Ernest Everett Just (1883-1941)

Alle universiteter er som et mikrokosmos af det samfund, der omgiver dem. I den akademiske verden finder vi personlige og professionelle relationer, der er sammenflettede, perioder med effektivt samarbejde, der veksler med bitre kontroverser, og de samme intense følelser og forhåbninger, som man ser i erhvervslivets og regeringens verdener. Akademikere skændes med hinanden om kendsgerninger og fortolkninger og med administrationen om undervisningsprioriteter og forskningsfinansiering. Som i enhver anden organisation må man for at få succes på et universitet udvikle en evne til at navigere i et indviklet net af hindringer og forpligtelser; for vores emne i dag, biologen Ernest Everett Just, var dette den største udfordring i hans liv. 1883 blev Just født i Charleston, South Carolina, i 1883. Hans mor, der var familiens eneste forsørger i det meste af hans barndom, havde to jobs: som lærerinde i skoleåret og i fosfatminerne på James Island, når skolen ikke var i gang. Hun havde store forhåbninger til sin egen søns uddannelse og blev knust, da et anfald af tyfus fik ham til at glemme, hvordan man læser og skriver i en ung alder. Det var langsomt og vanskeligt at lære det igen, så meget, at hans mor faktisk opgav at undervise ham, da det så ud til, at han ikke gjorde fremskridt. Just holdt ud på egen hånd og formåede at genvinde sine tabte færdigheder, selv om oplevelsen efterlod ham med bitre minder. efter at have været vidne til hans ekstraordinære intelligens og vedholdenhed på første hånd pressede Justs mor ham til at opnå resultater. I håb om at forberede ham på en karriere som lærer sendte hun ham til en land grant-skole i South Carolina, da han var 13 år gammel, og derefter til en collegeforberedende high school i New Hampshire. Han blev uddannet med magna cum laude fra Dartmouth College med særlig udmærkelse i zoologi, det område, der senere skulle blive hans kald. Selv om hans mor ikke levede for at se hans succes på college, ærede Just sin vedvarende kærlighed til uddannelse og opfyldte sin drøm for ham ved at undervise.I lighed med mange af tidens sorte kandidater kunne Just ikke finde en vej ind på flere prestigefyldte, hvidt dominerede universiteter, men tog i stedet en stilling som lærer på det historisk set sorte Howard University i 1907. I første omgang underviste han kun i engelsk og retorik, men i løbet af få år kunne han flytte til et nyoprettet biologisk institut og blev til sidst leder af et endnu nyere zoologisk institut i 1912. Omtrent samtidig begyndte han at arbejde som forskningsassistent ved Marine Biological Laboratory i Woods Hole i Massachusetts, hvor han udførte eksperimenter om befrugtning af æg fra hvirvelløse havdyr og tog en doktorgrad i zoologi ved University of Chicago, som han afsluttede i 1916. i begyndelsen af 1920’erne var Just vel nok det mest prestigefyldte medlem af Howard Universitys fakultet. Han var en af kun en håndfuld sorte mænd, der havde en doktorgrad fra et større amerikansk universitet, og han var en respekteret person på Woods Hole-laboratoriet, hvor hans eksperimentelle tilgang blev bredt beundret. Men Just var en stor fisk i en lille dam; Howard var en relativt dårligt finansieret institution, hvor det var usandsynligt, at hans forskning ville blive støttet, og hvor han altid var blevet forventet primært at hellige sig undervisning. Disse problemer blev yderligere forværret, da Howard-præsident Mordecai Johnson trådte ind på scenen i 1926.Johnson, som senere skulle samle et formidabelt fakultet af sorte akademikere på Howard, var en mand med en vision. Desværre var der i denne vision ikke meget plads til den allerede fremtrædende Just og hans zoologiske afdeling. Johnson kæmpede om kontrollen med de penge, der kom fra bevillinger, som Just havde søgt om, og han fratog ofte afdelingen ressourcer til fordel for kemiafdelingen og dens opstigende stjerne, kemikeren Percy Lavon Julian. For Just, der var syv år ældre end Johnson og havde arbejdet på Howard i årtier, var Johnsons fordomme mod hans afdeling og tilsyneladende mangel på respekt for hans hårdt tilkæmpede omdømme en åbenlys fornærmelse. Johnson synes på sin side at have haft et dårligt syn på Justs passion for biologisk forskning, idet han betragtede den som en distraktion fra det vigtigere mål, nemlig at undervise.Just var udsat for manglende muligheder for at udvide sin forskning på universitetet og søgte derfor i udlandet. Fra slutningen af 1920’erne og frem til 1930’erne aflagde han næsten et dusin besøg på europæiske laboratorier; blandt andre hædersbevisninger var han den første amerikanske videnskabsmand, der blev inviteret til at studere på Kaiser Wilhelm Instituttet i Berlin. Ironisk nok nød Just en bedre behandling fra udenlandske videnskabsmænd, end han kunne forvente af sine egne kolleger i hjemlandet. Hans interesse for oversøisk forskning skulle dog få en tragisk afslutning. I 1940 studerede Just på et fransk laboratorium samtidig med den nazistiske invasion af Frankrig, og han blev kortvarigt sendt i krigsfangelejr. Just, der i forvejen havde et dårligt helbred, blev endnu mere syg i fængslet og døde lidt mere end et år efter sin løsladelse.Som en sort akademiker med usædvanlige evner blev Just udsat for et konstant pres gennem hele sin karriere. Først var der den racediskrimination, der forhindrede ham i at blive optaget på et større universitet og nægtede ham den respekt, han havde opnået gennem studier og forskning; der var også Johnsons forventning om, at hans forskningsinteresser skulle være sekundære i forhold til undervisningen. Men på trods af dette pres var Just fast besluttet på at opnå resultater, og hans passion for videnskab er noget, der bør ramme enhver livslang studerendes hjerte.

Næste indlæg: Lillian Gilbreth, tids- og bevægelseseksperten, der “humaniserede” effektivitetsundersøgelser.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.