Overbelastning af sanser ved autisme kan stamme fra en hypervigilant hjerne

Indstillet på: Autister kan have usædvanligt stærke reaktioner på baggrundsstøj.
goodmoments / iStock

Hjernen hos nogle autistiske børn tilpasser sig ikke til gentagne berøringer eller lyde, selv efter flere minutter, ifølge en ny undersøgelse1.

I de fleste mennesker udløser sensoriske stimuli som lyde eller usædvanlige teksturer aktivitet i hjerneområder, der behandler sensorisk information. Hvis stimulanserne fortsætter, dæmper hjernen imidlertid sin reaktion. Denne proces, der kaldes habituering, gør det muligt for mennesker at lukke af for uvæsentlige fornemmelser – såsom lyden af et klimaanlæg eller følelsen af en uldtrøje på bar hud – så de kan være opmærksomme på nye oplysninger.

Den nye undersøgelse viste, at nogle autistiske børn ikke viser habituation – og det kan forklare, hvorfor disse børn viser usædvanlige reaktioner på fornemmelser, såsom at holde sig for ørerne i støjende omgivelser eller nægte at bære tøj med kløende mærker, siger hovedforsker Shulamite Green, assisterende klinisk professor i psykiatri og bioadfærdsvidenskab ved University of California, Los Angeles.

“Det er som om, at din hjerne fortsætter med at forsøge at skabe mening ud af disse stimuli,” siger Green. “Den bruger en masse kræfter på dette, og det er meget overvældende og meget udmattende.”

Fundene tyder på, at disse autistiske børn ikke ville have gavn af “eksponeringsterapi”, hvor en terapeut gradvist udsætter en person for stigende niveauer af en generende stimulus.

“Vi bliver nødt til at finde en anden måde at behandle dem på, som ikke involverer eksponering,” siger Johnna Swartz, assisterende professor i humanøkologi ved University of California, Davis, som ikke var involveret i undersøgelsen.

Intervaltræning:

Green og hendes kolleger undersøgte hjernens respons på sensoriske stimuli hos 42 børn med autisme og 27 typiske børn i alderen 8 til 18 år, der har gennemsnitlig eller over middel intelligens.

Børnenes forældre udfyldte to spørgeskemaer, der vurderede deres barns sensoriske reaktionsevne. Børnene i kontrolgruppen er i gennemsnit mindre følsomme end børnene i autismedelen, viste spørgeskemaerne.

Forskerne delte de autistiske børn op i to grupper på baggrund af deres score: de børn, der scorer som meget følsomme over for berøring og lyd, og de børn, der er mindre følsomme over for berøring og lyd. Derefter scannede de hvert barns hjerne, mens barnet oplevede en række stimuli, der hver især varede 15 sekunder: hvid støj, en kradsende svamp gnedet langs venstre arm og derefter begge dele på en gang. Sekvensen blev gentaget seks gange.

Teamet overvågede hjerneaktiviteten i regioner, der behandler lyd og berøring, og i amygdala, som filtrerer sensorisk information.

Alle børn viste øget hjerneaktivitet under de første to runder af stimulering. Hos kontroller og autistiske børn med lav sensorisk reaktivitet faldt hjerneaktiviteten i løbet af den tredje og fjerde runde og forblev lav. I modsætning hertil havde hjerneaktiviteten hos autistiske børn med høj sensorisk reaktivitet tendens til at forblive høj i alle seks runder.

Greens hold udsatte derefter børnene for yderligere to runder af stimuli – denne gang ved hjælp af hvid støj med en anden frekvens end tidligere og en svamp med en anden konsistens.

Typiske børn viste en lille stigning i hjerneaktiviteten under den første runde, men ikke under den anden, hvilket indikerer, at de genkendte stimuli som nye, men indstillede dem, fordi stimuli var så ens med de tidligere.

De meget lydhøre autistiske børn havde forhøjet hjerneaktivitet hele vejen igennem, hvilket stemmer overens med deres manglende evne til at vænne sig. De andre autistiske børn viste derimod ingen hjernereaktion på de nye stimuli. Det kan betyde, at disse børn ikke kunne fortælle, at stimuli var nye, eller at deres hjerner havde dæmpet reaktionen på de oprindelige stimuli så kraftigt, at de ikke kunne aktiveres som reaktion på de nye oplysninger, siger Green.

I synkronisering:

For at give mening til disse reaktionsmønstre analyserede forskerne ændringer i synkroniseret aktivitet i to hjerneområder: amygdalaen og den orbitofrontale cortex (OFC), som regulerer amygdalaen. De fokuserede på aktiviteten i løbet af de seks runder af de oprindelige stimuli.

Typiske børn viser ingen ændringer fra de første tre til de sidste tre runder. I modsætning hertil er det hos de hyperresponsive autistiske børn sådan, at når en af regionerne aktiveres i løbet af de første tre runder, deaktiveres den anden eller omvendt. Dette kunne være et tegn på, at OFC forsøger at lukke amygdala ned for at hjælpe hjernen med at vænne sig til stimuli, siger Green. Ubalancen forsvinder ved de sidste tre eksponeringsrunder, hvilket kan forklare, hvorfor disse børn ikke viser tilvænning.

Analysen registrerer kun ændringer i synkron aktivitet – ikke de mekanismer, hvormed disse ændringer opstår, advarer Swartz. OFC lukker ned for amygdala “er en mulighed”, siger hun, “men de metoder, vi har i øjeblikket, er ikke så gode til at komme ind på dette detaljeringsniveau.”

I de andre autistiske børn øger begge regioner deres aktivitet i begyndelsen og viser derefter modsatrettede reaktioner – måske som en måde at undgå sensorisk overbelastning på, siger Green. Dette mønster tyder også på, at autistiske børn, der ikke reagerer hyperreaktivt på sensoriske stimuli, stadig behandler stimuli anderledes end kontrolpersoner.

“Det kan stadig være trættende for deres hjerner at håndtere de sensoriske stimuli, selv om de måske ikke viser den klassiske adfærd med overreaktion på sensorisk overreaktion,” siger Green. Resultaterne blev offentliggjort i juni i American Journal of Psychiatry.

Forskere, der studerer dette fænomen, bør måle og tage højde for deltagernes angst, fordi folk, der er ængstelige, har svært ved at vænne sig til forskellige stimuli, siger Natalia Kleinhans, lektor i radiologi ved University of Washington i Seattle, som ikke var involveret i undersøgelsen.

Green siger, at hendes hold har et upubliceret arbejde, der viser, at resultaterne holder, selv når forskerne kontrollerer for angst. De er ved at undersøge, hvordan tilvænning varierer med alderen i en større gruppe af børn.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.