Aquí'se explica por qué el primer meridiano de Greenwich está en realidad en el lugar equivocado

Si alguna vez ha estado en el Real Observatorio de Greenwich (Londres), le sorprenderá saber que la línea del primer meridiano situada allí está en el lugar equivocado. Desde finales del siglo XIX, el meridiano de Greenwich ha sido la línea en la que la mayoría de los mapas marcan los 0° de longitud, el punto de partida para medir las coordenadas geográficas en dirección este-oeste. Pero ahora sabemos que la línea, cuya representación física es visitada por miles de turistas cada año, debería estar más exactamente 0,001472° (o 102,5 m) más al este.

¿Cómo se equivocaron en sus cálculos los astrónomos victorianos que crearon el Meridiano? Se debe a que la Tierra no es una esfera perfecta. Para determinar el ángulo preciso en el que situar la línea a su paso por el Observatorio de Greenwich, sus creadores utilizaron los primeros instrumentos que apuntaban verticalmente a las llamadas «estrellas del reloj» en el cielo nocturno. Se trata de las estrellas más brillantes, cuyas posiciones han sido observadas durante largos periodos de tiempo y pueden utilizarse como puntos de referencia en el cielo.

Para encontrar la dirección vertical exacta (una línea que apunta al centro preciso de la masa de la Tierra) los astrónomos del Observatorio encontraron primero la dirección horizontal exacta (a 90° de la vertical) mirando la superficie de un charco de mercurio en una cuenca.

Apuntando a las estrellas. Andres Rueda/Wikimedia Commons

Este método, sin embargo, suponía que la fuerza gravitatoria de la Tierra que creaba la superficie horizontal sobre el mercurio era uniforme y recta hacia abajo. Pero como la Tierra no es perfectamente redonda y las fuerzas gravitatorias locales varían con el terreno, la superficie del mercurio en Greenwich no era precisamente horizontal con respecto al centro de la masa terrestre. Como resultado, la línea vertical hacia las estrellas y, por tanto, la línea del meridiano en el suelo estaban ligeramente desviadas.

Hoy en día, tenemos la importante ventaja de acceder al Sistema de Posicionamiento Global (GPS) basado en satélites, que no depende de la fuerza gravitatoria variable de la Tierra y utiliza un método más preciso para calcular el centro de la masa del planeta. Esto ha permitido a los científicos determinar la verdadera dirección vertical y, al hacerlo, producir un nuevo meridiano ligeramente al este del antiguo. Dado que la Tierra no es una esfera perfecta, era imposible simplemente desplazar la nueva línea y mantener un sistema de coordenadas preciso.

¿Importa?

Entonces, ¿cuáles son las implicaciones de esta aparente inexactitud, sobre todo teniendo en cuenta que es el lugar desde el que se miden todos los lugares de la Tierra y desde el que se ajustan en última instancia todos los relojes? Afortunadamente, la respuesta es ninguna, en realidad.

Debemos recordar que la posición del Primer Meridiano es en realidad bastante arbitraria y teóricamente podría situarse en cualquier lugar. Su ubicación a través de Greenwich se acordó en la Conferencia Internacional del Meridiano de 1884 porque era el candidato más popular. Antes de ese momento, también se utilizaban aproximadamente otros diez meridianos principales, incluidos los que pasaban por otras ciudades como París y Cádiz.

Debido a que todas las mediciones científicas importantes se realizan hoy en día utilizando el GPS y no la ubicación original del meridiano de Greenwich, el impacto del error es realmente mínimo. Podría decirse que los principales problemas se circunscriben al propio Real Observatorio y a la forma en que planea abordar la cuestión en el sitio turístico. Ciertamente, existe un argumento a favor de un nuevo marcador en el «verdadero» Primer Meridiano a 102 m al este (aunque el hecho de estar situado en uno de los Parques Reales de Londres, fuertemente regulado, podría hacer que esto fuera algo problemático).

¿Y dónde deberíamos prever el verdadero Primer Meridiano? Ciertamente, la nueva ubicación es la línea más precisa y la que se utilizará en el futuro. Pero no debemos olvidar el trabajo pionero que llevaron a cabo los científicos en siglos pasados con herramientas limitadas. El hecho de que las dos líneas estén a sólo 100 metros de distancia es un testimonio de su arduo trabajo e ingenio, por lo que despreciar la línea antigua sería una falta de respeto. La antigua línea seguirá siendo una curiosidad histórica y científica, mientras que la nueva permitirá una navegación cada vez más precisa dentro del sistema terrestre, oceánico y atmosférico de la Tierra.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.