På denne dato, den 22. april: Pat Tillman bliver dræbt i Afghanistan

Pat Tillman på Arizona State University.

Klik her, hvis du har et problem med at se billederne på en mobilenhed

Denne artikel blev oprindeligt offentliggjort den 23. april 2004

Pat Tillman, den overpræsterende NFL-spiller, der gik fra en kontrakt til flere millioner dollars, så han kunne tjene sit land som medlem af den amerikanske hærs eliteenhed Rangers, blev dræbt i kamp i det sydøstlige Afghanistan på denne dato i 2004.

Han var 27 år gammel.

Døden af en mand, der blev udråbt som en helt, på trods af at han gjorde sit bedste for at blive betragtet som blot en anden soldat, gav anledning til hjertelige udtryk for sympati og hyldest overalt fra Det Hvide Hus til hans adoptivstat Arizona og til de sportsbaner i San Jose, hvor han voksede op.

Det Hvide Hus roste i en erklæring Tillman som “en inspiration både på og uden for fodboldbanen”.

“For mange børn i Almaden var han større end livet”, tilføjede en følelsesladet Randy Zimmer, der var træner for Tillman på Leland High School i San Jose Almaden Valley i San Jose. “Endnu vigtigere end det, for dem af os, der kendte ham, var han bare Pat. Han var ikke fodboldspilleren Pat. Han var bare Pat. En, vi elskede.”

Pentagon sagde i en kortfattet meddelelse fredag, at Tillman døde, da hans patruljekøretøj blev angrebet. En talsmand oplyste, at Tillmans død skete i en ildkamp i en kamp med anti-koalitionsmilitsstyrker omkring 25 miles sydvest for en amerikansk militærbase i Khowst.

Mere end to år efter, at USA afsatte den tidligere regering for at støtte terrorisme, er der stadig mere end 10.000 soldater i Afghanistan, og kampene fortsætter mod resterne af Taliban og Al-Qaeda.

Tillman spillede collegefodbold på Arizona State og blev udnævnt til årets forsvarsspiller i Pacific-10 Conference som senior i 1997. Han blev udtaget af Arizona Cardinals og spillede fire sæsoner, mest som safety. Men han blev mere kendt – og i manges øjne endda heroisk – for sin beslutning om at blive soldat.

Der var en maverick-fri ånd, der bar sit hår langt, og Tillman vendte ryggen til et treårigt kontrakttilbud på 3,6 millioner dollars fra Cardinals i 2002. I stedet meldte han og hans yngre bror Kevin, en tidligere baseballspiller i en mindre liga, sig til hæren med det mål at blive Rangers, en specialiseret enhed, der er en del af hærens specialstyrker.

Brødrene Tillman undgik rampelyset og afviste alle anmodninger om interviews. De opfordrede også familie og venner til ikke at tale med medierne, og denne holdning fortsatte efter Pats død. Familiemedlemmer var i isolation fredag i deres hjem i Almaden Valley.

“Jeg talte med hans mor og far i dag, og det har været virkelig hårdt,” sagde Terry Hardtke, træner i Leland, da Tillman var senior. “De ønsker at respektere Pats ønske om ikke at tale med medierne, så det vil jeg også respektere.”

Men hyldesterne strømmede ind.

“Der var ting, som han mente var falske, og han mente, at pressekonferencer om at gå ind i hæren var falske,” sagde hans college-træner, Bruce Snyder. “Jeg tror, det er værd for os alle at få en forståelse for ham. Han blev ikke skabt af medierne. Disse ting var meget virkelige. Jeg har aldrig været sammen med nogen som ham.”

Sen John McCain, R-Ariz, en dekoreret veteran fra Vietnamkrigen, sagde i en erklæring, at han var “hjerteskæret” over Tillmans død.

“Men der er i Pat Tillmans eksempel, i hans uventede valg af pligt over for sit land frem for berømmelsens rigdom og andre bekvemmeligheder, og i hans ydmyghed, en sådan inspiration for os alle,” sagde McCain.

Venner siger, at terrorangrebene den 11. september 2001 efterlod et dybt indtryk på begge brødre. Kort tid efter begyndte de at undersøge militære muligheder og satte sig til sidst for at blive Rangers.

Pat Tillman fortalte det aldrig til andre end sin high school-kæreste, Marie Ugenti, som han giftede sig med lige før han meldte sig til militæret. Tillman-parret var så fast besluttet på at undgå offentlig omtale, at de begyndte hvervningsprocessen i Denver, hvor det var usandsynligt, at Pat ville blive genkendt.

Sidste sommer, da ESPN gav brødrene Arthur Ashe Courage Award ved den årlige ESPY Awards-udsendelse, afviste de at deltage, selv om de var tilbage i USA efter at have aftjent en tjenesteperiode i Irak. De sendte deres yngre bror Richard til at modtage prisen for dem.

Tillman var kendt for sin jordnære og til tider drilagtige personlighed samt for sin store loyalitet. Han var aldrig den største atlet. Med sine 5 fod 11 og 202 pund var han ikke stor efter NFL-standarder.

Men han var i besiddelse af en utrolig intensitet på banen. I en skæv Leland-sejr i sit seniorår blev Tillman, der spillede både i angrebet og forsvaret, ved med at snige sig tilbage på banen. Til sidst måtte trænerne tage Tillmans hjelm og skulderpuder fra ham og gemme dem i resten af kampen.

“Han var en stor playmaker, der altid var omkring bolden”, sagde Dan Lloyd, Lelands forsvarskoordinator i 1993. “Så i militæret ville det ikke overraske mig, at han altid ville være lige midt i det hele, at han ville være fanebærer for sin udrustning.”

Kun tre store colleges rekrutterede Tillman, og Arizona State gjorde ham til deres sidste valg det år. Der udmærkede han sig både på og uden for banen, hjalp Sun Devils til en Rose Bowl som linebacker og dimitterede med et karaktergennemsnit på 3,84 på mindre end fire år.

På Arizona State øgede Tillman også sit ry for at være ukonventionel ved at klatre op i lysstanderne på Sun Devil Stadium på grund af, som han hævdede, ensomheden og udfordringen. Senere, da han var i Cardinals, forberedte han sig til en træningslejr ved at deltage i en 70,2-mile-triatlon – bare fordi han ville se, om han kunne klare det.

På grund af sin størrelse blev Tillman ikke betragtet som et NFL-prospekt. Men Dave McGinnis, der skulle blive hans træner hos Cardinals, husker, at da han trænede Tillman før NFL-draften i 1998, ville spilleren ikke stoppe, før han gennemførte hver øvelse perfekt.

“Alt, hvad han gjorde som spiller, gjorde han i fuld fart,” sagde McGinnis. “Og efterhånden som man lærte ham at kende, opdagede man, at det var den måde, han forfulgte alle mål i sit liv på.”

Cardinals udtog ham i den syvende og sidste runde, med det 226. valg, og flyttede ham til safety. Tillman blev en af holdets mest populære spillere og satte en franchise-rekord med 224 tacklinger i 2000. Tillman var så taknemmelig for Cardinals’ tro på ham, at han i 2001 afviste et femårigt kontrakttilbud på 9 millioner dollars fra St. Louis Rams for at blive i Arizona, selv om Cardinals betalte ham 512.000 dollars for en sæson.

Så gjorde han et endnu større offer – han meldte sig ind i hæren.

Robert Setterlund, Leland’s viceinspektør for undervisning, husker, at Tillman var så populær, at “han bevægede sig i grupper på størrelse med fodboldhold”. Men Setterlund sagde, at samme Leland-samfund var bekymret for Tillman, da de erfarede, at han skulle være Ranger.

“Han spillede aldrig på den sikre side,” sagde Setterlund. “Så vi frygtede, når han bragte sig selv i fare.”

I december deltog Tillman i en Cardinals-kamp i Seattle. McGinnis sagde, at han tilbragte omkring fem timer aftenen før kampen med Tillman, hans kone og hans bror.

“Det var meget inspirerende at være sammen med ham og høre hans engagement, og hvor stolt det var for både ham og Kevin at være Rangers,” sagde McGinnis. “Det er svært at forestille sig, at han er væk. Og alligevel går dette til essensen af, hvad han var. Ord som ære, engagement og integritet var virkelig den måde, han levede sit liv på.”

McGinnis sagde, at Tillman havde planlagt at vende tilbage til NFL, når hans treårige militærforpligtelse var afsluttet.

Doug Tammaro, en embedsmand i Arizona State atletikafdeling og en nær ven af Tillman, sagde, at de udvekslede telefonbeskeder den 1. april. Tillman fortalte ham, at han skulle til Afghanistan.

Tillmans 2nd Battalion, 75th Ranger Regiment har været involveret i Operation Mountain Storm i det sydøstlige Afghanistan. Ud over hans død torsdag blev to andre amerikanske soldater på kamppatruljen såret, og en afghansk soldat, der kæmpede ved siden af amerikanerne, blev dræbt.

Arizona State meddelte fredag, at de vil trække Tillmans trøje nr. 42 tilbage efter 2004-sæsonen.

“Uanset hvad folk gør eller siger om Pat, er det ikke nok,” sagde Tammaro. “Men i Pats øjne er det for meget. Hvis han så al den opmærksomhed, han får, ville han sige: ‘Lad os koncentrere os om de fyre, der stadig er derovre’. ”

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.