahren und davor, als man sich assimilieren wollte und es fast eine Schande war, ein Ausländer zu sein.“

„Sprechweisen werden weitergegeben“, sagt Zentella, „gerade weil die Menschen weiterhin so sprechen wollen wie die Menschen, die sie lieben.“

Nur vier Blocks von der Eastern District High School entfernt, entlang einer Allee, die auf dieser kurzen Strecke ihren Namen von Puerto Rican Way in Via Vespucci ändert, befindet sich das Herz von Greenpoint, wo alte Frauen in Kopftüchern und gepunkteten Kleidern unter gestreiften Blechmarkisen sitzen und Italienisch sprechen.

Jugendliche in engen Jeans standen vor einem Delikatessengeschäft, die Haare auf beiden Seiten geschoren und geätzt, oben spitz, hinten lang. Ich fragte einen von ihnen, ob er mir sagen könne, wo die Meeker Avenue ist. Er deutete weit den Block hinunter auf einen Fleck aus Sonnenlicht und einen erhöhten Schwung des Brooklyn-Queens Expressway: „See wheh dose cahs ah ovah deh? Daats Meekah Avenue,“ – gutes, kräftiges New Yawkese, neben Italienisch, neben Spanisch, neben schwarzem und hispanischem Englisch, in einem Bereich von vier Blocks.

Bei allen Anzeichen für sprachliche Umwälzungen und dynamische Veränderungen in der Stadt bekommt man ein enormes Gefühl von Stabilität und Tradition, wenn man mit offenem Ohr durch die unzähligen und eng nebeneinander stehenden Kulturen geht. Wenn sich ein großer monolithischer Sprachwandel vollzieht, ist es ein bisschen so, als würde man versuchen, einen Grashalm wachsen zu sehen. Man läuft herum und es klingt wie, nun ja, New York.

Es war im Jahr 1962, als Labov im Rahmen seiner Studie über die soziale Schichtung unseres unprätentiösen Dialekts in drei verschiedene Klassen von Kaufhäusern der Stadt ging – Klein’s, Macy’s und Saks – und den Verkäufern in jedem die gleiche Frage stellte – auf die die offensichtliche Antwort lautete: „Der vierte Stock“. Er erhielt den höchsten Prozentsatz an Falschaussagen bei Klein’s und immer niedrigere Prozentsätze bei Macy’s und Saks.

„Jemand hat den Test erst kürzlich wiederholt“, sagt Labov, „und die Ergebnisse waren fast identisch.“

In Orten wie Bensonhurst, wo eine homogenere Bevölkerung und ein starker Sinn für soziale und wirtschaftliche Kontinuität von einer Generation zur nächsten für eine starke Ausprägung des New Yawkese sorgen, hat man das Gefühl, dass die Sprecher dort eher an ihrem Akzent festhalten, als dass sie sich ihres Selbstbewusstseins bewusst sind – diese sprachliche Unsicherheit wegen seines negativen Prestiges, ja sogar an ihm festhalten, ähnlich wie die Angehörigen der so genannten Unterschicht, als eine positive Quelle des Stolzes und der Identität, als eine Möglichkeit, die Struktur und die Traditionen eines Viertels gegen die Gezeiten des Wandels zu sichern.

Diane Parisy, Doktorandin der Linguistik an der CUNY, hat eine italienische Arbeiterfamilie in Williamsburg untersucht, um herauszufinden, ob – und wie viel – des italienischen New Yawkese der ersten Generation an die zweite und dritte Generation der Familie weitergegeben wird.

Sie stellte fest, dass die Sprachmerkmale der Großeltern erwartungsgemäß in leicht abgeschwächter Form an ihre Kinder weitergegeben wurden, die in Queens leben, und an die Kinder ihrer Kinder, obwohl diese örtliche Colleges besuchen und, wie es bei den Anwärtern auf die Mittelschicht üblich ist, das standardisierte amerikanische Englisch sprechen.

Aber sie hat auch festgestellt, dass dieselben Kinder der dritten Generation, die sich durch Zeit und Erfahrung von ihrem New Yorker Dialekt entfernt haben, ihn ziemlich stark wiederfinden, wenn sie sehr emotional über etwas oder jemanden sprechen.

Im Jahr 1961, als ich 7 Jahre alt war, zog meine Familie von den Flatlands in Brooklyn in die Stadt Ossining am Hudson River und verdrängte damit alles Brooklynerische, das ich vielleicht hatte, durch diesen glatten, gepflasterten Akzent, den man in den Vorstädten erwirbt. Aber ich habe festgestellt, dass ich, wenn ich wütend werde – oder mich zum Beispiel im Baseballstadion hinreißen lasse – ein r fallen lassen und ein th mit den besten von ihnen morden kann. Wenn man in New York geboren ist, bleibt der Dialekt gleichbedeutend mit der Seele – ein tiefer, weinerlicher Fluss aus Angst und Emotionen, in den man in extremen Situationen eintaucht und mit „Heh“ herauskommt: „Heh! Waddahya do-uhn?“

Ich bin vor kurzem in mein altes Viertel zurückgekehrt – Backsteinreihenhäuser und eine Mischung aus italienischen, irischen und jüdischen Familien der Mittel- und Arbeiterklasse – um einfach mal reinzuhören. Die Jungs aus dem Block, dem Stickball-Infield – „Ditchdirt“, „Mousey“, „Bowbles“ und „Seb“ – waren natürlich weg, aber nicht die Akzente. Kurze Zeit später traf ich den Mann, der in dem Haus aufgewachsen war, das an meines grenzte. Seine Familie, eine irische Familie, war viele Jahre nach meiner weggezogen, aber nicht sehr weit, nach Far Rockaway. Ich hatte seinen Straßennamen vergessen, also sagte ich: „Hi, Patrick“, und er antwortete: „Heh, Chucky Bucky Beavah!“

Es stimmt, dass in Manhattan dieser besondere Akzent, der uns allen immer noch anhaftet – dieses thoidy-thoid und thoid, das, selbst wenn alle Klassen, ob gebildet oder nicht, es sprachen, nie ganz so absoid klang – heute schwer zu finden ist. Während man früher in jedes Geschäft der Lower East Side gehen konnte und den Tonfall der Stimme des Verkäufers kannte, oder als Auswärtiger ein Taxi anhalten konnte, nur um den Taxifahrer dazu zu bringen, den Namen der Straße zu sagen, sind die Gesichter und Stimmen jetzt gemischter und veränderter, und das Einsteigen in ein Taxi ist selbst für einen Einheimischen eine Art ethnisches Roulette – das Spiel, das wir manchmal spielen, indem wir versuchen, die ethnische Herkunft des Taxifahrers zu erraten, ohne über den Sitz auf seinen Führerschein zu schauen.

Aber New Yawkese ist immer noch da draußen in unserer Dialektsuppe, und insofern die Stadt selbst – die Straßen, die schattigen Höhen, der Rand und die Geschwindigkeit – eine Art zu sprechen prägt, wird sie bleiben, sich neu formen und auf oft unvorhersehbare Weise wieder auftauchen. In der Tat ist sogar das alte New Yawkese immer noch zu hören, in „Echos“, wie die Nachkommen dieser ersten Welle osteuropäischer Einwanderer oft sprachen – „I betcha ya can’t do it, I betcha,“ oder „I tell ya it’s mine, I tell ya“ – und so die Namen Johnny oder Eddie Echos verdienten.

William Stewart hat zum Beispiel festgestellt, dass einige der alten Einwandererakzente institutionalisiert wurden, so dass das irische New Yawkese zum großen Teil zu einem Polizistenakzent geworden ist, dessen Spuren er sogar aus dem Mund junger spanischer Polizistinnen gehört hat.

Und dann war da noch der Tag, an dem er in die Lower East Side hinunterwanderte, östlich der Bowery, in das Gebiet etwas südlich der Orchard Street, wo so viele jüdische Händler Bekleidungs- und Eisenwarenläden hatten und immer noch haben, ein Gebiet, das jetzt ein wenig mit Chinatown verschmolzen ist. Er suchte gezielt nach einem Kupferwok und ging in einen dieser Eisenwarenläden, um ihn zu kaufen. Hinter dem Ladentisch saß ein Chinese, der, als er Stewarts Frage hörte, kurz innehielt und dann die Hände hochwarf: „Ich sollte mich mit Coppa-Woks auskennen?“

Dieser Artikel aus dem Village Voice Archive wurde am 12. April veröffentlicht, 2019

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