Coronavirus: ¿Volveremos a darnos la mano?

En todo el mundo, los humanos se esfuerzan por ignorar miles de años de convenciones biosociales y evitar tocar a otro. Estrechar la mano puede ser una de las costumbres más difíciles de perder en el mundo post-pandémico, pero hay alternativas, escribe James Jeffrey.

El humilde apretón de manos abarca desde lo mundano hasta lo potente, desde un simple saludo entre extraños que nunca se volverán a ver, hasta el sellado de acuerdos multimillonarios entre titanes de los negocios.

Hay varias ideas sobre el origen del apretón de manos. Es posible que se haya originado en la antigua Grecia como símbolo de paz entre dos personas al mostrar que ninguna de ellas llevaba un arma. O el gesto del apretón de manos puede haber comenzado en la Europa Medieval, cuando los caballeros estrechaban la mano de otros en un intento de desprenderse de cualquier arma oculta.

Se atribuye a los cuáqueros la popularización del apretón de manos al considerarlo más igualitario que las reverencias.

El apretón de manos es un «gesto literal de conexión humana», un símbolo de cómo los humanos han evolucionado para ser animales profundamente sociales y orientados al tacto, dice Cristine Legare, profesora de psicología de la Universidad de Texas en Austin.

Con una historia que se remonta a miles de años, el apretón de manos puede estar demasiado arraigado como para ser detenido fácilmente.

«El hecho de que hayamos optado por el choque de codos como alternativa demuestra lo importante que es el tacto: no queríamos perder esa conexión física», afirma el profesor Legare.

Este impulso biológico de tocar y ser tocado se encuentra también en otros animales. En la década de 1960, el psicólogo estadounidense Harry Harlow demostró lo vitales que eran el tacto y el afecto para el desarrollo de los jóvenes monos rhesus.

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Otros ejemplos del reino animal incluyen a nuestros primos más cercanos: los chimpancés suelen tocarse las palmas de las manos, abrazarse y a veces besarse como forma de saludo. Las jirafas utilizan sus cuellos, que pueden alcanzar los dos metros de longitud, para llevar a cabo un tipo de comportamiento llamado «necking»: las jirafas macho entrelazan su cuello con el de la otra y se balancean y frotan para evaluar la fuerza y el tamaño de la otra para establecer su dominio.

Dicho esto, existen numerosas formas de saludo humano en todo el mundo que evitan la trampa de la transmisión. Muchas culturas adoptan la presión de las palmas de las manos juntas con los dedos apuntando hacia arriba mientras se acompañan de una ligera reverencia, siendo el saludo tradicional hindú Namaste uno de los más conocidos.

En Samoa existe el «eyebrow flash» que consiste en levantar las cejas mientras se muestra una gran sonrisa a la persona a la que se saluda.

En los países musulmanes, una mano sobre el corazón es una forma respetuosa de saludar a alguien que no se acostumbra a tocar. Y existe la señal hawaiana del shaka, adoptada y popularizada por los surfistas estadounidenses, que consiste en doblar los tres dedos centrales y extender el pulgar y el dedo más pequeño mientras se agita la mano hacia delante y hacia atrás para dar énfasis.

El contacto físico no siempre se ha considerado tan crítico. Durante la primera mitad del siglo XX, muchos psicólogos creían que mostrar afecto a los niños era simplemente un gesto sentimental que no servía para nada, e incluso advertían que las muestras de afecto corrían el riesgo de propagar enfermedades y contribuir a los problemas psicológicos de los adultos.

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En su libro Don’t Look, Don’t Touch, la científica del comportamiento Val Curtis, de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, afirma que una de las posibles razones por las que los apretones de manos y los besos en las mejillas perduran como saludos es porque indican que se confía en la otra persona lo suficiente como para arriesgarse a compartir gérmenes, de ahí que estas prácticas entren y salgan de moda en función de los problemas de salud pública.

En la década de 1920, aparecieron artículos en el American Journal of Nursing que advertían de que las manos eran agentes de transferencia de bacterias, y recomendaban a los estadounidenses adaptar la costumbre china de la época, de estrechar las propias manos al saludar a un amigo.

Ha habido objeciones más recientes a los apretones de manos que son anteriores al brote de coronavirus: en 2015, un hospital de la UCLA estableció una zona libre de apretones de manos en su unidad de cuidados intensivos (la política de la UCLA solo duró seis meses).

Mientras tanto, muchas mujeres musulmanas de todo el mundo se han opuesto a los apretones de manos por motivos religiosos.

Pero a pesar de estas reservas y de los casos de objetores de conciencia a los apretones de manos, a medida que avanzaba el siglo XX el gesto se convirtió en un símbolo casi universal e inexpugnable de saludo profesional.

Estudios científicos sobre el ritual han identificado cómo un buen apretón de manos activa la misma parte del cerebro que procesa otros tipos de estímulos de recompensa como la buena comida, la bebida e incluso el sexo.

¿Un futuro sin apretones de manos?

Mientras algunos estados de EE.UU. comienzan a suavizar las medidas de cierre, el futuro del apretón de manos sigue siendo incierto.

«Para ser sincero, no creo que debamos volver a darnos la mano nunca más», dijo en abril el Dr. Anthony Fauci, miembro clave del grupo de trabajo sobre coronavirus de la Casa Blanca.

«No sólo sería bueno prevenir la enfermedad por coronavirus, sino que probablemente disminuiría drásticamente los casos de gripe en este país.»

Es probable que las pautas de distanciamiento social se mantengan durante mucho tiempo, según las directrices del gobierno estadounidense para la reapertura del país, especialmente para personas vulnerables como los ancianos y aquellos con comorbilidades médicas como enfermedades pulmonares, obesidad y diabetes.

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Esto podría dar lugar a lo que Stuart Wolf, presidente asociado de Integración y Operaciones Clínicas de Dell Medical, llama una «distopía de ciencia ficción» en la que la sociedad se dividiría en los que pueden tocar y ser tocados, y los que deben permanecer aislados.

Eso podría tener graves consecuencias psicológicas, dice el Dr. Wolf.

«Ya damos mucha importancia a la juventud y el vigor en la sociedad, y esta distinción artificial forzada entre los ancianos y enfermos y los jóvenes y sanos probablemente afectará mucho a algunas personas».

La necesidad de acercarse, físicamente, está profundamente arraigada en nosotros. Hay una razón por la que se calcula que un presidente de EE.UU. estrecha la mano a 65.000 personas al año.

«Los hábitos son difíciles de erradicar», dice Elke Weber, profesora de psicología y asuntos públicos de la Universidad de Princeton que estudia cómo se arriesgan las personas. «Por otro lado, los hábitos y las costumbres sociales pueden cambiar, y de hecho lo hacen, cuando cambia el contexto social y económico y, en este caso, sanitario, el atado de pies en China, que también era una costumbre antigua».

Ya hay muchas opciones sin contacto. Inclinarse, por ejemplo, ya es una práctica muy extendida en todo el mundo, y se le ha atribuido el mérito de haber reducido las muertes por coronavirus en Tailandia. También hay que saludar con la mano, asentir con la cabeza, sonreír y un sinfín de señales manuales que no implican contacto físico.

Pero el profesor Legare señala que una de las crueles ironías de Covid-19 es que precisamente cuando los seres humanos se enfrentan a circunstancias estresantes dependen del contacto humano.

«Piensa en las formas en que respondemos cuando la gente está de duelo tras una muerte o algo malo que ha sucedido, es con un abrazo, o podría ser simplemente sentarse al lado de una persona y tocarle el hombro.»

Las convenciones sanitarias, como chocar los puños y los codos, no dan la talla cuando se trata de la conectividad humana.

Cuando se producen, siempre hay un conocimiento cómplice interiorizado de cómo van en contra de la amabilidad intuitiva, señala Steven Pinker, profesor de psicología de la familia Johnstone de la Universidad de Harvard, en un artículo para The Harvard Gazette, el sitio web oficial de noticias de la universidad.

«Eso explica por qué, al menos en mi experiencia, la gente acompaña estos gestos con una pequeña carcajada, como para tranquilizarse mutuamente de que las muestras superficialmente agresivas son nuevas convenciones en una época contagiosa y se ofrecen con espíritu de camaradería», dice el profesor Pinker.

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Debido a su trabajo en el ámbito de la salud pública, incluidas las enfermedades infecciosas, Deliana García ya se alejaba de los apretones de manos con la mayoría de la gente. Pero algunos hábitos son más difíciles de romper que otros.

«Soy una fanática de los abrazos», dice la Sra. García, señalando que el distanciamiento social con su madre de 85 años ha sido especialmente duro.

«Está tan cerca que sólo quiero acercarme a ella y besar su carita y darle un beso y decirle que la quiero»

Este poderoso impulso choca con la preocupación por la transmisión, lo que da lugar a un «baile incómodo» entre ambas, dice.

«Incluso cuando se está acercando, puedo sentirme cada vez más ansiosa: ¿y si la pongo enferma?». dice la Sra. García. «Así que me retiro, pero si empieza a alejarse, la sigo. Necesito el tacto para asegurarme y, sin embargo, no puedo dejar que se acerque. Nos repelemos como polos idénticos en un imán».

Por muy duro que sea un futuro sin apretones de manos ni contacto, es mejor que la alternativa, dice el profesor Weber. «No creo que la gente esté exagerando en este momento, sino todo lo contrario»

«La supervivencia o el intento de seguir vivo es otro importante impulso humano básico. La alternativa es volver a la vida tal y como la conocíamos e ignorar el hecho de que un gran número de personas mayores, con sobrepeso y con comorbilidades morirán hasta que establezcamos la inmunidad de rebaño, lo que llevará un tiempo considerable.»

Pero no hay que renunciar todavía al humilde apretón de manos. Aunque evitar las enfermedades es una parte esencial de la supervivencia humana, también lo es llevar una vida social satisfactoria y compleja, dice Arthur Markman, profesor del departamento de psicología de la Universidad de Texas en Austin.

«Quizás empecemos por centrarnos en un lavado de manos más rutinario, en desinfectantes para las manos y en estrategias para evitar tocarse la cara, en lugar de renunciar al contacto por completo», dice.

«La verdadera preocupación es que desarrollemos una nueva normalidad carente de tacto, y así no nos demos cuenta de lo que nos perdemos al no tener ningún contacto táctil con las personas de nuestra red social».

James Jeffrey es un escritor independiente afincado en Texas que colabora habitualmente con la BBC

Ilustraciones de Emma Lynch

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